Les États-Unis déclarent éteintes le pic à bec d’ivoire et 22 autres espèces

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Le US Fish and Wildlife Service a officiellement proposé mercredi de retirer 23 plantes et animaux de la liste des espèces menacées, car ils n’ont pas été repérés à l’état sauvage et auraient complètement disparu d’une terre connaissant une croissance démographique humaine et une crise climatique.

Seules 11 espèces ont déjà été supprimées en raison de leur extinction au cours du demi-siècle écoulé depuis la promulgation de la loi sur les espèces en voie de disparition.

Cette décision met en évidence une crise d’extinction qui se développe dans le monde entier. La vitesse à laquelle l’extinction se produirait naturellement est d’environ une à cinq espèces par an, selon Michael Reed, biologiste à l’Université Tufts. Il ajoute que maintenant, les espèces disparaissent à 1 000 à 10 000 fois ce taux de fond.

Selon l’ONU, 1 million d’espèces animales et végétales sont aujourd’hui menacées d’extinction, beaucoup en quelques décennies, plus que jamais dans l’histoire de l’humanité. Le déclin de l’habitat, le changement climatique et la pollution sont tous des facteurs du nombre croissant d’extinctions.

Les espèces sur la liste, maintenant officiellement éteintes, comprennent 10 types de chauves-souris et d’oiseaux que l’on ne trouve que sur les îles du Pacifique, ainsi que huit types de moules d’eau douce des lits de rivières de l’est des États-Unis.

L’un des derniers membres de l’oiseau Kaua’i ‘ō’ō est mort en 1987. Il a vécu ses derniers jours en captivité, chantant une chanson d’accouplement à une femelle qui ne viendrait jamais. Sa chanson a été enregistrée pour le Cornell Lab of Ornithology.

Des oiseaux forestiers comme le Kaua’i ‘ō’ō ont souffert après que des espèces envahissantes, comme les porcs sauvages, aient détruit des plantes porteuses de graines indigènes. La hausse des températures amène également les moustiques vecteurs de maladies plus profondément dans les habitats montagneux des oiseaux.

Mais l’espèce qui a le plus attiré l’attention est le pic à bec d’ivoire, qui a été l’un des premiers animaux à être reconnu par la loi sur les espèces en voie de disparition en 1973. Le plus grand des pics au nord du Mexique et le troisième au monde, le pic à bec d’ivoire était un oiseau des forêts anciennes du sud-est des États-Unis et de Cuba. Lorsque son habitat forestier et marécageux a été détruit dans les années 1800, l’espèce a commencé à glisser en danger et seules de petites poches d’oiseaux ont survécu jusqu’à l’ère moderne.

Le pic a longtemps intrigué et échappé aux écologistes. Teddy Roosevelt a écrit sur le frisson de voir trois pics à bec d’ivoire lors d’un voyage de chasse en 1907 dans le nord-est de la Louisiane.

En 2004, un kayakiste de l’Arkansas a aperçu ce qu’il croyait être un bec en ivoire dans un marais de cyprès. Cela a déclenché un essaim frénétique de scientifiques et de naturalistes à la recherche des espèces restantes. Les équipes ont fouillé plus de 523 000 acres dans huit États, mais on n’a jamais vraiment su si les observations étaient des factures d’ivoire ou des espèces apparentées comme le grand pic. Aucune preuve définitive n’a été trouvée.

Le public a 60 jours pour commenter les déclarations d’extinction avant qu’elles ne soient finalisées, et certains biologistes ne sont pas prêts à mettre le clou dans le cercueil pour ces espèces. Le biologiste des oiseaux de l’Université Cornell, John Fitzpatrick, auteur principal d’une étude de 2005 selon laquelle le pic avait été redécouvert dans l’est de l’Arkansas, a déclaré que « peu est gagné et beaucoup est perdu » avec une déclaration d’extinction.

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