Nécrologie de Pee Wee Ellis

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À l’été 1968, alors que l’Amérique noire s’embrase suite à l’assassinat de Martin Luther King, le chanteur James Brown convoque son directeur musical, le saxophoniste Pee Wee Ellis. Ensemble, ils ont créé une chanson intitulée Say It Loud (I’m Black and I’m Proud).

Comme d’habitude, le fardeau de la tâche de composition musicale était tombé sur les épaules d’Ellis. Quand ils sont venus enregistrer la chanson dans un studio de Los Angeles en août, il a recruté 30 élèves d’une école de Watts pour crier le refrain. En quelques semaines, le public de Brown à travers les États-Unis avait trouvé un nouvel hymne.

« Dites-le à haute voix! » il a crié. « Je suis noir et je suis fier ! ils ont répondu.

Ellis, décédé à l’âge de 80 ans, a su prendre les bribes d’inspiration distribuées par Brown et les transformer en œuvres finies qui changeraient la façon dont la musique populaire était créée, entendue et utilisée. Un an plus tôt, après un spectacle au théâtre Apollo à Harlem, Brown avait appelé Ellis dans sa loge, grogné une ligne de basse rythmique et lui avait dit d’en faire une chanson. Cette nuit-là, voyageant dans le bus du groupe pour leur prochain concert, Ellis a joué avec l’idée de Brown et l’a mélangée à ses souvenirs de So What de Miles Davis, un classique du jazz modal de 1959.

Bientôt, il a eu une chanson intitulée Cold Sweat, sur laquelle ils ont travaillé cet après-midi dans le studio d’une station de radio de Cincinnati, avec Brown ajoutant des raffinements lyriques et rythmiques au schéma harmonique simplifié d’Ellis.

Sorti un mois plus tard sous la forme d’un single de six minutes réparti sur les deux faces d’un disque de 45 tours, et immédiatement remarquable pour les exhortations criées du chanteur au batteur, Clyde Stubblefield, et au saxophoniste ténor, Maceo Parker, il ne représentait rien de moins que la naissance de l’idiome qui est devenu connu sous le nom de funk, qui à son tour engendra le disco, la musique go-go et de nombreuses variations ultérieures.

Ellis a quitté Brown en 1969, après quatre ans au cours desquels il s’est lassé du comportement péremptoire du chef d’orchestre, y compris son insistance à infliger une amende aux musiciens pour des infractions mineures sur scène comme une queue manquée ou des chaussures non polies. Il revient au jazz, son premier amour, devenant un arrangeur et chef d’orchestre respecté.

En 1979, il a commencé une longue association avec Van Morrison. Jouant d’abord sur un album intitulé Into the Music, puis sur une douzaine d’autres au cours des deux décennies suivantes, il tourne fréquemment avec le chanteur né à Belfast.

À Londres, il a rencontré une Anglaise, Charlotte Crofton-Sleigh, avec qui il a déménagé définitivement à Frome, Somerset, en 1992. Il est devenu un membre admiré de la communauté, trouvant de la place dans son programme de tournée pour de nombreuses représentations lors d’événements locaux, souvent en soutenant des œuvres caritatives. Lui et Charlotte se sont mariés en 1994.

Alfred Ellis est né à Bradenton, en Floride, d’Elizabeth Bryant, une étudiante. Son père, Garfield Rogers Jr, était un camarade de classe et le fils d’un ministre local. Elizabeth a abandonné l’université, a élevé son fils seule et a fait la lessive pour joindre les deux bouts, jusqu’à ce que, quand l’enfant avait huit ans, elle a rencontré et épousé Ezell Ellis, un ancien soldat devenu promoteur de musique. Il a déménagé la famille à Lubbock, au Texas, où le garçon – surnommé Pee Wee en raison de sa petite taille – a commencé des cours de clarinette et de saxophone au collège.

Il s’est rapproché de son père adoptif, «un homme heureux au grand cœur», mais en 1955, Ezell a été poignardé dans l’un de ses clubs par un homme blanc qui s’est offusqué de sa tentative d’aider une femme blanche ivre à quitter la piste de danse. Refusé d’être soigné dans un hôpital réservé aux Blancs, il est décédé alors qu’il était allongé sur un chariot. Le tueur n’a jamais été identifié.

Sa mère a déménagé son fils et ses deux sœurs cadettes hors du sud-ouest isolé et jusqu’à Rochester, New York.

Ellis a commencé à jouer dans des clubs locaux, où il a rencontré des étudiants de l’Eastman School of Music, dont le trompettiste Waymon Reed. A présent, il devenait un adulte imposant. « J’étais un petit garçon maigre », a-t-il dit un jour. « À me regarder maintenant, vous ne penseriez pas que j’ai jamais été petit. »

Il a accepté un travail de saxophone ténor dans un cirque ambulant, mais il s’est concentré sur le jazz. Pendant son séjour à Chicago, il a mis en gage une bague afin d’acheter un billet pour voir John Coltrane jouer dans un club local. Dans un magasin d’instruments de New York, il s’est adressé à Sonny Rollins, qui a accepté de lui donner des cours.

Un jour de 1965, Reed, qui avait rejoint le groupe de Brown, appela Ellis de Washington pour lui dire qu’une chaise de saxophone était vacante. « Mon idée était de jouer avec James Brown pour gagner assez d’argent pour jouer du jazz », a déclaré Ellis à un intervieweur. Au cours des quatre années suivantes, il a aidé Brown à révolutionner la musique populaire avant de céder le rôle de directeur musical au tromboniste Fred Wesley.

À New York, il devient arrangeur house pour le label Kudu, travaillant avec la chanteuse Esther Phillips et le saxophoniste Hank Crawford, avant de déménager à San Francisco et de former un groupe avec un autre saxophoniste, Dave Liebman.

Suite à un appel du trompettiste Mark Isham, il a marqué l’univers de Van Morrison à travers des solos mémorables dans des chansons telles que Haunts of Ancient Peace (extrait de l’album Common One) et une version de Tupelo Honey filmée au festival de jazz de Montreux en 1980.

Ellis, qui jouait des saxophones soprano, alto et baryton ainsi que du ténor, a ensuite dirigé son propre groupe, le Pee Wee Ellis Assembly, est apparu aux côtés d’anciens collègues Wesley et Parker dans les JB Horns et les JB All Stars, a enseigné un atelier intitulé Funk 101 au festival de jazz de Bristol, et joué avec des musiciens d’Afrique, dont Ali Farka Touré et Oumou Sangaré, et du Royaume-Uni, de Ginger Baker à Clare Teal.

Lorsqu’un intervieweur a souligné que, dans Brown, Morrison et Baker, il semblait avoir pris l’habitude de travailler pour des employeurs notoirement instables, il a répondu : « Et n’oubliez pas Esther Phillips ». Il était, a-t-il observé, « un bon médiateur ».

En 2018, il est retourné à l’Apollo pour un concert à l’occasion du 50e anniversaire de Say It Loud (I’m Black and I’m Proud). Deux ans plus tard, alors que le mouvement Black Lives Matter grandissait à la suite du meurtre de George Floyd, la chanson est devenue un hymne pour une nouvelle génération.

Il laisse dans le deuil Charlotte, qui a également été son manager après son déménagement en Grande-Bretagne. Sa première épouse était Barbara Tringali, qu’il a épousée dans les années 1960 ; ils ont divorcé plus tard. Un fils de ce mariage, Alfred Jr, est décédé en 2019.

Alfred James « Pee Wee » Ellis, saxophoniste de jazz, arrangeur et chef d’orchestre, né le 21 avril 1941 ; décédé le 23 septembre 2021

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