Une entreprise de Virginie a connecté des téléphones portables directement aux satellites

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Une start-up spatiale affirme avoir démontré avec succès sa capacité à utiliser des téléphones mobiles ordinaires non modifiés pour se connecter aux services Internet par satellite.

La société basée en Virginie, Lynk, a envoyé son satellite « Shannon » en orbite il y a trois mois dans le cadre d’une mission de covoiturage sur une fusée Falcon 9. Après quelques tests initiaux, la société a déclaré que « des centaines » de téléphones portables aux États-Unis, au Royaume-Uni et aux Bahamas ont pu se connecter au satellite lors de son passage au-dessus de la tête, comme s’il s’agissait d’une tour de téléphonie cellulaire virtuelle dans l’espace.

« Fondamentalement, notre satellite ressemble à votre téléphone portable comme une tour de téléphonie cellulaire standard », a déclaré Charles Miller, co-fondateur et directeur général de Lynk.

L’Internet par satellite fait fureur dans l’industrie spatiale et des télécommunications, avec des sociétés telles que SpaceX, OneWeb, Amazon, Telesat et bien d’autres qui lancent ou planifient de grandes constellations de satellites pour fournir un Internet haut débit. Mais tous ces services nécessiteront une sorte de terminal, peut-être semblable à une antenne parabolique DirecTV, pour envoyer et recevoir des signaux en orbite terrestre basse.

La différence avec Lynk, selon Miller, c’est qu’avec son satellite de 1 m × 1 m, il n’y a pas besoin de terminal, ni même de logiciel à télécharger. Le service est destiné à desservir des zones reculées où le fournisseur de téléphonie mobile d’un client, tel que T-Mobile ou Verizon aux États-Unis, n’a pas de couverture. Ainsi, comme lorsque vous voyagez dans un pays étranger et qu’on vous demande si vous souhaitez utiliser un service local avec des frais d’itinérance internationale, un message similaire apparaît lorsque vous quittez la zone de couverture d’un opérateur mobile. Lynk partage ainsi le spectre avec l’opérateur de réseau mobile.

Défis techniques

Pour que tout fonctionne, Lynk a dû résoudre un certain nombre de problèmes techniques, a déclaré Miller. Le principal d’entre eux était d’être capable d’envoyer des signaux de liaison montante d’un téléphone mobile à un satellite grâce au « bruit » d’autres téléphones. Un autre défi consistait à compenser l’énorme quantité de décalage Doppler entre le satellite et le téléphone mobile au sol. Les téléphones et les réseaux mobiles existants sont configurés pour s’adapter aux vitesses des trains à grande vitesse, mais pas aux vitesses orbitales. Les ingénieurs de Lynk ont ​​dû concevoir la technologie permettant au satellite d’effectuer cette compensation Doppler dans l’espace afin que le téléphone « voie » ce qui semble être une tour fixe.

Lynk commence petit. Avec un seul satellite, la couverture n’est disponible que quelques minutes par jour, sur plusieurs degrés de latitude. Avec 10 satellites l’année prochaine, a déclaré Miller, l’objectif est d’avoir une couverture pour une grande partie de la planète toutes les quelques heures. D’ici 2023, avec une centaine de satellites, il y aurait une couverture toutes les 5 à 20 minutes. Pour construire un réseau continu en temps réel, il faudra 1 500 satellites, a-t-il déclaré.

« Quand les gens se voient présenter rien, ou un satellite toutes les 15 minutes, nous valons bien mieux que rien », a déclaré Miller. « C’est une technologie qui sauve des vies. »

Avec une bande passante limitée, le service proposera initialement des messages texte uniquement, en se concentrant sur le potentiel de sauvetage des utilisateurs à la suite d’un ouragan ou perdus lors d’une expédition d’alpinisme ou en mer. Mais à terme, il y aura suffisamment de satellites pour desservir Internet à large bande, a déclaré Miller. Les prix du service seront fixés par l’opérateur du réseau mobile.

Jusqu’à présent, la société a levé 20 millions de dollars, mais en a encore une grande partie en banque. Selon les recherches de Lynk, le téléphone mobile moyen utilisé aujourd’hui sur Terre n’est connecté à un réseau terrestre qu’environ 85 % du temps. Ainsi, jusqu’à 750 millions de personnes subissent une déconnexion à un moment donné. C’est le marché que Lynk a l’intention de servir. Jusqu’à présent, la société a conclu des accords de transport avec Aliv aux Bahamas et Telecel Centrafrique en République centrafricaine.

Un compétiteur

Lynk n’est pas la seule entreprise à travailler pour connecter directement les téléphones terrestres aux satellites. Une société basée au Texas, AST SpaceMobile, a lancé un petit satellite de test appelé BlueWalker 1 en 2019, validant son architecture de satellite à cellulaire. Le vaisseau spatial a réussi à gérer les retards de communication depuis l’orbite terrestre basse et les effets du doppler dans un environnement cellulaire satellite-sol en utilisant le protocole 4G-LTE, a indiqué la société.

Le prochain prototype de vaisseau spatial d’AST, BlueWalker 3, devrait être lancé à bord d’une mission SpaceX depuis Cap Canaveral, en Floride, dès mars 2022. Le vaisseau spatial a une ouverture de 64 mètres carrés et est conçu pour communiquer directement avec les téléphones portables via les fréquences standard 3GPP. .

La société a conclu des accords et des accords avec des opérateurs de réseaux mobiles qui couvrent collectivement environ 1,5 milliard d’abonnés mobiles. Les partenaires de cet effort sont les principales sociétés mondiales d’infrastructure sans fil, notamment Vodafone, Rakuten et American Tower.

Cependant, AST n’a pas encore obtenu l’autorisation de la Federal Communications Commission pour accéder au marché américain. Auparavant, la NASA avait fait part de ses inquiétudes concernant la grande taille des satellites proposés, avec un rayon de corps dur de 30 mètres et un réseau d’antennes beaucoup plus grand. L’affaire reste en suspens.

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