SpaceX lance la mission Europa Clipper à un prix avantageux

Après des années de spéculation, la NASA a officiellement annoncé vendredi que le Falcon Heavy de SpaceX lancerait ce qui est sans doute la mission d’exploration du système solaire la plus importante de l’agence spatiale des années 2020, l’Europa Clipper.

Prévue pour être lancée en octobre 2024, la mission de 4,25 milliards de dollars passera une grande partie du reste de cette décennie à voler vers le système jovien avant d’entrer dans une orbite allongée autour de Jupiter. Le vaisseau spatial effectuera ensuite jusqu’à 44 survols d’Europe, l’intrigante lune jovienne incrustée de glace qui, selon les scientifiques, abrite un vaste océan sous la surface. Il est possible que la vie aquatique y existe.

Le montant total du contrat attribué pour les services de lancement est d’environ 178 millions de dollars, a indiqué la NASA dans un communiqué de presse. C’est un moment important pour SpaceX, car la société se verra confier l’une des missions d’exploration les plus prioritaires de la NASA. L’accord permet également à la NASA d’économiser environ 2 milliards de dollars.

Le choix d’un lanceur pour cette mission ambitieuse a été soumis à un processus politique de longue haleine. À l’origine, à la demande du Congrès, la NASA avait prévu de lancer le vaisseau spatial sur sa fusée Space Launch System. Il y avait deux raisons à cela. Les législateurs (en particulier le sénateur américain Richard Shelby, R-Ala.) voulaient trouver des missions supplémentaires pour la fusée SLS. Et deuxièmement, la puissante fusée SLS avait la capacité d’amener le Clipper à Jupiter en quatre ans environ.

Cependant, de nombreux membres de la communauté scientifique ont préféré se lancer sur le Falcon Heavy de SpaceX pour diverses raisons. D’une part, SpaceX a offert des services de lancement à un prix très avantageux pour la fusée SLS, qui, selon la Maison Blanche, coûterait plus de 2 milliards de dollars pour la mission Clipper. Les scientifiques craignaient également que la fusée SLS, souvent retardée, ne soit tout simplement pas prête pour une date de lancement en 2024, et sa sélection retarderait la mission scientifique.

Les politiciens, cependant, ont continué à insister pour que la NASA lance Clipper sur la fusée SLS. Trois événements différents ont finalement forcé les législateurs à céder. Tout d’abord, fin 2018, les scientifiques de la NASA ont conclu que le Falcon Heavy pouvait terminer la mission Clipper sans avoir besoin d’une assistance gravitationnelle de Vénus, et donc qu’il n’aurait pas à entrer dans le système solaire interne. Le Falcon Heavy pourrait le faire avec l’ajout d’une « étape de démarrage » Star 48. (La fusée Delta IV Heavy de United Launch Alliance aurait nécessité un survol de Vénus, augmentant considérablement le blindage thermique nécessaire sur le vaisseau spatial Clipper, ce qui a finalement été exclu.)

« Personne ne dit que nous n’allons pas sur le SLS », a déclaré Barry Goldstein, de la NASA, lors d’une réunion en novembre 2018. « Mais si par hasard nous ne le faisons pas, nous n’avons pas le défi du système solaire interne . C’était un développement majeur. C’était un gros problème pour nous. « 

Deuxièmement, après avoir finalisé les plans du programme Artemis Moon, la NASA s’est rendu compte que le principal entrepreneur de l’étage principal de la fusée SLS, Boeing, n’était tout simplement pas à la hauteur de la tâche de construire une fusée supplémentaire pour la mission Clipper à temps. Selon les responsables de la NASA, toutes les étapes de base du SLS seraient nécessaires pour soutenir les efforts visant à faire atterrir des humains sur la Lune au milieu des années 2020.

Enfin, ce qui a forcé Shelby et le reste du Congrès à céder, c’est un problème de « tremblement » avec la fusée SLS. Ce gros véhicule est alimenté par deux très gros propulseurs à poudre et ils produisent des vibrations importantes. Les responsables du programme SLS avaient dit à la direction de l’agence que la charge de torsion – essentiellement une mesure de la torsion et des vibrations – était une certaine valeur. Cependant, après que la NASA ait effectué des tests en soufflerie, la valeur réelle de la charge de torsion était presque le double des estimations du programme SLS.

Pour faire face à ce stress de lancement, ont déclaré des responsables de la NASA à Ars, il aurait fallu 1 milliard de dollars supplémentaires de modifications pour rendre le vaisseau spatial plus robuste. Ce coût supplémentaire, en fin de compte, a conduit la NASA à pouvoir faire l’annonce de vendredi.

Image de la liste par Trevor Mahlmann

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