Escape From New York à 40 ans : John Carpenter se rebelle contre le système

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Wvec un cache-œil de pirate et une mine renfrognée qui semble aussi fixe et énigmatique que le sourire de Mona Lisa, Snake Plissken, le héros de John Carpenter’s Escape from New York, traverse un avenir cataclysmique comme un homme condamné, contraint à une mission qui, au mieux, pourrait sauver un monde dont il ne se soucie pas de toute façon. Les allégeances qu’il forge en cours de route sont durement gagnées mais seulement temporaires, rapidement rejetées alors qu’il survit à une mission et envisage une autre. Il se méfie également profondément de l’autorité, du bienfaiteur à deux visages qui le force à relever un défi impossible à un président distant qui le méprise ouvertement et d’autres comme lui.

En d’autres termes, Snake Plissken est John Carpenter, et Escape from New York était le premier des trois films des années 1980 dans lesquels Kurt Russell servirait de remplaçant charismatique – un iconoclaste qui n’avait pas de domicile dans le nouvel Hollywood, mais s’installer en marge. Alors que Plissken court et se fraie un chemin à travers Manhattan qui a été transformée en prison à sécurité maximale, il est facile de l’imaginer comme une allégorie d’une production cinématographique, où Carpenter se fraie un chemin à travers un travail impossible avec l’aide d’un autre ne’er-do -puits qu’il devra laisser derrière lui à la fin. S’il survit, c’est au prochain défi.

À l’époque, il n’aurait pas été possible de deviner l’arc que suivrait la carrière de Carpenter dans les années 80, à part la foi que le maestro du genre indépendant responsable d’Assault On Precinct 13, Halloween et The Fog continuerait sa séquence. . Mais 40 ans plus tard, Escape from New York ressemble au début d’une histoire qu’il (et occasionnellement Russell) raconterait sur une décennie où il ne s’est jamais parfaitement adapté au système hollywoodien ou au climat politique changeant. Ce serait le dernier de ses films indépendants jusqu’à The Ward en 2010, mais il a rarement eu l’impression que Carpenter travaillait pour quelqu’un d’autre que lui-même, même lorsqu’il devait se demander ce que les studios et le public moderne pouvaient attendre de lui.

Avant Escape from New York, les taux de criminalité atteignaient un niveau record dans les centres urbains comme New York, ce que les cinéphiles pouvaient voir se refléter à travers l’hyperréalisme terne de films comme Taxi Driver et The Warriors ou fourrage de grindhouse comme Maniac Cop et The Driller Killer. Dans le même temps, Carpenter, qui avait écrit le scénario au milieu des années 70, marinait dans la colère et la désillusion autour du Watergate et de la guerre du Vietnam, ce qui confirmait sa propre méfiance instinctive envers quiconque au pouvoir. Il ne deviendra ouvertement politique qu’en 1988 Ils vivent, avec ses coups de feu satiriques à l’époque de Reagan, mais ce film était éclairé par un pessimisme fort sur le présent et l’avenir de l’Amérique.

En fait, la construction du monde d’Escape from New York est nettement plus inspirée que l’action de viande et de pommes de terre qui s’y déroule. Les titres d’ouverture rapportent que le taux de criminalité a augmenté de 400%, ce qui a incité le pays à abandonner complètement New York, érigeant des murs de barrière de 50 pieds autour de Manhattan et transformant le quartier en une prison à ciel ouvert. Une force de police militarisée gère la prison par hélicoptère, avec une installation de traitement sur Liberty Island, mais la plupart des détenus sont laissés à eux-mêmes. La réhabilitation n’est pas le but ici.

Envoyé à Manhattan pour avoir tenté de cambrioler la Réserve fédérale – le plus noble des crimes de ce système corrompu – Plissken se voit offrir une longue chance de sortir. En route vers un sommet de la paix, Air Force One a été détourné et s’est écrasé dans un bâtiment étrangement proche du World Trade Center. Le président (Donald Pleasance) a réussi à s’échapper dans une nacelle et est retenu captif par le duc (Issac Hayes), le patron officieux du crime de New York. Le commissaire de police, joué par le légendaire Lee Van Cleef (le « Mauvais » dans Le Bon, la Brute et le Truand), offre à Plissken un pardon total s’il peut sauver le président dans les 24 heures. Et il veut dire 24 heures : deux capsules sont insérées dans le corps de Plissken qui exploseront s’il ne respecte pas le délai.

C’est ainsi que Plissken s’aventure dans la jungle urbaine, se faufilant dans les décombres apocalyptiques d’une ancienne ville, désormais gouvernée par le gang du duc et menacée par les « fous » sauvages qui émergent parfois du sous-sol. Carpenter n’avait pas le budget pour tourner à New York pendant plus d’une journée, alors St Louis a joué un rôle de remplaçant, ce qui explique pourquoi une si grande partie du film est plongée dans l’obscurité et ne comprend pas beaucoup de points de repère reconnaissables. Il semble probable que Manhattan ait le plus intrigué Carpenter parce que c’est une île, comme Alcatraz, et la ville elle-même pourrait ressembler à n’importe quel autre centre urbain ravagé par la violence et la négligence.

Dans Russell, Carpenter a trouvé son John Wayne des temps modernes, bien qu’ils n’aient pas souligné le lien jusqu’à Big Trouble in Little China, quand ils ont singe le machisme de Wayne avec un effet hilarant. Plissken n’est pas un personnage aussi coloré, ce qui laisse de la place à un défilé d’acteurs pour combler le vide, comme Harry Dean Stanton en tant qu’ingénieur excentrique qui a truqué une raffinerie de pétrole pour faire le plein de voitures abandonnées, ou Ernest Borgnine en tant que chauffeur de taxi heureux de gifler qui ressemble moins à un criminel qu’à un gars qui a ignoré les appels pour évacuer la ville. Dans l’un des moments les plus drôles du film, il allume avec désinvolture un cocktail molotov et le jette par la fenêtre de la voiture sans même interrompre la conversation. C’est un New-Yorkais. Il s’adapte.

Il y a un léger décalage entre la science-fiction et l’action dans Escape from New York, dans la mesure où la vision inspirée de Carpenter de l’Amérique du futur proche n’est pas pleinement servie par les efforts frénétiques de Plissken pour sauver un président qui ne mérite pas d’être secouru. Toute l’exposition au début met l’action dans son contexte, mais Carpenter ne donne pas beaucoup de commentaires sociaux une fois le tournage commencé. (Ce ne serait pas le cas avec sa suite bancale, Escape from LA, alors faites peut-être attention à ce que vous souhaitez.) Il veut montrer au public un bon moment et il y excelle ici, en écoutant chaque centime du budget pour le chaos de style Mad Max et fournissant l’un de ses meilleurs scores et les plus moroses.

Escape from New York se termine sur une farce nihiliste, avec notre héros mettant en place un président impitoyable pour l’embarras sur la scène internationale. Il ne peut pas changer le monde, mais il peut lever son majeur. Encore une fois, Carpenter n’est pas différent de Plissken. Tout ce qu’il peut faire, c’est faire le travail et passer à la prochaine aventure.

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