Critique de Sophie Taeuber-Arp – ‘Ses peintures éclatent et frémissent devant vos yeux’

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Lde petits rectangles se pressent sur le papier, s’arrangent en figures. Urgents et précis, ils peuvent s’envoler à tout moment. Les rectangles colorés s’éloignent de l’horizontale et de la verticale, poussés par des forces invisibles. Des traits denses se précipitent sur le papier, à la recherche d’une forme, tandis que des cercles poussent des bras ou s’assoient à un bar ou se transforment en masques ou deviennent des boules dans une partie de pétanque.

La rétrospective de Sophie Taeuber-Arp à la Tate Modern de Londres est discrète mais pleine de joie et de surprise. Organisée avec le Kunstmuseum Basel et le Museum of Modern Art de New York, où une version agrandie ouvrira ses portes en novembre, l’exposition comprend l’ensemble de l’œuvre de l’artiste.

C’est aussi quelque chose d’un correctif. Bien que bien connue pour ses peintures, ses reliefs et ses sculptures, Taeuber-Arp a également travaillé dans le textile, fabriqué des marionnettes, conçu des intérieurs, des meubles, des vitraux et des costumes, des sacs et des colliers. Son travail en tant qu’artiste appliquée (bien qu’elle et nous puissions hésiter à faire la distinction) a souvent été négligé dans les expositions de son travail.

Taeuber-Arp a eu une vie riche et compliquée. Née en Suisse en 1889, elle étudie le textile et la sculpture. Elle rencontre son futur mari, le sculpteur alsacien Jean (Hans) Arp, en 1915. Ancien élève du pionnier de la danse moderne Rudolf von Laban, Taeuber-Arp se retrouve au cœur des choses : côtoyer Tristan Tzara à Le Cabaret Voltaire de Zurich, dansant dans son propre costume, inventant des poèmes dadaïstes absurdes d’Hugo Ball, défendu par Marcel Duchamp, ami de Sonia Delaunay.

L’un des premiers petits amis était Adolf Ziegler, qui devint le peintre préféré d’Hitler et l’organisateur de l’exposition d’art dégénéré de 1937. Elle se lie plus tard d’amitié avec Gabrièle Buffet-Picabia, première épouse du peintre Francis Picabia et organisatrice de la cellule de résistance à laquelle appartenait Samuel Beckett. Pendant de nombreuses années, l’art de Taeuber-Arp a été éclipsé par celui de son mari, de la même manière que l’œuvre de Sonia Delaunay a longtemps été éclipsée par celle de son époux, Robert.

Les premières abstractions géométriques peintes de Taeuber-Arp sont d’une pièce avec ses broderies, certaines très petites, qui se sont transformées en petits sacs de fil perlé et de tissu qui ont continué ses abstractions par d’autres moyens. En 1918, elle réalise une série de marionnettes pour une pièce sur la psychanalyse. Ses cylindres, cônes et tubes articulés vêtus et peints sont devenus ses personnages : des cerfs, des soldats, un perroquet, une figure appelée Dr Oedipus Complex et une autre, un magicien, appelée Freudanalyticus. Leur inventivité est toujours aussi formidable.

Bord de figuration... Composition de cercles et d'angles superposés, 1930, par Sophie Taeuber-Arp.

Des têtes en bois dadaïstes tournées au tour ont suivi. Ils nous regardent fixement, les yeux branlants, stupides mais conscients. Chaque partie de son travail se connecte. Des collages nourris d’ouvrages textiles, des textiles de tableaux ou d’aménagements intérieurs pour un bar de Strasbourg et une maison aux vitraux. Le design sévère et la couleur intense de ses vitraux et de sa conception de mobilier présagent presque du travail du minimaliste, mais une sorte d’équilibre précaire et dynamique est toujours en jeu.

Même les peintures les plus géométriques de Taeuber-Arp sont à la limite d’une sorte de figuration (on pourrait dire que ses formes et ses lignes peintes étaient l’équivalent de ses marionnettes précédentes), et ont une fluidité digne d’une danse. Des tableaux composés de rangées de cercles et de petits rectangles éclatent et frémissent sous vos yeux. Certains ressemblent à des consoles de jeux ou à des claviers particuliers. Je prends la précision impersonnelle et exacte de sa peinture (parfois des travaux ont été réalisés par des assistants) comme une sorte de pince-sans-rire pour un art paradoxalement plein de vie et de mouvement, toujours attentif au potentiel de l’expérimentation.

Les cercles se rejoignent et se séparent sur des fonds vierges électrisés par le mouvement apparent des formes sur leurs surfaces. Ses reliefs – avec des troncs de cônes et de cylindres (certaines formes réapparaissent à différentes étapes de sa carrière) – nous incitent à prendre des regards de côté comme à les aborder de front. Elle a commencé à expérimenter des formes et des lignes courbes composées, qui ont trouvé leur expression dans des coquilles et des enchevêtrements de lignes ondulantes, certaines illustrant un livre de poèmes d’Arp.

Marionnettes et marionnettes à la Tate Modern.

Les mots sont une chose. Ses lignes se croisent et se recroisent, s’arrêtent court, se bouclent, se compliquent, s’éternisent et recommencent, comme des pensées en mouvement, des poèmes sans mots. C’était un art aux possibilités infinies et aux affaires inachevées. Exilé de France en 1942, Taeuber-Arp meurt une nuit en Suisse, en janvier 1943, empoisonné par le monoxyde de carbone provenant d’un poêle défectueux. En fait, son travail était génératif et riche. Son influence particulière (consciente ou non) se fait sentir dans le néo-concrétisme brésilien d’après-guerre, chez Bridget Riley, dans les sculptures de Tai Shani et on ne sait où.

J’aurais aimé que Taeuber-Arp vive plus longtemps et continue à se développer. Maintenant, son art ressemble à une conversation posthume avec des artistes qui lui ont succédé. C’est là que vit son art.

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