« Nous n’avions jamais imaginé cela »: Sutton se prépare pour le premier coup au grand moment

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jeC’est mardi après-midi et quatre heures avant le coup d’envoi, l’homme du kit de Sutton United, Clive Baxter, est dans sa camionnette juste à côté de White Hart Lane en attendant que les portes soient déverrouillées au stade de Haringey Borough. Le joueur de 70 ans fait du bénévolat au club depuis 60 ans, participant à plus de 3 000 matchs, et son goût pour tout ce que Sutton incarne tout d’un club modeste qui se pince encore alors qu’il se prépare à faire ses premiers pas dans le Ligue de football.

Sans surprise, c’est Baxter pour qui les joueurs et le staff se sont précipités après avoir obtenu une promotion contre Hartlepool, qui a ensuite atteint la Ligue 2 via les barrages. Depuis qu’il a joyeusement joué le rôle de garçon de thé en 1961, à une époque où les deux groupes de joueurs et d’officiels se rendaient au club-house après un match pour s’asseoir côte à côte pour un repas de trois plats, Baxter n’a raté que cinq matchs de Sutton, le il y a 10 ans, un match amical de pré-saison contre Eastleigh qui s’est heurté au mariage de sa fille.

Le manager de Sutton, Matt Gray, ancien assistant de Crawley et Aldershot, a aidé son équipe à donner des coups à Baxter au milieu des célébrations baignées de champagne. Des larmes de joie ont suivi. « Les joueurs m’appellent une légende et je dis : ‘C’est un peu trop, Dundo [Craig Dundas] est une légende; il a joué quelque 500 matchs et marqué plus de 100 buts, c’est donc une légende.’ Les gens qui ont fait ce club, ce sont des légendes. Aucun argent au monde ne remplacerait cela. Si je ne reçois jamais un centime, je m’en fiche. Il s’agit simplement d’être là dans ces moments-là.

Il y a de belles histoires partout où vous regardez Gander Green Lane. Dundas, un milieu de terrain ces jours-ci principalement employé comme entraîneur de fitness, pourrait faire sa première apparition dans la Ligue de football à l’âge de 40 ans après une carrière en dehors de la ligue, tandis que Bruce Elliott, le président, a d’abord assisté aux matchs de Sutton à l’adolescence et a ensuite commencé la boutique du club. « Vous pouvez prendre un [match-day] programme d’il y a 25 ans, ma première année en tant que président et, bien sûr, malheureusement, un ou deux des officiels sont décédés, mais un certain nombre d’entre eux travailleraient toujours au club », a déclaré Elliott. « Il y a eu une grande continuité, une stabilité. Nous avons également essayé de le faire sur le terrain. Avant la reprise de Matt Gray, nous avions Paul Doswell comme manager, et il a passé 11 ans avec nous.

L’un des changements les plus importants a été appliqué à Sutton cet été, avec le terrain 3G polyvalent déchiré et remplacé par un terrain en gazon hybride au coût de 550 000 £ pour répondre aux règlements de la Ligue anglaise de football. Un flux en ligne de l’installation est disponible sur le site Web de Sutton. En tenant compte des améliorations requises des tourniquets, des projecteurs et des sièges pour les supporters à l’extérieur, Elliott estime que la quasi-totalité du million de livres sterling qu’ils recevront pour une promotion gagnante a été dépensée pour l’amélioration du stade. Le terrain, qui était utilisé par les équipes féminines, handicapées, académiques et de football à pied, était également le terrain d’entraînement de la première équipe, qui s’entraîne désormais sur des terrains appartenant à l’école secondaire Sutton. « J’ai adoré quand nous sommes allés au 3G parce que je n’avais pas à nettoyer leurs bottes et les kits n’avaient pas de boue sur eux », dit Baxter en riant.

Une autre différence cette saison a été le passage à l’entraînement quatre matins par semaine, ayant été un club « trois quarts de temps » en dehors de la ligue, permettant à certains joueurs de faire des emplois à temps partiel pour compléter leurs revenus. Ben Goodliffe a travaillé comme entraîneur personnel, Kenny Davis comme chauffeur de taxi noir et Louis John comme vendeur de voitures. Fini également le temps où Sutton se rendait à chaque match à l’extérieur de la journée, avec de longs voyages à Barrow et Carlisle à venir cette saison. « Nous avons dû faire des changements pour nous mettre à niveau sur et en dehors du terrain », explique Gray. « Avec autant de clubs basés dans le nord de la Ligue 2, nous devons nous donner les meilleures chances de concourir. »

Le gérant de Sutton, Matt Gray.

Mais Gray insiste sur le fait que certaines choses ne changeront jamais. « Nos supporters et l’esprit communautaire que nous avons au sein du club ne vont pas être perdus simplement parce que nous sommes maintenant un club de Football League », a déclaré le manager. «Je rends obligatoire pour les joueurs d’aller dans le bar après le match et de se mêler aux supporters et d’apprendre à les connaître parce que ce sont eux qui paient leur argent pour venir nous soutenir. C’est une chose que moi-même, mon staff et tous les joueurs feront. Je veux un groupe honnête, travailleur et terre-à-terre qui donnera tout pour le club. Il n’y a pas de prima donnas ou de grands Charlies ici.

Des bénévoles comme Elliott dirigent le club; tous les administrateurs et le comité de gestion sont bénévoles. Au-delà des joueurs de la première équipe, de la direction et du personnel de l’académie, il n’y a que deux employés rémunérés à temps plein : un steward de bar et Bobby Childs – officiellement le directeur du développement commercial – dont la tâche principale la saison dernière était de prendre les réservations pour le terrain 3G entre doubler. en tant que physio. «Nous sommes un club traditionnel hors ligue, et les clubs hors ligue n’existent que grâce à leurs bénévoles», explique Elliott.

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La blague courante, dit Elliott, est que le manager n’a pas répondu aux attentes la saison dernière, n’ayant pas gardé Sutton dans la Ligue nationale, l’objectif au début de chaque saison depuis qu’ils ont été promus il y a cinq ans. « L’intention était d’atteindre 50 points et de rester dans la division », a déclaré Elliott. «Nous n’avions jamais imaginé que nous finirions par être promus champions. Tout cela est un peu surréaliste et nous sommes juste emportés en ce moment. Je pense que les mots utilisés au cours des dernières semaines ont été « intimidants mais passionnants », ce qui est une assez belle façon de résumer la situation. »

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