La Nouvelle-Zélande tombe amoureuse d’un bébé orque échoué, mais un dilemme plane sur le « soutien à la vie »

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WQuand Toa, le bébé orque orphelin, voit de la nourriture arriver, il sort sa grande langue rose de sa large bouche gommeuse dans une joyeuse anticipation. Il gargouille et rote en tirant avidement sur la tétine en latex spécialement conçue. Quatre volontaires en combinaisons et bonnets le bercent et roucoulent qu’il est «un bon garçon» pendant qu’il se nourrit. Quand il a terminé, il se retourne, révélant sa peau blanc crème, et pousse un volontaire pour un massage du ventre. S’ils osent s’arrêter, il les pousse à nouveau. Quand il est excité, il zoome sur sa piscine de retenue, jouant avec les volontaires, et quand un gros morceau de varech en forme de tentacule est soulevé dans l’eau, il se blottit dessous, comme s’il s’agissait d’une couverture, ou du poids protecteur de son mère disparue.

Le jeune veau, qui aurait entre deux et six mois, s’est échoué dans les rochers près de Plimmerton, au nord de Wellington il y a 10 jours avec des blessures mineures.

Depuis lors, des centaines de personnes, y compris le Département de la conservation (DOC), des équipes de sauvetage des baleines et l’iwi (tribu) local Ngāti Toa Rangatira, ainsi qu’une porte tournante de volontaires, se sont occupés de Toa, ce qui signifie courageux ou fort. en maori, tandis que la recherche nationale de son groupe se poursuit.

Bénévole et locale de Plimmerton, Brianna Norris, 21 ans, en est à son huitième jour de bénévolat. Elle et son frère Ben, 17 ans, qui a trouvé Toa sur les rochers, ont noué une relation spéciale avec le veau.

« Il est vraiment affectueux et vraiment doux. C’est super spécial, mais nous voulons désespérément qu’il revienne dans sa famille. Un jour avec lui aurait été suffisant.

Les efforts collectifs ont été considérables mais semés de difficultés. La semaine dernière, une tempête unique en dix ans a ravagé la région de Wellington, provoquant des vents atteignant 140 km/h, des houles de quatre mètres et des inondations. Les équipes ont été obligées de déplacer Toa de l’enclos marin qu’ils avaient créé dans le port, dans une piscine de retenue d’eau de mer de 32 000 litres installée sur le parking du club nautique de Plimmerton. Le garder dans l’océan aurait pu causer des blessures à la baleine et au personnel par temps sauvage.

Toa y reste toujours. Les inondations causées par la tempête ont exercé une pression sur les conduites d’eaux usées, provoquant le déversement d’eaux usées dans le port et en faisant un danger pour la santé et la sécurité du personnel. Avec une autre tempête prévue dans les prochains jours, les sauveteurs ont décidé qu’il était préférable de limiter le nombre de fois où les Toa sont déplacés entre les sites.

Les foules se sont rassemblées pour regarder Toa dans son enclos de fortune à Plimmerton.

Sa vie s’est peut-être réduite à une petite piscine pendant que la recherche de sa famille perdure, mais l’histoire de son sort a captivé l’imagination de la nation, avec des centaines de bénévoles parcourant les rives dans l’espoir de repérer sa capsule manquante. Il y a eu un certain nombre d’observations non vérifiées et certaines crédibles, mais la tempête a empêché les sauveteurs d’enquêter plus avant.

Pour la plupart, la santé de Toa est bonne, à part quelques maux d’estomac, tandis que les vétérinaires essaient de trouver le bon équilibre pour son lait maternisé, a déclaré DOC.

Jusqu’à présent, l’opération de sauvetage a coûté 10 000 dollars néo-zélandais au contribuable, mais d’autres dépenses sont payées par l’Orca Research Trust et d’innombrables heures de bénévolat.

C’est un exercice de dévotion, mais certains scientifiques se demandent si garder un bébé baleine sur un type de support de vie humain pendant si longtemps est éthique.

Le Dr Karen Stockin, une biologiste marine, a déclaré que la pratique internationalement reconnue pour les cétacés séparés de ce jeune est soit des soins humains à vie, soit une euthanasie.

« La Nouvelle-Zélande n’a aucun centre de captivité ou de réhabilitation qui pourrait soutenir les Toa. Bien sûr, nous aspirons tous à une fin heureuse Disney, mais ce qui compte le plus ici n’est pas notre sentiment et nos émotions humaines compréhensibles, mais notamment la viabilité et le bien-être de Toa.

Annie Potts, un professeur d’études homme-animal à l’Université de Canterbury, a souligné l’incongruité entre la façon dont les humains traitent un veau de baleine par rapport à, disons, l’élevage de veaux pour le veau.

“Nous réservons notre amour, notre compassion et notre empathie pour les ‘espèces extraordinaires’ comme les baleines que nous pouvons célébrer en ‘sauvant’.”

Le Dr Ingrid Visser est sur le site, coordonnant les soins pour Toa, depuis le début. Elle est robuste dans des couches de vêtements chauds avec une bouillotte tenue près de sa poitrine. Malgré son sommeil intermittent, elle est constamment alerte à ce qui se passe dans la piscine de Toa, et offre gentiment aux volontaires des instructions sur ce qu’il faut faire avec lui.

Le Dr Ingrid Visser, experte en orques, à Plimmerton en Nouvelle-Zélande, où les sauveteurs travaillent pour garder en vie le bébé épaulard Toa.

Visser est la seule personne du pays titulaire d’un doctorat en orque néo-zélandaise et est fréquemment appelé à offrir des conseils d’experts à l’échelle internationale. Elle utilise son propre réseau d’experts internationaux en orques et en échouage pour l’assister dans les soins de Toa.

Elle a dit qu’il n’y a aucun doute que DOC prendra en compte les points de vue d’autres scientifiques, mais qu’elle ne se concentre pas sur « les opposants, mais sur ce qui est bien pour Toa ».

Le responsable des espèces marines du DOC, Ian Angus, a déclaré que tandis que l’opération de sauvetage entre dans une phase délicate, l’accent reste mis sur la réunion de Toa avec son groupe. L’équipe a encore au moins quelques jours dans ses manches pour tenter cela, a déclaré Angus.

« Nous sommes optimistes quant à la possibilité de trouver la cosse et la santé de l’orque est toujours stable, mais nous sommes également réalistes en considérant le bien-être continu de cet animal – cela doit être notre préoccupation numéro un. »

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