La tournée des Lions vacille, mais la pandémie pourrait la pousser sur la corde raide à tout moment

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C’est payant de célébrer la moindre bonne nouvelle de cette tournée des Lions britanniques et irlandais, car personne ne sait ce qui se cache au coin de la rue. Au moins, les touristes ont été autorisés à jouer leur prochain match samedi, mais leur expédition chargée en Afrique australe commence à faire du Heart of Darkness de Joseph Conrad l’impression d’une légère comédie romantique.

Du côté positif, les Lions entreront sur le terrain à Pretoria, menés pour la première fois par le talonneur Jamie George, le premier Anglais à être capitaine des Lions depuis Phil Vickery contre Western Province en 2009. Seront également impliqués tous sauf un des les joueurs ont été contraints de rater le «match aller» de mercredi contre les Sharks en raison de la peur du Covid-19 dans le camp des Lions qui a révélé à tous les intéressés à quel point la corde raide est précaire sur laquelle cette tournée est en équilibre.

Suite à la découverte en milieu de semaine qu’un membre du personnel avait été testé positif, il reste encore quatre autres membres de la tournée – un joueur et trois membres du personnel – isolés à l’hôtel de l’équipe. Mais avec un deuxième joueur que l’on craignait initialement d’avoir testé positif maintenant officiellement autorisé, cela signifie que lui et tous ses contacts proches sont de retour dans le jeu en ce qui concerne la feuille d’équipe de Warren Gatland.

Mis à part Elliot Daly et Duhan van der Merwe, qui ont tous deux doublé après avoir déjà joué 80 minutes en milieu de semaine, il y a 13 nouveaux partants pour un jeu destiné à l’origine à impliquer la franchise locale des Bulls jusqu’à ce qu’une épidémie de Covid oblige à repenser brusquement. Liam Williams, Anthony Watson, Chris Harris, Dan Biggar, Gareth Davies, Conor Murray et Tadhg Beirne sont tous de retour lors de la 23e journée après avoir été contraints de se retirer du match en milieu de semaine, laissant Stuart Hogg comme le seul absent à ne pas réapparaître.

Pas étonnant que Gatland, avec un euphémisme sec de Kiwi, l’ait qualifiée de « semaine légèrement turbulente » qui, espère-t-il, liera encore plus la partie de la tournée. « Nous restons déterminés à continuer de rouler avec les coups de poing », a insisté l’entraîneur-chef, impressionné par la façon dont son équipe a balayé leur accumulation perturbée pour vaincre les Sharks 54-7 mercredi. « À bien des égards, les défis auxquels nous avons été confrontés cette semaine ont renforcé notre détermination. Quoi qu’on nous lance, nous sentons que nous sommes capables d’y faire face. Les joueurs sont enthousiastes à l’idée de jouer les Springboks et, espérons-le, de remporter la série Test.

Il n’en demeure pas moins que le reste de l’itinéraire de la visite est à la merci d’événements bien au-delà du contrôle des Lions. Avec Covid ayant infiltré le camp Springbok et forcé l’annulation de leur deuxième test contre la Géorgie, il reste à voir précisément qui sera disponible pour l’équipe SA ‘A’ qui affrontera les Lions au Cap mercredi, avec une éventualité possible plan impliquant que ce match soit échangé avec le match des Stormers samedi pour aider à donner à quelques Boks fantômes un temps de jeu bien nécessaire. Gatland dit également qu’il anticipe pleinement que les trois tests, en supposant qu’ils se produisent, auront désormais lieu au Cap.

Ce qui mène au nœud de l’argument : est-ce que tous ces esquives et plongées inélégantes manquent à la vue d’ensemble la plus importante ? Qu’en est-il de l’intégrité et de la valeur des jeux provinciaux : le sentiment qu’ils comptent en eux-mêmes et sous-tendent spirituellement l’ensemble de l’éthique Lions ? Passer en revue les mouvements contre une opposition rafistolée, recyclée qui n’a guère de chance de victoire, est-ce vraiment ce que sont devenus les circuits modernes ?

L’ancien président de la WRU, Gareth Davies, a déjà suggéré que jouer la même équipe deux fois en quatre jours « fait vraiment une farce ». Il faut dire qu’il existe un précédent certes éloigné de 1910 lorsque, comme détaillé dans le livre à paraître prochainement Lions in Africa de Chris Schoeman et David McLennan, les Lions ont fini par affronter l’équipe provinciale de Border deux fois en quatre jours. .

Avec un différend faisant rage entre l’équipe de tournée et leurs hôtes au sujet de l’itinéraire sauvagement difficile, les joueurs des Lions ont choisi de jouer le premier match dans leurs maillots de club en guise de protestation, remportant un soi-disant « jeu de charité » 30-10 avant un match plus difficile. Le match revanche s’est terminé par un match nul 13-13.

Il est peu probable que les Sharks profitent d’une transformation similaire, avec leurs neuf représentants des Springboks toujours absents dans le camp national et le rythme du match des Lions à Ellis Park s’étant visiblement avéré trop fort. Du point de vue des Lions, l’objectif sera de relancer les choses, d’expérimenter quelques combinaisons de tests supplémentaires et d’essayer de distraire tout le monde de leur prochaine série de tests PCR.

En termes de résilience dos au mur, l’esprit de cette équipe de tournée a été exemplaire jusqu’à présent. À quel point est-il juste, même ainsi, de s’attendre à ce qu’eux et les Boks se lancent dans une série aussi massive avec leurs préparatifs si potentiellement compromis? Quels intérêts sont finalement servis ?

Si des rencontres provinciales « fantômes » dans des stades tristes et vides finissent par devenir les symboles déterminants de cette tournée des Lions, ce sera une honte désespérée.

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