Peut-être pas si vite avec la phagothérapie ?

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Tous les êtres vivants de la planète hébergent des virus et les bactéries ne font pas exception. Les bactériophages – ou simplement les « phages » pour ceux qui savent – ​​sont les virus qui attaquent les bactéries. Et nous avons un besoin urgent de choses qui attaquent les bactéries, car de nombreuses espèces bactériennes pathogènes ont développé une résistance aux antibiotiques que nous leur avons lancés pendant des décennies.

La phagothérapie est attrayante non seulement parce que l’utilisation d’antibiotiques entraîne une résistance aux antibiotiques, mais aussi parce que le traitement peut cibler spécifiquement les bactéries responsables d’une infection. La plupart des antibiotiques utilisés ont un spectre plutôt large, ils effacent donc bon nombre des bactéries qu’ils rencontrent, y compris celles qui résident heureusement dans nos entrailles, s’occupant de leurs propres affaires et ne causant aucun problème à personne. Les phages peuvent être plus précis.

Mais la phagothérapie est-elle réellement efficace ? Une nouvelle étude suggère qu’il pourrait finir par être affaibli par notre propre système immunitaire, qui traite les thérapies comme un envahisseur hostile.

Études de cas

Une étude de cas prometteuse qui rend la phagothérapie prometteuse est fournie par un garçon de 15 ans atteint de mucoviscidose. Il avait une vilaine infection bactérienne, qui a été traitée avec succès avec un cocktail de trois phages différents. Mais il était sous immunosuppresseurs parce qu’il venait de subir une greffe de poumon. La phagothérapie chez les personnes immunocompétentes n’a pas encore fait l’objet d’un examen aussi approfondi, nous ne savons donc pas vraiment comment notre système immunitaire y réagirait.

Les chercheurs qui ont traité le garçon ont appris qu’un homme de 81 ans souffrant d’une maladie pulmonaire avait été infecté par une souche de bactérie étroitement apparentée. Il avait été traité avec différents schémas antibiotiques pendant cinq ans en vain. Les chercheurs ont pris la bactérie qu’il avait crachée et l’ont exposée aux trois mêmes phages qu’ils avaient utilisés avec succès pour traiter l’autre patient, et ils ont découvert que les phages tuaient la plupart des bactéries, mais pas toutes. Les bactéries que les phages n’ont pas tuées ont développé une certaine résistance aux phages, mais aucune des bactéries qui ont survécu n’était résistante aux trois phages.

Les chercheurs ont soumis l’homme à un régime de phagothérapie IV pendant six mois, mais n’ont pas interrompu ses antibiotiques. Il n’y a pas eu d’effets secondaires graves. Après le premier mois, les choses allaient bien ; la quantité de bactéries dans ses expectorations a décuplé. Mais ensuite, ils ont rebondi avec une vengeance. À la fin des six mois, sa charge bactérienne était encore plus élevée qu’elle ne l’était lorsqu’il a commencé. La phagothérapie a été interrompue.

Neutralisé

La résistance aux phages n’expliquait pas cette explosion bactérienne ; les anticorps neutralisants contre le phage l’ont fait. Avant le traitement, le patient n’avait pas de tels anticorps. Mais moins d’un mois après le début des traitements, il a développé des anticorps de tous les sous-types contre les trois phages. Les phages ne partagent pas beaucoup de caractéristiques, il n’y avait donc pas qu’un seul anticorps réagissant avec chacun d’eux – différents anticorps ont été générés indépendamment contre chacun d’eux.

Cela ne signifie pas que la phagothérapie est trop belle pour être vraie ; il se peut qu’il soit encore au stade « meilleur en théorie qu’en pratique » du développement clinique. Nous aurons besoin de plus que quelques patients individuels pour comprendre l’ampleur du défi.

Maintenant que nous savons que les anticorps peuvent interférer avec les phages, il serait peut-être préférable de les administrer en série plutôt que de les administrer tous ensemble. Ou peut-être que des phages différents seront finalement utilisés pour les personnes immunodéprimées et immunocompétentes. Comme les antibiotiques, les phages ne sont pas un remède miracle. Ils ont une utilité thérapeutique, mais elle n’est pas illimitée.

Nature Medicine, 2021. DOI : 10.1038/s41591-021-01403-9. (À propos des DOI).

Image de la liste par Lawrence Berkeley Lab

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