Quand la science se dérègle : une galerie voyous des pires scientifiques de l’histoire

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Walter Freeman était ambidextre, il pouvait donc faire deux lobotomies en même temps. Celles-ci impliquaient de planter deux pics à glace du tiroir à déchets de sa cuisine dans les orbites de deux patients différents jusqu’à ce qu’il sente les minces os orbitaires derrière leurs yeux se fissurer. Il suffisait alors d’agiter les pics d’avant en arrière pour séparer le lobe frontal de chaque patient de son système limbique, décrochant ainsi sa fonction exécutive et son jugement de ses émotions et de ses appétits. Oui, c’était généralement elle.

Bien qu’il ait eu l’honneur douteux d’avoir ce livre astucieux nommé pour lui, le Dr Freeman n’est même pas le pire parmi la galerie de voyous décrits par Sam Kean dans son nouveau livre Le Chirurgien IcePick. Freeman n’était pas un nazi, et il n’était pas un esclavagiste. Il est difficile de battre ces populations pour les méchants.

Breaking Bad

Sam Kean a un faible pour les malversations scientifiques. Ses livres précédents en ont parlé, mais celui-ci est entièrement dédié aux savants fous – des monomanes qui ont gardé un œil sur le prix à l’exclusion de tout le reste, comme la douleur, la souffrance et la morale. Parfois, le prix était des données; plus souvent c’était la gloire et la fortune. Mais quels que soient leurs motifs, ces gars (oui, c’était généralement un lui) ont écarté tous les scrupules éthiques qu’ils auraient pu avoir si ces scrupules interféraient avec leur programme de recherche ou toute hypothèse qu’ils poursuivaient. Ce livre explique pourquoi et comment ils l’ont fait.

Une idée sur laquelle Kean insiste est que la plupart des types de scientifiques fous ne font même pas de la bonne science. Ils sont prêts à mentir sur leurs résultats – et aussi à torturer et à assassiner des gens – pour défendre leur cause, alors ils ne sont certainement pas très préoccupés par des choses comme les groupes de contrôle ou la tenue de dossiers précis. (Bien que les nazis n’étaient rien sinon méticuleux.)

Chaque chapitre traite de scientifiques qui ont commis un crime différent, et assez étrangement, les nazis sont classés sous Serment. Près de la moitié de tous les médecins allemands étaient membres du parti nazi, et ils ont appliqué leur serment d’Hippocrate de ne pas nuire au corps politique plutôt qu’à des individus particuliers (indésirables).

Les médecins nazis s’inquiétaient pour leurs soldats au front qui pourraient avoir froid et voulaient apprendre comment traiter au mieux l’hypothermie. Ils ont donc détenu des Juifs et des prisonniers politiques dans des bains de glace jusqu’à ce que leurs membres se figent, puis ont essayé de les ranimer. Contrairement aux idées reçues, ils trouvèrent que le meilleur traitement n’était pas de les réchauffer lentement en les recouvrant de couvertures, comme cela avait été fait jusque-là, mais plutôt de les réchauffer rapidement dans de l’eau chaude.

Cette expérience ne sera jamais répétée (espérons-le). Alors, que faisons-nous des données, quelles sont les meilleures disponibles sur la façon de traiter l’hypothermie ? L’utiliser revient-il à excuser tacitement les expériences ? Est-ce comme une preuve entachée qui ne pourrait pas être utilisée dans un procès ? Ou est-ce que l’utiliser comme moyen de donner un sens à la torture et à la mort des victimes ?

N’ignorez pas les nazis

Les nazis sont des méchants très commodes ; presque tout le monde s’accorde à dire qu’ils étaient mauvais et, comme nous ne ferions jamais ce qu’ils ont fait, nous pouvons facilement les rejeter. Ce qui est un autre point sur lequel Kean insiste: il est tentant de condamner tous les gars qu’il présente comme des malades, ou des monstres, ou simplement des valeurs aberrantes et de ne pas avoir à s’occuper d’eux. Mais il note que beaucoup de ses sujets non nazis ont fait beaucoup de bonnes choses dans le reste de leur vie, non seulement ils étaient de bons maris et pères, mais ils ont en fait fait de très bonnes choses pour l’humanité.

Prenez John Cutler, qui a amené des obstétriciens/gynécologues de pays en développement pour une formation aux États-Unis afin qu’ils puissent rentrer chez eux et sauver des vies de femmes et était l’un des rares médecins des années 1980 à ne pas diaboliser les victimes homosexuelles de la crise du sida. Il a également sciemment infecté des femmes au Guatemala avec des MST pour une expérience qu’il a menée pour le service de santé publique des États-Unis.

De l’avis de Kean, il existe un autre risque de mettre les nazis dans leur propre catégorie et ainsi de les rejeter comme non pertinents : nous pourrions alors ne pas reconnaître à quel point il est facile pour de nombreuses personnes de justifier leurs actions à chaque étape du chemin jusqu’à ce que leurs bonnes intentions les conduisent à quelques très mauvais endroits. Comme Henry Smeathman, un naturaliste anglais en 1771. Si vous étiez un naturaliste anglais en 1771 et que vous vouliez collecter des spécimens des tropiques, vous deviez partir sur un bateau négrier ; c’étaient les seuls navires qui partaient. Mais une fois que Smeathman était en Sierra Leone, s’il voulait de la compagnie, la plupart des gens avec qui il pouvait vraiment s’associer étaient des esclavagistes. Et s’il voulait commercer avec eux, la monnaie la plus commode était les Africains qui l’aidaient dans son travail. Alors, il les a vendus.

Tout le monde était-il mauvais ?

Mauvais mauvais mauvais. Aucune excuse pour Smeathman, qui était en fait un abolitionniste avant de partir. Mais qu’en est-il de Newton ? Il s’est assis seul dans sa chambre à Cambridge, prédisant que l’attraction gravitationnelle de la Lune cause les marées. Pour prouver cette prédiction très publique, il avait besoin de données sur les marées. Et encore une fois, presque tous les navires anglais qui sillonnaient les eaux à l’époque étaient des navires négriers. C’est donc là qu’il a obtenu ses données.

Devrions-nous boycotter le calcul parce que Newton a obtenu des données collectées par un navire négrier ? Il n’a peut-être pas activement enchaîné les Africains, mais il a certainement bénéficié du système de traite des esclaves maléfique et puissant qui régnait sur son monde. Est-il équivalent à un nazi ? Ou est-il plus équivalent aux scientifiques (et à tous les autres) aujourd’hui qui analysent leurs données sur des ordinateurs alors qu’ils savent que la fabrication de ces ordinateurs dénude la terre et rabaisse les ouvriers ?

Kean a fait une tonne de recherches pour ce livre, dont la majeure partie semble s’y être retrouvée. Ce qui est bien ; l’édition est difficile. Mais ça devient beaucoup parfois. Je n’avais pas vraiment besoin de la digression sur le golf du XVIIIe siècle et des nombreuses citations de documents primaires du XVIIe siècle pour me convaincre qu’il avait fait ses devoirs. Et toutes les anecdotes qu’il a découvertes et qui n’ont pas été incluses dans le livre sont relayées dans son podcast, qu’il branche sans vergogne. Ce qui est bien aussi, car ce n’est pas un mauvais podcast. Si vous pensez que ces choses pourraient vous déranger, il est probablement préférable de les ignorer.

L’Icepick Surgeon soulève probablement plus de questions qu’il n’en répond. Mais c’est la marque des bonnes expériences, ainsi que des bons livres sur la science et les scientifiques.

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