Les maisons qui fuient en Grande-Bretagne aggravent la crise énergétique. Pourquoi les gouvernements ne les ont-ils pas corrigés ? | Max Wakefield

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Ou cours des derniers jours, le pays a été plongé dans la panique, alors que la flambée des prix du gaz menace de plonger des centaines de milliers de foyers supplémentaires dans la précarité énergétique, rejoignant les 2,5 millions déjà présents. Pour d’autres, les budgets trop serrés seront encore plus serrés. Tout pays dépendant du marché mondial du gaz est confronté au risque de chocs de prix permanents. Mais soyons clairs : l’ampleur de cette crise n’était pas une fatalité. C’est, en grande partie, le résultat d’une décennie d’échec du gouvernement à nous protéger des inconvénients désastreux de la dépendance aux combustibles fossiles.

Le Royaume-Uni est un pays difficile à garder au chaud. Il possède l’un des parcs de logements les plus anciens et les plus étanches d’Europe occidentale, garantissant que la chaleur se dissipe rapidement à travers les murs, les fenêtres et les portes après avoir quitté les radiateurs. Neuf ménages sur dix utilisent des chaudières à gaz, et beaucoup de chaudières à gaz ont besoin de beaucoup de gaz : les ménages britanniques en consomment plus que presque tous leurs pairs européens, soit environ deux fois la moyenne de l’UE. En 2000, lorsque le gaz de la mer du Nord représentait 98 % de l’approvisionnement global, les ménages risquaient peu de subir des chocs de prix. Mais alors que la production nationale a chuté des deux tiers au cours des deux décennies qui ont suivi, les importations sont passées de seulement 2 % à 60 % de l’offre pour combler l’écart.

Le gaz brûlé dans les ménages équivaut désormais à la moitié de toutes les importations – c’est pourquoi toute flambée des prix du gaz se traduit immédiatement par des factures de chauffage plus élevées. Dans des moments comme ceux-ci, il y a peu de distance entre le ménage moyen et la mécanique opaque d’un marché mondial du gaz profondément politisé et axé sur le profit. L’utilisation de gaz bon marché pour compenser la médiocrité du parc immobilier ne fonctionne que tant que le gaz est bon marché – et tant que vous n’avez pas de crise climatique incontrôlable.

Compte tenu de tout cela, vous seriez pardonné de penser que le gouvernement aurait pu en faire une priorité nationale ces dernières années pour réduire notre dépendance indéfectible au gaz fossile. Bien qu’il s’agisse d’une tâche importante, un programme bien conçu pour réparer les maisons du pays n’aurait pas dû nous échapper. C’est de l’isolation Rockwool, pas sorcier. Au lieu de cela, nous avons été témoins d’une décennie de demi-mesures et d’échecs purs et simples.

En 2013, la coalition dirigée par les conservateurs a lancé le « green deal ». Destiné à être gratuit pour le gouvernement, il offrait des prêts – avec intérêt – aux ménages pour installer des mesures d’efficacité, remboursables via les factures d’énergie du ménage. Sans surprise, la complexité du programme combinée à son incertitude financière inhérente n’a pas conduit à une forte adoption. Sur un objectif de 14 millions de foyers isolés d’ici 2020, seulement 15 000 avaient été achevés lorsque le programme a été abandonné quelques années plus tard.

Ensuite, la norme des maisons zéro carbone, qui devait entrer en vigueur en 2016, aurait obligé les nouvelles maisons à générer autant d’énergie sur place à partir de sources renouvelables qu’elles en utilisaient – ​​c’était une politique phare qui valait vraiment le battage médiatique. Au lieu de cela, peu de temps après la victoire surprise des conservateurs aux élections de 2015, George Osborne a tué le programme à la demande du lobby de la construction. Il n’a jamais été relancé.

Puis est venue la subvention pour les maisons vertes, annoncée dans l’un des premiers plans de relance économique de Covid l’année dernière. Il s’agissait d’un programme plus simple, avec des subventions gouvernementales initiales. Et pourtant, malgré un très grand intérêt du public et des candidatures au programme, il n’a atteint que 5 800 de ses 600 000 foyers cibles – une enquête d’un comité restreint a qualifié sa mise en œuvre de « bâclée » et son administration de « catastrophique ». Comme l’accord vert il y a près d’une décennie, il a été annulé plus tôt.

La somme totale de ce n’est pas joli. Entre 2012 et 2019, le nombre d’installations d’isolation des maisons a en fait chuté de 95 %. L’organisme de bienfaisance National Energy Action a noté qu’à ce rythme, il faudrait près d’un siècle pour isoler correctement toutes les maisons actuelles pauvres en combustible du pays. En 2021, des millions de personnes vivent encore dans la précarité énergétique, et beaucoup d’autres les rejoindront probablement cet hiver, tandis que les chaudières domestiques à gaz représentent une tonne de carbone sur sept que le Royaume-Uni émet chaque année, accélérant la crise climatique.

Ce doit être la dernière crise de carburant hivernale à laquelle nous sommes confrontés, et nos maisons doivent être à l’épreuve du temps sans délai. Les ministres ont déjà plus d’un an de retard dans la présentation de plans sur la façon de mettre fin à la combustion de gaz pour le chauffage. Ils doivent livrer un plan crédible immédiatement. Seul un programme national de modernisation ambitieux, à long terme, bien financé et correctement conçu fera l’affaire.

Même plus loin que cela, il est bien plus que temps de dire adieu aux chaudières à gaz. Aucune nouvelle construction ne doit être connectée au gaz, et chaque fois qu’une chaudière tombe en panne, à quelques exceptions près, elle doit être remplacée par une pompe à chaleur – un appareil ultra-efficace qui utilise l’électricité pour récupérer la chaleur ambiante de l’air (ou du sol) pour chauffer votre maison. Le Royaume-Uni conforte le tableau des pays européens pour les installations annuelles : la Lituanie en installe cinq fois plus par an que nous, l’Italie 10 et la Norvège 60.

Au rythme actuel, il faudra environ 700 ans au Royaume-Uni pour passer au chauffage à faible émission de carbone. Les engagements climatiques du gouvernement légalement inscrits nous obligent à être à mi-chemin d’ici le milieu des années 2030. La bonne nouvelle est que le public se réchauffe de plus en plus au changement : un sondage réalisé par des chercheurs de Walnut Unlimited en juin a révélé que plus des deux tiers des personnes étaient d’accord pour dire que les maisons devraient passer à une source de chaleur à faible émission de carbone. Comme les panneaux solaires, plus ils sont installés, plus nous en apprendrons – et moins ils seront chers.

Cette tâche est ambitieuse, mais aussi tout à fait réalisable. Pour réussir, nous devons apprendre de nos erreurs – et du succès des autres. Que ce gouvernement le fasse sera un facteur décisif pour savoir si nous nous retrouverons à nouveau à la merci des marchés à l’approche des nuits d’hiver.

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