Ineos, une imitation fanée des années de gloire de Team Sky au Tour de France

jeDans le sport, l’échec peut être relatif. Si l’équipe Ineos concluait sa saison 2021 dimanche, à la fin du Tour de France à Paris, elle aurait le droit de se remémorer avec une certaine fierté une série de victoires par étapes en mai et juin, dont le Giro d’Italia et les Tours de Romandie, de Suisse et de Catalogne, et le Critérium du Dauphiné, première course d’échauffement du Tour de France. L’équipe de Dave Brailsford a dominé ces courses, remportant le Giro dans un style simple et marquant un 1-2-3 en Catalogne.

Le problème est que dans le cyclisme d’aujourd’hui, le succès ou l’échec tient en grande partie à une seule épreuve : le Tour de France. Il en est ainsi depuis que le sport s’est mondialisé au milieu des années 1980, et le public et les sponsors ont commencé à accorder une attention disproportionnée à une course, celle qui fait le tour de la France en juillet. Cela a été au détriment du reste du calendrier cycliste – imaginez si les joueurs de tennis étaient jugés uniquement sur leurs performances à Wimbledon – mais argumentez tout ce que vous voulez, c’est ainsi que le sport est depuis près de 40 ans.

Le succès du Tour de France se mesure également de différentes manières. Pour certaines équipes – les équipes françaises à petit budget en particulier – le simple fait d’être sur la ligne de départ suffit à justifier leur existence, compte tenu du prestige que cela porte, sans parler de l’opportunité d’emmener les bailleurs de fonds actuels et potentiels au cœur d’une plus grands événements mondiaux. L’échelle du succès va ensuite vers le haut en fonction des antécédents, du budget et de l’ambition.

Pour une équipe de l’histoire d’Ineos, du budget – 50 millions d’euros en 2020, sans doute plus cette année – et de l’ambition affichée, le Tour 2021 a été désastreux. La plupart des équipes du cyclisme professionnel rêveraient de mettre un coureur sur le podium comme Ineos l’a fait cette année avec Richard Carapaz, mais pour l’équipe au plus gros budget du sport, avec sept victoires sur le Tour en huit juillet à son actif entre 2012 et 2019, et avec visiblement l’effectif le plus solide au départ de la course il y a trois semaines, c’est bien en deçà des attentes.

Carapaz a lutté vaillamment, mais en vain, contre la force précoce de Tadej Pogacar, qui a remporté cette semaine les deux étapes pyrénéennes les plus difficiles. Pour sa défense, l’équipe évoquerait un accident qui a presque mis le vainqueur 2018, Geraint Thomas, hors de la course dès le début, mais pour une équipe qui a aligné trois vainqueurs du Grand Tour à Thomas, Carapaz et Tao Geoghegan Hart, leur course était dans contraste frappant avec l’une des trois autres grandes équipes du Tour, Jumbo-Visma.

Wout Van Aert de l’équipe Jumbo-Visma mène l’échappée alors qu’ils gravissent le Mont Ventoux sur l’étape 11. Photographie : Tim de Waele/Getty Images

Jumbo a perdu son leader Primoz Roglic sur une chute mais a tout de même réussi à remporter deux prestigieuses étapes de montagne et le contre-la-montre de samedi tout en plaçant l’un de ses lieutenants de montagne, Jonas Vingegaard, sur le podium aux côtés de Carapaz. Moins chanceux qu’Ineos – ils étaient à quatre cette semaine sur huit partants – ils ont réussi à renverser leur Tour grâce à des courses intelligentes et audacieuses, en utilisant au maximum leurs ressources.

Ils ont fait le pari de pousser Wout van Aert dans une échappée précoce sur l’étape du Mont Ventoux la deuxième semaine et ont été récompensés par la victoire, et ils ont de nouveau pris des risques sur la route d’Andorre dimanche dernier en mettant Van Aert et leur autre grimpeur, Sepp Kuss des États-Unis, dans la pause du jour. C’était un coup de dés car cela laissait Vingegaard sans soutien et exposé à un incident ou à une attaque, mais encore une fois, cela a abouti à la victoire, pour Kuss.

La conduite d’Ineos ce jour-là était déconcertante : deux de leurs seconds bras les plus forts, Dylan van Baarle et Jonathan Castroviejo, figuraient dans le groupe d’échappées aux côtés de Kuss, mais ont été retirés pour soutenir Carapaz plutôt que d’avoir la chance de courir pour eux-mêmes. Ineos a roulé fort derrière l’échappée ce jour-là, mais n’a singulièrement pas réussi à mettre Pogacar en difficulté, tout comme ils l’avaient fait sur le Mont Ventoux derrière Van Aert, une tactique que l’ancien roi du Tour des montagnes Philippa York a qualifiée de « projet de vanité ».

Pire encore, ils ont roulé exactement de la même manière lors des étapes pyrénéennes de mercredi et jeudi, contrôlant en effet la course pour Pogacar, qui a ensuite remporté les deux étapes. Compte tenu de trois chances de passer d’un plan de match raté, leur incapacité à le faire était flagrante, d’autant plus que Brailsford avait déclaré plus tôt cette saison que son équipe courrait d’une manière plus intéressante et innovante. La prise de risque et l’initiative étaient minimes, les récompenses tout à fait proportionnelles.

Au lieu de cela, Ineos a ressemblé à une imitation fanée des équipes de Team Sky qui ont conduit Chris Froome à quatre victoires sur le Tour, mais produisant des tactiques qui ont fait le jeu de Pogacar. La stratégie consistant à envoyer leur vainqueur du Tour 2019, Egan Bernal au Giro, et à sauver Thomas, Geoghegan Hart et Carapaz pour le Tour semble imparfaite. Ils sauveront peut-être la face en remportant la Vuelta a España plus tard cette saison, mais leur saison sera colorée par la performance nettement pâle de ces dernières semaines.

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