Avant-gardiste : transformer les couteaux de rue en gymnases urbains

jeOn dirait que Jay Chris fait signe à la foule avec ses jambes. Le torse nu et double champion du monde de gymnastique suédoise effectue un « drapeau renversé » au sommet de barres parallèles, une manœuvre délicate dans laquelle il garde le haut de son corps droit tout en pliant ses membres inférieurs d’un côté. «Je pense que cette image donne une idée de l’aspect performatif de la gymnastique suédoise», explique Bertie Oakes, le photographe derrière la prise de vue. « C’est un peu comme le skate ou le breakdance où vous avez une foule encerclée autour d’une personne, qui fait ce qu’elle peut pendant une minute ou deux, puis quelqu’un d’autre se lance. » Les muscles vibrent, la musique vibre et, dit-il, « tout le monde crie des encouragements ».

La photo a été prise lors d’un après-midi ensoleillé d’avril et, comme d’autres dans une nouvelle série d’Oakes, elle donne un aperçu d’une communauté qui a prospéré au cours de la dernière année dans une salle de sport en plein air sans prétention du sud de Londres. Dans ce coin de Ruskin Park, à Lambeth, des amitiés se sont forgées à travers des planches, des muscle-ups, des leviers arrière et d’autres mouvements de la gymnastique suédoise, un type d’entraînement en force parfois appelé « entraînement de rue » ou même « gymnastique de rue » en raison de la façon dont les participants contorsionnent leur corps. (Il utilise des barres et du poids corporel et comprend des exercices basés sur des répétitions, des prises « statiques » et des mouvements « dynamiques » tels que le balancement et la rotation.)

Prise en main : la danseuse Sherrel Miller. Photographie : Bertie Oakes

Lorsque les fermetures de Londres ont fermé les gymnases intérieurs, les habitants se sont tournés vers la constellation de cadres métalliques de Ruskin Park. Oakes était parmi eux. Bien que le photographe de 23 ans habite en face du parc et soit souvent passé devant ses équipements. Il s’était toujours senti gêné de rejoindre les gars torse nu et ciselé. Lorsqu’il a finalement décidé de monter dans les bars au début de 2021, il a découvert que ses inquiétudes étaient déplacées. « Si vous êtes assez courageux pour dire bonjour, peu importe si vous ne pouvez pas faire une traction, les gars s’intéresseront et vous donneront des conseils », explique Oakes. Il s’est également rendu compte que les personnalités magnétiques de la scène et les démonstrations flamboyantes d’athlétisme devaient être capturées sur film.

La gagnante de la reine des barres Simone Ming se tenant horizontale sur les barres
Sans limites : la gagnante de Queen of the Bars Simone Ming. Photographie : Bertie Oakes

L’histoire du gymnase est antérieure à ses habitants musclés. Un panneau étincelant devant les barreaux, qui sont disposés en différentes hauteurs et configurations, indique : « Cela montre que les vies doivent être construites en acier, et non détruites par lui. » L’installation a été construite en 2019 par Steel Warriors, une organisation caritative londonienne qui collecte les couteaux confisqués dans la rue par la police, les fait fondre et les transforme en équipement. « Londres connaît une épidémie de crimes au couteau depuis des années, donc l’initiative semble assez logique », explique Christian d’Ippolito, un habitué de Ruskin Park qui était jusqu’à récemment responsable du marketing et des partenariats de Steel Warriors. « Le tout a été tout simplement vertueux », ajoute-t-il.

Prise en main : des gants usés recouverts de craie aident les athlètes à effectuer leurs mouvements sur les barres.
Dans le swing : des gants usés recouverts de craie aident les athlètes à effectuer leurs mouvements sur les barres. Photographie : Bertie Oakes

Comme les deux autres sites de l’association à Finsbury Park et Tower Hamlets, le gymnase de Ruskin Park a fourni une bouée de sauvetage aux jeunes mécontents. «Cela empêche les enfants de se lancer dans la vie de gang et crée un environnement beaucoup plus sûr pour eux», explique Alex Thomas Kingham, 20 ans, qui s’entraîne ici presque tous les jours. « Cela leur fait oublier toutes ces ordures et leur donne quelque chose à faire. »

Avec de la persévérance, certains jeunes trouvent qu’ils excellent dans les mouvements. Le gymnase est devenu un terrain fertile pour le mouvement de gymnastique suédoise naissant au Royaume-Uni, qui est similaire à l’endroit où se trouvait le breakdance il y a plusieurs années, dit d’Ippolito. Team Instinct, un groupe d’athlètes d’élite qui participent à des événements de gymnastique suédoise au Royaume-Uni et à l’étranger, a été formé ici l’année dernière. L’équipe a reçu le parrainage de marques telles que JD Sports et certains de ses membres, dont son capitaine aux cheveux bleus Goku Nsudoh, accumulent des centaines de milliers de vues sur TikTok.

Fin de journée : le soleil se couche sur le gymnase des Steel Warriors à Ruskin Park, au sud de Londres.
Fin de journée : le soleil se couche sur le gymnase des Steel Warriors à Ruskin Park, au sud de Londres. Photographie : Bertie Oakes

Plus important encore, le gymnase a permis aux habitants de tous les niveaux de compétence et de tous les milieux socio-économiques de partager des conseils d’exercice et des astuces de vie tout en époussetant les paumes calleuses avec de la craie améliorant l’adhérence et en attendant leur tour sur la barre. « Chaque personne dans cette région s’est entraînée ici au moins une fois », explique Shakadé Khan, un membre d’Instinct de 22 ans avec une langue argentée. Il n’a connu ses voisins que lorsqu’ils ont commencé à travailler côte à côte. Maintenant, « Nous nous disons bonjour et ils disent bonjour à ma mère », dit-il. « Steel Warriors a ouvert les portes à une nouvelle communauté. »

Tenez : Christian, ancien responsable marketing chez Steel Warriors mais aussi athlète de niveau élite et membre de la Team Instinct, fait une pleine planche ;  l'une des prises statiques les plus avancées de la gymnastique suédoise.
Tenez : Christian, ancien responsable marketing chez Steel Warriors mais aussi athlète de niveau élite et membre de la Team Instinct, fait une pleine planche ; l’une des prises statiques les plus avancées de la gymnastique suédoise. Photographie : Bertie Oakes

Malheureusement, l’organisme de bienfaisance pourrait ne pas être en mesure de le faire pour d’autres quartiers. Il avait prévu d’ouvrir 20 gymnases mais, il y a quelques mois, Co-Op, son principal sponsor, a retiré des fonds. Maintenant, il semble peu probable que d’autres installations soient construites.

Au-delà de la simple présentation de « belles photos de quelques mois sympas que j’ai passés avec ces gars », Oakes espère que ses photos pourront être un appel aux armes pour les dons. « J’ai pu constater à quel point cette communauté a été positive », dit-il, « et je suis sûr que plus de gymnases à travers le Royaume-Uni pourraient être positifs pour les autres. »


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