Critique de The Nine by Gwen Strauss – bien plus qu’une histoire d’évasion

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UNEt 2 heures du matin le 14 avril 1945, quelques semaines seulement avant la défaite du Troisième Reich et la fin de la seconde guerre mondiale, 5 000 prisonnières épuisées et émaciées travaillant dans un sous-camp du camp pour femmes de Ravensbrück, au nord de Berlin, ont été de force ont marché hors des portes en direction de l’est sans destination particulière et sans rations de famine. « Nous étions comme des fourmis surprises par la destruction de leur nid », a commenté l’une des femmes.

Il faisait froid avec une bruine de pluie verglaçante mais, les alliés avançant de tous côtés, les Allemands étaient déterminés à retirer les prisonniers des camps dans une tentative frénétique de ne laisser aucune trace de la barbarie si récemment pratiquée là-bas. Les commandants SS ont tenté de brûler des documents critiques avant de s’enfuir.

De nombreux prisonniers périssent ou sont abattus s’ils font preuve de faiblesse lors de ces marches sur de longues distances sous surveillance. Mais neuf femmes courageuses, qui avaient déjà enduré la torture et la barbarie et étaient maintenant des ouvrières fabriquant des armements à HASAG Leipzig, ont osé échapper aux rangs serrés des marcheuses et ont réussi à survivre, en grande partie grâce à leur soutien mutuel.

Gwen Strauss, dont la grand-tante par alliance, Hélène Podliasky, 24 ans au moment de son arrestation, était l’une des neuf, raconte leur histoire inspirante et reconstitue le voyage de 10 jours à travers les lignes de front jusqu’à ce qu’ils soient finalement secourus par des soldats américains.

« Fumez une cigarette », ont été les premiers mots rassurants que les femmes ont entendus. Les neuf comprenaient six Françaises, deux Néerlandaises et une Espagnole. Ils n’étaient pas tous juifs (et de toute façon ne pouvaient pas l’admettre dans le camp) et venaient de milieux sociaux différents, mais avaient été arrêtés en raison de leur travail de résistance et étaient devenus un groupe soudé à Ravensbrück. La plupart étaient étudiantes ou secrétaires et l’une, « Zinka », était une mère qui avait accouché dans une prison française pour se faire enlever son bébé au bout de 18 jours. Une petite photo du bébé passée en contrebande était son bien le plus précieux tout au long de la marche.

Selon Strauss, Hélène avait des douleurs plus ou moins permanentes aux jambes et aux hanches en marchant mais, en tant qu’ingénieure qui parlait cinq langues, elle est devenue le leader officieux du groupe. Une autre des femmes souffrait de diphtérie et elles avaient presque toutes des saignements de pieds et des ampoules. Pourtant, l’idée de se séparer en groupes plus petits n’a jamais été envisagée. Les femmes ont mis leurs ressources en commun et ont cru que leur amitié était vitale pour la survie.

Le temps en avril était imprévisible, un moment ensoleillé mais le suivant extrêmement froid et humide, pas assez chaud pour se passer des fines couches qui les identifiaient à travers la croix blanche peinte dans le dos. Après s’être d’abord cachés dans des fossés, puis s’être réfugiés dans des granges vides s’ils le pouvaient, un agriculteur allemand et sa fille leur ont offert une « véritable hospitalité ». « Peut-être y avait-il des Allemands qui ne savaient vraiment pas ce qui se passait dans les camps », spécule Strauss. Au fur et à mesure qu’ils se rapprochaient du front, Hélène, sans le manteau de cadeau, a réussi à persuader certains Allemands qu’ils ont rencontrés qu’ils étaient des travailleurs invités, et non des prisonniers juifs évadés. En jouant le rôle d’une femme incompréhensible qui voulait simplement éviter de s’approcher des lignes de front, elle a réussi à acquérir une carte griffonnée à la main d’un poste de police, que le groupe a ensuite utilisé comme fonctionnaire Laissez Passer.

Parmi les nombreux détails que Strauss a découverts, une image durable est celle de la façon dont ils ont trimballé avec eux une lourde marmite, un trépied et un sac de pommes de terre crues. La nourriture, ou son absence, est un thème récurrent et, bizarrement, réciter des recettes de festins impossibles était un moyen de garder le moral, une habitude que de nombreuses prisonnières utilisaient pour leur rappeler leur foyer.

Le livre a un fort flux narratif, mais Strauss s’y écarte fréquemment pour étoffer les vies antérieures de ces jeunes femmes, ou pour donner un contexte et un arrière-plan à la situation dans laquelle elles se sont trouvées. De cette manière, le livre est bien plus qu’un simple récit de une évasion, aussi extraordinaire soit-elle. L’une des révélations les plus choquantes est qu’au début, aucun bébé n’était autorisé à Ravensbrück ; tous les nés étaient généralement noyés dans un seau devant la mère. Mais alors, comme tant de femmes sont arrivées enceintes, en grande partie à la suite de viols par des soldats, il y a eu un changement de politique et, selon un journal secret, 600 bébés sont nés entre septembre 1944 et avril 1945. Mais la Fondation pour la mémoire des Déportés (FMD) a rapporté que seulement 31 bébés ont survécu jusqu’à la libération.

Les derniers chapitres, consacrés à ce qui s’est passé à la fin de la guerre, sont d’une lecture sobre. « Les neuf devaient compter les uns sur les autres pour survivre et ce lien était quelque chose qu’ils auraient du mal à reproduire plus tard dans la vie normale … ​​l’intensité de leurs amitiés était une partie essentielle de leur expérience. » Ils ont cherché des familles ou des êtres chers qu’ils avaient laissés derrière eux, ont fait des cauchemars et ont trouvé des relations difficiles. Six des neuf personnes ont épousé d’autres survivants, mais le groupe s’est dispersé et n’est pour la plupart pas resté en contact, jusqu’à 60 ans plus tard lorsqu’ils se sont réunis et ont finalement parlé de leur évasion. Ce livre puissant les réunit.

The Nine de Gwen Strauss: Comment une bande de femmes résistantes audacieuses s’est échappée de l’Allemagne nazie est publié par Manilla (16,99 £). Pour soutenir The Guardian and Observer, commandez votre exemplaire sur guardianbookshop.com. Des frais de livraison peuvent s’appliquer.

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