«Ces enfants pourraient être mes proches»: le premier médecin légiste autochtone du Canada sur des tombes anonymes

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Dans son travail de médecin légiste, Kona Williams enquête sur des centaines de décès par an.

Mais lorsqu’elle a appris que des tombes anonymes avaient été trouvées sur le site d’un pensionnat à la fin du mois de mai, elle a été saisie d’une sombre prise de conscience.

« La découverte de ce type de tombes était quelque chose dont mes collègues et moi parlions depuis des années. Mais cela a quand même été un choc », a-t-elle déclaré. « Ce sont mes gens. Certains de ces enfants pourraient être mes parents.

Et bien qu’elle ne soit encore impliquée dans aucune enquête, la première médecin légiste autochtone du Canada a un aperçu unique des défis à venir alors que le pays fait face aux sombres découvertes.

Sur une période de près de deux mois, plus de 1 300 tombes anonymes ont été découvertes sur les sites de quatre anciens pensionnats à travers le Canada – une fraction des plus de 130 écoles autrefois financées par le gouvernement fédéral.

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Au cours des 100 dernières années, plus de 150 000 enfants autochtones ont été retirés de leur famille pour fréquenter des pensionnats chrétiens financés par l’État dans le but de les assimiler de force à la société canadienne.

Ils ont reçu de nouveaux noms, se sont convertis de force au christianisme et n’ont pas le droit de parler leur langue maternelle. Des milliers de personnes sont mortes de maladie, de négligence et de suicide ; beaucoup n’ont jamais été rendus à leurs familles.

Le dernier pensionnat a fermé ses portes en 1996.

Près des trois quarts des 130 pensionnats étaient dirigés par des congrégations missionnaires catholiques romaines, tandis que d’autres étaient administrés par l’Église presbytérienne, anglicane et l’Église unie du Canada, qui est aujourd’hui la plus grande confession protestante du pays.

En 2015, une Commission de vérité et réconciliation historique a conclu que le système des pensionnats équivalait à une politique de génocide culturel.

Le témoignage des survivants a clairement montré que les abus sexuels, émotionnels et physiques étaient monnaie courante dans les écoles. Et le traumatisme subi par les étudiants a souvent été transmis aux jeunes générations – une réalité amplifiée par les inégalités systématiques qui persistent à travers le pays.

Des dizaines de Premières Nations n’ont pas accès à l’eau potable et le racisme envers les Autochtones est endémique au sein du système de santé. Les Autochtones sont surreprésentés dans les prisons fédérales et les femmes autochtones sont tuées à un taux beaucoup plus élevé que les autres groupes.

Les commissaires ont identifié 20 tombes non identifiées dans d’anciens pensionnats, mais ils ont également averti que d’autres tombes non identifiées n’avaient pas encore été trouvées à travers le pays.

Photographie : Archives provinciales de la Saskatchewan/ARCHIVES PROVINCIALES DE LA SASKATCHE

Merci pour votre avis.

Malgré les promesses des dirigeants politiques de financer davantage de recherches, toute l’étendue du travail est probablement beaucoup plus que de nombreux Canadiens ne le pensent. Une enquête méthodique sur les tombes nécessitera que des pathologistes comme Williams travaillent aux côtés d’archéologues, d’anthropologues, de généalogistes et de généticiens. Les équipes étudieront méticuleusement les emplacements des tombes, la composition du sol, les arbres généalogiques et les restes humains pour mieux comprendre la trace de dévastation laissée par des générations de politiques gouvernementales – un travail minutieux qui pourrait prendre des décennies.

Au moins 150 000 enfants autochtones ont été envoyés dans des pensionnats, un système d’assimilation forcée qui cherchait à dépouiller les jeunes de leur identité. Parce que les écoles étaient notoirement brutales, l’existence de tombes anonymes sur le site des écoles est connue depuis longtemps au sein des communautés autochtones.

Au fur et à mesure que le nombre de sites découverts augmente, vous vous posez également des questions sur la façon de procéder au milieu des préoccupations concernant le protocole, la logistique et la bonne cérémonie. Williams a déclaré qu’une communication claire et fréquente avec les communautés autochtones sera essentielle pour que les familles soient conscientes des limites de ce qui peut être connu – et pour empêcher des entreprises sans scrupules de tenter de profiter de la tragédie.

Kona Williams.
Kona Williams. Photographie : avec l’aimable autorisation de Kona Williams

« Nous ne saurons jamais vraiment ce que nous allons trouver jusqu’à ce que nous commencions réellement le travail », a déclaré Williams. « Mais venir avec une pelle rétrocaveuse et faire un tas de fouilles n’est pas le moyen d’obtenir les réponses que les communautés pourraient vouloir. »

Les enfants de communautés différentes fréquentaient souvent la même école. Certaines Premières nations pourraient vouloir exhumer toutes les tombes d’une école en particulier, tandis que d’autres pourraient vouloir seulement marquer et commémorer le site.

« Si une communauté souhaite une enquête à grande échelle mais que l’autre ne le souhaite pas – et que les restes se trouvent sur la même tombe, que faites-vous ? » dit Williams. « Nous n’avons pas encore de réponses à cela. »

En plus des questions sur la façon d’obtenir l’ADN de parents et de stocker les informations en toute sécurité, l’une des tâches les plus difficiles sera de déterminer ce qui sera fait avec les restes non identifiés. « Ce sont encore des enfants. Comment allons-nous les honorer en toute sécurité et avec respect ? » elle a dit.

En 2015, la Commission de vérité et réconciliation du Canada estimait que jusqu’à 4 100 enfants étaient morts dans les écoles, mais beaucoup pensent maintenant que ce chiffre doit être révisé à la hausse à la lumière des récentes découvertes.

La maladie sévissait dans de nombreuses écoles et les enfants forcés de fréquenter sont morts à un taux beaucoup plus élevé que la population générale. Mais l’âge des restes présente des difficultés pour identifier la cause du décès.

« Si vous n’avez que des os, les faits médicaux et scientifiques ne peuvent aller plus loin. Si quelqu’un meurt d’une pneumonie et que nous n’avons aucun poumon à examiner, il est peu probable que je puisse dire comment il est mort », a déclaré Williams.

Lors de leur témoignage devant la commission, de nombreux survivants ont déclaré que des enfants avaient été battus à mort dans les écoles.

« Si quelqu’un était mort d’un traumatisme, suffisamment pour le tuer, l’histoire serait peut-être encore sur les os. Cela pourrait correspondre à certaines des histoires horribles que nous avons entendues », a déclaré Williams. « Les faits sont des faits, que le Canada puisse ou non gérer cela… Et ce sera une réalité difficile à concilier pour les Canadiens. Mais je soupçonne que cela arrive.

Pour Williams, le travail est profondément personnel. Son père a été forcé de fréquenter un pensionnat, mais a promis que ses enfants n’auraient jamais la même expérience.

« L’ensemble du système des pensionnats était destiné à détruire tout un peuple », a-t-elle déclaré. « Mais maintenant, je vois de jeunes Autochtones devenir médecins, avocats et scientifiques. Ils deviennent des leaders. Le fait que nous puissions faire ces choses tout en sachant qui nous sommes et d’où nous venons signifie que le système des pensionnats a échoué.

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