Que se passe-t-il si les États-Unis font défaut sur leur dette ?

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Alors que Washington se rapproche d’une éventuelle fermeture du gouvernement à minuit jeudi, voici pourquoi le statut du plafond de la dette du pays pourrait susciter plus d’inquiétude sur les marchés financiers.

Le 30 septembre marque la fin de l’exercice du gouvernement fédéral et la date limite pour que le Congrès adopte une mesure de financement. Le plafond de la dette, qui correspond au montant d’argent que les législateurs autorisent le département du Trésor à emprunter, doit être suspendu ou relevé d’ici la mi-octobre, sinon les États-Unis feront probablement défaut sur leur dette.

Il est important de noter que personne ne sait précisément quand le Trésor américain manquera d’argent pour payer ses factures, y compris les détenteurs d’obligations, et encore moins ce qui se passerait ensuite. La dette souveraine américaine a généralement été considérée comme la plus sûre et la plus liquide à détenir au monde, et toutes sortes de produits et de processus des marchés financiers ont été liés au fonctionnement ordonné du marché du Trésor de près de 21 000 milliards de dollars.

Pourtant, après quelques années à l’envers au cours desquelles l’impensable auparavant est devenu réalité, certains professionnels de Washington et de Wall Street se préparent au pire des cas.

« Je vois cela comme une chance extrêmement mince, bien qu’avec toutes les mises en scène, la possibilité ait été augmentée », a déclaré Ben Koltun, directeur de la recherche pour Beacon Policy Advisors, basé à DC. « Si cela se produit, cela transforme une crise politique fabriquée en crise économique. La pleine foi et le crédit des États-Unis ne seraient plus pleins. »

L’impasse sur Capitol Hill en ce moment est de plus de 3,5 billions de dollars de dépenses.

Les États-Unis vont-ils manquer d’argent ?

Dans une note de recherche publiée le 22 septembre, l’analyste de Barclays Joseph Abate a noté qu’il existe actuellement une incertitude supplémentaire concernant le plafond de la dette, car il coïncide avec un plan de financement que le Congrès doit adopter. De plus, les changements apportés par la pandémie ont rendu beaucoup plus difficile l’évaluation de l’état des paiements et des entrées attendus du département du Trésor.

La meilleure estimation de Barclays pour la « date X », ou quand le Trésor manquera d’argent pour payer les factures, est le 29 octobre, mais, a écrit Abate, « l’intervalle de confiance autour de la date X restera probablement assez large ». L’économiste en chef de Moody’s Analytics, Mark Zandi, a fixé le jour fatidique au 20 octobre, tandis que Koltun de Beacon pense que les marchés commenceront à devenir nerveux à la mi-octobre.

Lire: Les États-Unis sont à court d’argent entre le 15 octobre et le 4 novembre, alors que le drame sur la limite d’endettement se poursuit

L’idée même d’un défaut américain reste si incongrue que la réaction des marchés financiers n’est pas la seule inconnue. La confrontation actuelle à Washington a également soulevé de grandes questions sur l’infrastructure des systèmes financiers. C’est un peu comme l’an 2000 — personne ne sait comment les ordinateurs réagiront.

« Nous ne croyons pas et le marché ne croit pas que ce soit un scénario probable », a déclaré Rob Toomey, directeur général de SIFMA, marchés des capitaux et avocat général associé. « Mais ce serait un véritable scénario problématique pour le système en général et les opérations et le règlement en particulier. »

Problèmes de plomberie

SIFMA, la Securities Industry and Financial Markets Association, est l’association sectorielle qui s’occupe des mécanismes de négociation et de règlement des titres tels que les obligations souveraines. Le groupe a travaillé avec des fournisseurs d’infrastructures financières, dont Fedwire et FICC, pour essayer de concevoir une sorte de playbook. Pour l’instant, deux scénarios sont possibles :

Si le département du Trésor sait qu’il manquera un paiement, il l’annoncerait idéalement au moins un jour à l’avance. Cela permettrait de changer les dates d’échéance des obligations en question : une date d’échéance du lundi serait changée en mardi, une échéance de mardi serait changée en mercredi, et ainsi de suite. Ces révisions se feraient jour après jour.

Bien que cela semble relativement ordonné, cela laisse encore de nombreuses inconnues. D’une part, cela pourrait diviser le marché des obligations et des bons du Trésor en ceux qui s’équilibrent normalement et ceux dont les dates d’échéance sont en train d’être massées, a déclaré SIFMA à Oxtero. Cela signifie une grande incertitude concernant les prix et ce que cela signifie pour tous les titres en aval indexés sur les taux du Trésor.

Dans un deuxième scénario, qui, selon SIFMA, serait très éloigné, le Trésor ne peut ou ne donne aucun avertissement préalable en cas de non-paiement, et cela se produit tout simplement. Ce serait beaucoup plus chaotique, « un vrai scénario problématique », comme le dit SIFMA.

Curieusement, les titres en question disparaîtraient probablement tout simplement du système. C’est parce que si une obligation est censée arriver à échéance – et être payée – un jour particulier, le système suppose qu’elle l’a été. « Cela illustre simplement le fait que le système n’a pas été conçu pour cela », note SIFMA.

Si cela se produit, il y aurait un détenteur inscrit pour la dette la veille de l’échéance prévue, qui aurait le droit d’être payé. Cependant, il est également probable que le Trésor paie des intérêts supplémentaires pour rendre le détenteur d’obligations entier.

De nombreux analystes, Zandi inclus, pensent qu’il est très probable qu’une sorte de panique des marchés financiers – pensez au jour de 2008 où le Congrès n’a initialement pas réussi à adopter la législation du Troubled Asset Relief Program destinée à faire face à la crise financière – mettrait fin à l’un des scénarios SIFMA envisage avant qu’ils ne se produisent, ou quelques minutes après minuit le jour où ils se produiront.

Mais comme l’a dit Koltun, « Même si ce n’est que pour un instant, la crédibilité qui est perdue, pourrait être une hausse permanente des taux du Trésor TMUBMUSD10Y,
1,480 %
et cela a des effets en cascade sur les marchés financiers du monde entier. Chaque fois que le jeu de poulet politique se termine avant qu’il n’y ait un défaut réel. Si cela se produit réellement, cela devient, c’est réel, et cela ébranle fondamentalement le cœur de la pleine foi et de la promesse de crédit. »

Le « jeu de poulet » peut également déjà nuire à l’économie. Les deux dernières fois où le Congrès a failli ne pas augmenter la limite d’endettement, en 2011 et 2013, selon Moody’s Analytics, « l’incertitude accrue à l’époque a réduit les investissements des entreprises et l’embauche et a pesé lourdement sur la croissance du PIB. Sans cette incertitude, à la mi-2015, le PIB réel aurait été supérieur de 180 milliards de dollars, soit plus de 1 % ; il y aurait eu 1,2 million d’emplois supplémentaires ; et le taux de chômage aurait été
0,7 point de pourcentage de moins.

L’incertitude qui a régné sur le marché du Trésor en 2013 a coûté aux contribuables entre 40 et 70 millions de dollars, estime Barclay.

Lire la suite : Ces 10 États doivent des intérêts de retard sur leurs prêts fédéraux d’allocations chômage

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