Des archéologues découvrent un ancien navire de guerre égyptien coulé près d’Alexandrie

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Il y a 2400 ans, Héraklion était le plus grand port de l’Egypte ancienne sur la mer Méditerranée. Aujourd’hui, l’ancienne ville est immergée sous la baie d’Abu Qir, à quelques kilomètres au large d’Alexandrie. Les archéologues ont récemment découvert l’épave d’un navire de guerre des dernières années de la ville enfouie dans les fonds marins pendant 2 100 ans sous cinq mètres d’argile et des morceaux émiettés d’un ancien temple du dieu égyptien Amon.

Un navire de guerre rapide mais malchanceux

Le contour de l’épave suggère la vitesse. Sa coque de 25 mètres de long est environ six fois plus longue que large, ce qui signifie qu’il s’agissait d’un navire long et élégant construit pour courir sur l’eau. De toute évidence, ce n’était pas un cargo; les navires construits pour transporter des marchandises ou des passagers ont tendance à être plus larges, construits pour la capacité plutôt que pour la vitesse et l’agilité. L’équipe d’archéologues de l’Institut européen d’archéologie sous-marine qui a découvert l’épave dit qu’il s’agissait probablement d’un navire de guerre, et son capitaine a choisi un jour malchanceux pour s’amarrer dans le canal qui coulait le long du côté sud du temple d’Amon à Héraklion.

Certains des habitants de la ville appelaient l’endroit Héraklion ; d’autres l’appelaient Thonis, et les archéologues ont trouvé des monuments en pierre inscrits avec les deux noms ensemble. Les pièces de monnaie et les morceaux de poterie trouvés parmi les ruines submergées de la ville suggèrent que Thonis-Héraklion a prospéré des années 500 aux années 300 avant notre ère. Lorsqu’Alexandre le Grand fonda Alexandrie à 32 kilomètres au sud-est en 331 avant notre ère, la nouvelle ville remplaça Thonis-Héraklion en tant que plus grand port méditerranéen d’Égypte, et l’ancienne ville commença à décliner.

Dans les années 100 avant notre ère, une série de tremblements de terre et de tsunamis avaient frappé la ville autrefois grande. Un séisme particulièrement grave a provoqué le comportement de l’argile dure sous Thonis-Héraklion comme un liquide, et des bâtiments dans toute la ville se sont effondrés. À l’entrée d’un canal, un groupe de temples funéraires grecs qui existaient depuis les années 300 se sont effondrés. Et le grand temple d’Amon s’est effondré dans le canal, faisant pleuvoir d’énormes blocs de pierre sculptée sur le long et élégant navire de guerre amarré à un quai voisin, selon Mustafa Waziri, secrétaire général du Conseil suprême des antiquités égyptiennes.

Les archéologues ont récemment découvert l’épave à l’aide d’un profileur sous-marin, un instrument sonar conçu pour rechercher des objets enfouis sous le fond marin, un peu comme une version acoustique d’un radar à pénétration de sol. Il gisait sous cinq mètres d’argile et de débris des ruines du temple d’Amon au fond de ce qui était autrefois un canal profond traversant la ville antique. Maintenant, le canal n’est qu’une zone plus profonde et remplie de boue au fond de la baie d’Abu Qir, mais l’argile a aidé à préserver les restes de l’ancien navire de guerre.

Des plongeurs ont examiné l'épave après qu'une étude par sonar l'ait redécouverte enfouie dans la boue et les débris.

Deux anciennes traditions de construction navale unissent leurs forces

« Les découvertes de galères rapides de cette période restent extrêmement rares », a déclaré l’archéologue de l’IEASM Frank Goddio, qui a dirigé le projet. Le navire de la baie d’Abu Qir n’est que le deuxième navire de guerre jamais découvert au cours des derniers siècles avant notre ère – la période ptolémaïque en Égypte et l’ère des guerres puniques entre Rome et Carthage. L’autre exemple est un navire de guerre carthaginois daté d’environ 235 avant notre ère. Et les détails de la construction du navire de la baie d’Abu Qir révèlent un aspect de la façon dont les cultures égyptienne et hellénistique se sont mélangées dans l’Égypte ptolémaïque.

Certaines des techniques utilisées dans la construction du navire de guerre sont clairement grecques, comme les joints tenon-mortaise (ceux dans lesquels une languette d’un morceau de bois s’insère dans une fente découpée dans la pièce adjacente) qui maintiennent ensemble plusieurs de ses bois. Mais d’autres aspects de la conception et de la construction du navire sont distinctement égyptiens antiques. Ces indices, combinés à du bois qui avait manifestement été récupéré et réutilisé à partir de navires plus anciens, suggèrent que le navire de guerre a été construit quelque part en Égypte.

Et le navire de guerre était clairement construit pour le Nil et les canaux peu profonds du delta du fleuve. Son fond plat et sa quille (un bois lourd qui s’étend sur toute la longueur d’un navire) sont parfaits pour les eaux peu profondes.

D’autres détails de l’épave renforcent l’idée qu’elle a été construite pour la vitesse. Les archéologues ont trouvé la marche du mât du navire – la structure en bois qui maintient la base du mât d’un navire – toujours au sommet de la quille, et ils disent qu’il a clairement été construit pour un grand mât, capable de supporter une grande voile. Les rameurs auraient propulsé le navire rapidement dans l’eau à chaque fois que le vent ne coopérait pas.

Une ville engloutie

Les archéologues qui étudient les ruines englouties de Thonis-Héraklion s’appuient sur des pièces de monnaie anciennes et des types distinctifs de poterie pour obtenir des informations sur l’âge des couches qu’ils creusent. La plupart de ces pièces et céramiques datent des années 500 à 300 avant notre ère, mais les archéologues ne trouvent presque jamais rien de plus récent que les années 100 de notre ère. Étrangement, c’est comme si la vie ici s’était arrêtée après le tremblement de terre.

Les documents historiques suggèrent que quelques personnes sont restées au cours des siècles suivants, bien que Thonis-Héraklion n’ait jamais retrouvé quelque chose comme son ancienne vie. Mais au cours des années 700 de notre ère, l’élévation du niveau de la mer et l’affaissement des terres avaient noyé les ruines de la ville antique, la laissant submergée dans l’ombre de la ville qui l’avait remplacée.

Thonis-Héraklion est restée oubliée sous la baie d’Abou Qir jusqu’en 1933, lorsqu’un pilote de la Royal Air Force survolant la baie a baissé les yeux et a vu des ruines et des débris sous l’eau. En 1999, Goddio et son équipe ont déplacé ces ruines et ont commencé à les inspecter et à les fouiller. Jusqu’à présent, les archéologues ont exploré moins de cinq pour cent de la ville antique.

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