Mozambique : craintes d’une escalade du conflit alors que les troupes étrangères affrontent les islamistes

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Les troupes étrangères envoyées pour renforcer les forces de sécurité locales au Mozambique se sont affrontées pour la première fois avec des militants islamistes, alors que le conflit dans ce pays d’Afrique de l’Est entre dans une nouvelle phase potentiellement dangereuse.

Les soldats rwandais récemment arrivés au Mozambique ont mené une série d’engagements contre les extrémistes la semaine dernière. Peu de détails fiables sur les combats, qui ont eu lieu près de la frontière du Mozambique avec la Tanzanie, ont été révélés, mais les responsables affirment que les insurgés ont fait des dizaines de victimes.

Les troupes rwandaises sont le premier déploiement étranger important dans un rôle de combat direct dans le conflit. Des entrepreneurs militaires russes et sud-africains ont déjà combattu des insurgés aux côtés des forces de sécurité locales, et il y a eu des informations non confirmées sur un éventuel affrontement impliquant des forces spéciales occidentales plus tôt cette année.

Les récents succès des insurgés, qui ont des liens avec l’État islamique, dans le nord de la province de Cabo Delgado ont suscité des craintes internationales d’une nouvelle enclave extrémiste en Afrique australe et ont conduit à une nouvelle détermination régionale pour les vaincre.

Les factions affiliées à Isis et à al-Qaida se sont renforcées ces dernières années en Afrique de l’Ouest, du Centre et du Sud-Est, l’une des rares régions du monde où les deux groupes se sont développés.

Dans un rapport publié la semaine dernière, le comité des Nations Unies chargé de surveiller les menaces d’al-Qaida et d’Isis à travers le monde a décrit certaines parties de l’Afrique de l’Ouest et de l’Est comme particulièrement préoccupantes.

« Les affiliés des deux groupes peuvent se vanter de gains en termes de partisans et de territoire, ainsi que de capacités croissantes en matière de collecte de fonds et d’armes, par exemple dans l’utilisation de drones », a déclaré le comité, qui fonde ses évaluations sur les renseignements fournis par les États membres.

Il est prévu que des milliers de soldats étrangers soient déployés au Mozambique au cours des prochains mois en provenance d’au moins sept pays différents.

Les experts ont déclaré que l’afflux de soldats étrangers pourrait conduire à des attaques de représailles à travers l’Afrique australe et peut-être au-delà, que les faibles services de sécurité locaux auront du mal à empêcher. On craint également que le déploiement de forces importantes ayant une connaissance limitée de l’environnement, des langues et de la culture locales ne soit contre-productif s’il n’est pas contrebalancé par un large éventail d’initiatives sociales, politiques et économiques.

Jasmine Opperman, une experte respectée du conflit basée en Afrique du Sud voisine, a déclaré qu’il était clair que quelque chose devait être fait pour endiguer la progression des insurgés.

« Le Mozambique a besoin d’aide et c’est certain », a-t-elle déclaré. « Mais la présence [of the international troops] se traduire par une défaite globale pour l’insurrection… Je ne pense pas pouvoir être optimiste. S’il y a une dépendance excessive à l’égard d’une armée irresponsable, les causes resteront. »

Des éléments avancés de l’armée sud-africaine sont également arrivés à Cabo Delgado, où les insurgés ont pris le contrôle ou contesté le contrôle de vastes étendues de terre, déplaçant 800 000 personnes et menaçant des projets lucratifs internationaux de gaz naturel.

Les Sud-Africains font partie d’une force multinationale constituée par le Comité régional de développement de l’Afrique australe. On ne sait pas exactement combien de ses 3 000 soldats prévus seront effectivement déployés, car les récents troubles en Afrique du Sud signifient que Pretoria ne sera pas en mesure de remplir ses engagements envers la force. L’Angola, la Tanzanie et le Botswana fournissent également des soldats, et les unités d’élite de l’armée zimbabwéenne auraient reçu l’ordre de se préparer au déploiement.

Le nouvel effort visant à renforcer les forces de sécurité locales intervient après une offensive menée par des extrémistes plus tôt cette année, qui a révélé les faiblesses des forces locales et forcé le conflit à figurer à l’ordre du jour des dirigeants à l’étranger.

En mars, ils ont lancé une attaque sur Palma, un port adjacent à un projet gazier de 20 milliards de dollars dirigé par la compagnie pétrolière Total. Le sort de dizaines de consultants occidentaux et autres assiégés dans un hôtel de la ville a fait l’objet d’une large couverture médiatique, mais l’épreuve de plusieurs dizaines de milliers de personnes locales prises dans les combats a reçu moins d’attention. Les forces rwandaises ont lancé une série de patrouilles agressives autour de la ville au début du mois dans le but de rétablir le contrôle du gouvernement sur son arrière-pays immédiat.

La plupart des civils de la région ont quitté leurs villages pour fuir les insurgés ou ont été sommés de partir par les autorités.

Un homme porte un matelas à son arrivée sur la plage de Paquitequete à Pemba, après avoir fui Palma en bateau avec 49 autres personnes.

Les insurgés se font appeler Ansar-al-Sunna mais sont connus sous le nom d’al-Shabaab pour les habitants. Le département d’État américain les a désignés comme faisant partie de la province d’Afrique centrale de l’État islamique, mais les analystes contestent vivement l’étendue de leurs liens avec la direction du groupe au Moyen-Orient.

Dino Mahtani, un expert du Mozambique à l’International Crisis Group, a déclaré que l’assistance militaire pourrait être utile si « faite de manière mesurée ».

« Les autorités doivent prendre en compte ce qui doit être fait pour inciter les militants à reconsidérer la violence comme le meilleur moyen de résoudre les griefs. S’ils pensent simplement qu’ils peuvent vaincre et démanteler le groupe, alors ils peuvent s’impliquer dans une guerre impossible à gagner », a-t-il déclaré.

De petits détachements de plusieurs pays européens, en particulier du Portugal, l’ancienne puissance coloniale, ont également été envoyés pour aider à former les forces armées et la police faibles du Mozambique. Une douzaine de forces spéciales américaines ont passé deux mois avec leurs homologues locaux plus tôt cette année.

Des entrepreneurs militaires privés entraîneraient plusieurs nouvelles unités locales de forces spéciales qui seront envoyées dans les zones de combat du nord.

Les grands groupes comme Isis cherchent depuis longtemps à punir les alliés des gouvernements locaux en lançant des attaques spectaculaires contre leurs citoyens et leurs intérêts. Bien qu’il existe des preuves limitées d’activité extrémiste en Afrique australe, les services de renseignement locaux sont faibles et les cibles nombreuses.

« Nous sommes déjà pris dans une guerre contre le terrorisme à Cabo Delgado et cela aura un effet d’entraînement dans toute la région. Je ne peux pas dire qu’il y aura une attaque, mais cela nous rendra plus vulnérables aux actes de terrorisme que nous ne verrons pas venir », a déclaré Opperman.

Les troupes étrangères ont un bilan limité de succès contre les militants islamistes sur le continent. Le déploiement coûteux et dangereux des forces françaises et internationales au Mali n’a eu qu’un succès limité, et les gains militaires ont été sapés par l’instabilité politique continue et la mauvaise gouvernance dans la région. Une force régionale d’Afrique de l’Est en Somalie n’a pas été en mesure de reconquérir une grande partie du pays aux affiliés d’Al-Qaida au cours de plus d’une décennie d’opérations.

La multitude de troupes de différentes nations déployées au Mozambique pose également d’importants problèmes de commandement et de contrôle, selon les experts.

Le colonel Omar Saranga, porte-parole du ministère mozambicain de la Défense, a déclaré que les détachements seraient « dirigés par leurs commandements respectifs mais que le coordinateur en chef est la République du Mozambique ».

Les analystes pointent également les insuffisances des interventions en République centrafricaine, en République démocratique du Congo, au Soudan du Sud et ailleurs ces dernières années.

« La pression militaire peut se dégrader et s’éroder [the insurgency in Mozambique] mais en fin de compte, il s’agit d’un conflit qui nécessite un dialogue de résolution », a déclaré Mahtani.

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