Dans l’attente d’un « tsunami de Covid »: les professeurs britanniques craignent le retour des étudiants

Le Dr Stephanie Coen, professeure adjointe en géographie de la santé à l’Université de Nottingham, est impatiente de reprendre l’enseignement en personne. Mais elle craint qu’avec les étudiants qui ne sont pas obligés de porter des masques lorsque les cours commencent dans quelques semaines, les presser comme des «sardines» dans sa petite salle pour les séminaires ne soit pas sûr.

« Certains de nos documents de sécurité Covid parlent du respect des choix des gens. Mais ce n’est pas une question de choix personnel, c’est une question de santé publique. Il s’agit de prendre soin les uns des autres. »

Jeudi, le secrétaire à l’Éducation, Gavin Williamson, a réitéré les instructions aux universités de donner aux étudiants le retour à la normalité qu’ils souhaitent, avec un enseignement en présentiel cet automne. Mais les universitaires disent que le gouvernement ne s’est pas assuré que ce sera sûr, omettant de donner des indications claires selon lesquelles les masques, la distanciation sociale et une ventilation appropriée devraient être obligatoires dans les salles de classe.

La semaine dernière, deux des conseillers scientifiques du gouvernement ont averti que les événements de la semaine des étudiants de première année ce mois-ci pourraient entraîner de « très gros pics » dans les cas de Covid. Désormais, les branches du syndicat des universitaires organisent des réunions d’urgence pour répondre aux craintes du personnel.

Naomi Waltham-Smith, Warwick University : « Les universités sont entravées par un manque de direction ferme »

Hier, le groupe de scientifiques Independent Sage a publié un rapport recommandant que les masques soient obligatoires en classe à l’université, plutôt que simplement suggérés, parmi une liste de 10 mesures de sécurité.

Coen dit qu’elle ne s’inquiète pas seulement pour sa propre santé. « On m’a dit que je pouvais sardiner six étudiants dans mon petit bureau et que les masques ne sont pas obligatoires », dit-elle. « Comment vous sentiriez-vous en tant qu’étudiant de première année dans cette situation ? Pourriez-vous demander à votre professeur, ou à la personne assise à côté de vous, de porter un masque ? Cela les met dans une position absolument injuste.

Comme la plupart des universités, Nottingham donne aux étudiants et au personnel une liste de recommandations fortes sur les précautions, notamment le port de masques et la distanciation sociale dans les cours. Mais Coen dit que si les universités ne rendent pas toutes ces choses obligatoires, elles ne fonctionneront pas.

Les craintes sont fondées sur des preuves, dit-elle. «Les universités demandent aux gens de revenir sur le campus sans exiger que les éléments de base soient en place pour le rendre sûr. Ce n’est pas une question d’émotion.

Un porte-parole de l’université a déclaré que 82% de ses étudiants ont confirmé avoir reçu au moins un vaccin contre Covid, et que l’université gérera son propre service de test hebdomadaire. «Après 18 mois de perturbation, nous savons que la grande majorité a hâte de revenir à l’enseignement en personne et à l’expérience universitaire complète», dit-elle. « Dans les cas où les membres du personnel sont vulnérables ou ont des problèmes de santé sous-jacents, on ne s’attendra pas à ce qu’ils enseignent en personne. »

Vicky Blake, présidente nationale de l’UCU, affirme que dans de nombreuses universités, les gens enseignent ou travaillent dans des pièces dont les fenêtres ne s’ouvrent pas ou s’ouvrent sur les couloirs. Elle dit que les membres sont « brisés et effrayés ». «Nos représentants syndicaux travaillent d’arrache-pied sur le terrain pour soutenir les membres qui vivent une sorte de fatigue déprimée après un an et demi où le gouvernement a clairement indiqué qu’il ne se souciait tout simplement pas des universités.»

Le syndicat souhaite que les masques et la distanciation sociale soient obligatoires en classe, que la ventilation soit surveillée et que les pièces mal ventilées ne soient pas utilisées.

À l’Université d’Exeter, qui admet beaucoup plus d’étudiants que prévu après la flambée des notes de niveau A, un conférencier déclare : « Tout le monde a peur. L’universitaire, qui a demandé à rester anonyme, a déclaré que le personnel s’inquiétait de donner des séminaires dans des salles mal ventilées. « Si vous faites vos courses dans un supermarché, au moins c’est un grand bâtiment avec un certain niveau de climatisation. Dans des universités comme la nôtre, on parle de bâtiments vieux d’un demi-siècle sans ventilation.

Belinda Zakrzewska, doctorante à l’université du Sussex, a peur de contracter longtemps le Covid lorsqu’elle reprend l’enseignement. Bien que son superviseur ait été favorable, elle dit que de nombreux jeunes universitaires ne trouveront pas facile de s’exprimer. « L’idée que je ne peux pas arrêter le cours parce que quelqu’un ne porte pas de masque me rend vraiment anxieuse », dit-elle. « L’université dit que ce ne sera pas un motif pour demander à un étudiant de partir. »

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Naomi Waltham-Smith, philosophe politique et lectrice à l’Université de Warwick, affirme que le gouvernement a placé les universités dans une position « impossible ». « La plupart des universités essaient de faire tout ce qu’elles peuvent, mais elles sont entravées par le manque de directives fermes du gouvernement sur des choses comme le port du masque », dit-elle. « Le gouvernement demande aux universités de réduire le risque au » niveau le plus bas raisonnablement possible « tout en leur rendant difficile la mise en place des mesures d’atténuation qui réduiraient ce risque. »

À l’Université d’Ulster, la branche locale de l’University and College Union a organisé mercredi une réunion d’urgence d’universitaires «furieux», pour discuter des craintes de revenir à l’enseignement en face à face sans exigence de distanciation sociale.

Un porte-parole de la branche a déclaré : « Si vous avez des gens entassés dans les salles de classe, c’est trop risqué pour le personnel et les étudiants. La variante Delta est extrêmement élevée ici et nos membres sont inquiets pour eux-mêmes et leurs familles. Ils sont aussi très en colère.

Les masques restent obligatoires dans les lieux intérieurs en Irlande du Nord, mais le syndicat pense que les couvre-visages ne suffiront pas à eux seuls. L’exécutif d’Irlande du Nord a déclaré que les lieux de travail devaient maintenir une distance sociale, mais n’a pas précisé si cela s’appliquait aux universités.

Le porte-parole de l’UCU a déclaré que les universitaires comprennent parfaitement que les étudiants ont eu un « tour difficile » et souhaitent qu’ils reviennent en classe, mais de manière progressive pour gérer les chiffres. Elle ajoute: « Les gens seront dans les chambres pendant une période prolongée, et il s’agit d’un virus transmis par les aérosols. »

L’UCU de l’université de Strathclyde a également tenu mercredi une réunion d’urgence pour discuter des « conditions d’apprentissage et de travail dangereuses ». La branche réclame des masques obligatoires, une ventilation adéquate et du CO2 moniteurs dans toutes les classes. Dans un tweeter cette semaine la branche a déclaré: «Il y a un tsunami de Covid sur le point de déferler sur nos campus. Les étudiants tomberont malades et manqueront les cours, le personnel sera malade et incapable d’enseigner. Certains développeront une invalidité à long terme.

L’Université d’Exeter déclare : « La grande majorité de nos universitaires ont hâte de reprendre l’enseignement en face à face, mais nous reconnaissons que certains seront inquiets et anxieux, c’est pourquoi nous avons travaillé avec les syndicats et les équipes de santé publique pour mettre en place des mesures complètes de contrôle de Covid-19. » L’université offre un soutien au bien-être pour le personnel.

L’Université du Sussex, qui offre des prix de 5 000 £ aux étudiants à double piqûre, a déclaré: «Nous ouvrons la voie pour nous assurer que nous avons fait tout notre possible pour encourager tous les étudiants à se faire vacciner.» L’université fournit au personnel et aux étudiants des bracelets et des cordons « pour indiquer aux autres qu’ils demandent une distanciation physique ».

L’Université d’Ulster souligne qu’elle adhère aux directives de l’exécutif d’Irlande du Nord. « Nous reconnaissons que certains membres du personnel peuvent ressentir de l’appréhension et nous continuerons à travailler en étroite collaboration avec eux alors que nous mettons en œuvre une gamme complète de mesures d’atténuation », indique-t-il. L’Université de Strathclyde affirme qu’elle « adhère – et dans certains cas, va plus loin – que – les mesures de base du gouvernement écossais ».

Le ministère de l’Éducation déclare : « Les prestataires de l’enseignement supérieur devraient continuer à effectuer des évaluations des risques, conformément aux dernières directives du gouvernement. »


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