Opinion: Facebook n’aura pas de problèmes pour faire passer le profit avant les gens, mais c’est loin d’être le seul problème

Qu’arrivera-t-il à Facebook Inc. après qu’un ancien employé a témoigné devant le Sénat américain au sujet de la société de médias sociaux faisant à plusieurs reprises passer le profit avant ses utilisateurs ?

Eh bien, probablement pas grand-chose pour ces transgressions répétées. Les dirigeants et les administrateurs de sociétés cotées en bourse sont censés placer la création de valeur pour les actionnaires, ou le profit, en tête de leur liste dans le cadre de leur obligation fiduciaire envers les investisseurs. Comme on le voit souvent dans ce type de controverses, ce ne seraient pas les actions des dirigeants qui produisent des récriminations, mais les mensonges qu’ils racontent pour couvrir ces actions.

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La chef de produit Frances Haugen a déclaré mardi à un sous-comité sénatorial sur la protection des consommateurs, la sécurité des produits et la sécurité des données que le géant des médias sociaux avait menti aux investisseurs et au public au sujet de ses pratiques, et que cela donnerait lieu à une action.

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« Les documents que j’ai fournis prouvent que Facebook nous a induits en erreur à plusieurs reprises sur ce que ses propres recherches révèlent sur la sécurité des enfants, son rôle dans la diffusion de messages haineux et polarisants, et bien plus encore », a déclaré Haugen dans son témoignage à Capitol Hill.

Haugen était la principale source de documents dans la récente enquête du Wall Street Journal, The Facebook Files, et son identité a été dévoilée lorsqu’elle s’est entretenue avec « 60 Minutes » pour un article diffusé dimanche soir avant de témoigner devant les sénateurs mardi. Le déploiement coordonné a coïncidé avec une panne sans précédent de six heures des services de Facebook lundi, ainsi que la plus forte baisse de son stock en près d’un an.

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Facebook et ses investisseurs devraient s’inquiéter des retombées. Haugen a déposé plusieurs plaintes auprès de la Securities and Exchange Commission, décrivant de nombreuses déclarations trompeuses de la société dans ses précédents témoignages au Congrès et lors de conférences téléphoniques avec des investisseurs, notamment « comment elle a induit les investisseurs en erreur sur son rôle dans la perpétuation de la désinformation et de l’extrémisme violent concernant le 2020 l’élection présidentielle et l’insurrection du 6 janvier.

Stephen Diamond, professeur agrégé de droit à l’Université de Santa Clara, a déclaré que la soumission de Haugen devrait déclencher une enquête de la SEC pour déterminer si Facebook a fait des déclarations trompeuses ou omis des informations importantes aux investisseurs.

« La vraie question est de savoir si Facebook a divulgué ou non une image équilibrée de l’impact de ce type d’activité à ses investisseurs », a-t-il déclaré.

Les sénateurs semblaient se préparer à demander exactement à Facebook, certains auraient suggéré qu’une invitation au PDG Mark Zuckerberg suivrait, après une performance décevante la semaine dernière d’Antigone Davis, un cadre de Facebook inférieur qui est à la tête de la sécurité mondiale, devant le même comité.

Au lieu de chercher à justifier ses actions, Facebook a attaqué le messager mardi. Un responsable de Facebook a qualifié de « volées » les informations fournies par Haugen aux autorités et aux médias. dans une interview télévisée, et la société a publié une déclaration qui cherchait à discréditer Haugen, notant qu’elle avait travaillé dans la société pendant moins de deux ans, n’avait aucun rapport direct et n’a pas participé aux réunions de direction de niveau C.

« Nous ne sommes pas d’accord avec sa description des nombreux problèmes sur lesquels elle a témoigné », a déclaré Lena Pietsch, directrice des communications politiques, dans un communiqué.

Ce type de réponse ne va pas bien jouer. Haugen a été félicitée par de nombreux sénateurs lors de l’audience pour sa bravoure à se manifester, et elle a été carrément comparée à Jeffrey Wigand, un ancien cadre de l’industrie du tabac qui a dénoncé la manipulation par cette industrie des données sur la nature addictive de la nicotine et les méfaits de fumer des cigarettes.

Si Facebook continue de poursuivre un dénonciateur et tente d’éluder les questions plus larges concernant ses actions, cela ne ferait qu’inciter les législateurs à prendre des mesures plus dramatiques. Le témoignage de Haugen, par exemple, pourrait conduire à une véritable réforme de l’article 230, la loi créée en 1996 qui protège les sociétés de plateformes Internet qui publient du contenu tiers contre les litiges. Le Congrès a hésité au cours des deux dernières années à prendre des mesures, comme l’a noté la sénatrice Amy Klobuchar (D., Minn.) lors de l’audience.

« Il est temps d’agir », a-t-elle déclaré.

Plus tôt cette année, le représentant Tom Malinowski (D., NJ) et la représentante Anna G. Eshoo (D., Californie) ont réintroduit le Protecting Americans from Dangerous Algorithms Act, une loi visant à tenir les grandes plateformes de médias sociaux responsables de leur amplification algorithmique. de contenus préjudiciables et radicalisants qui conduisent à la violence hors ligne. Le projet de loi supprimerait l’immunité de responsabilité d’une plate-forme si ses algorithmes amplifient le contenu lié à l’atteinte aux droits civils et impliquant des actes de terrorisme international. La version précédente de ce projet de loi a été présentée il y a un an et s’est flétrie au Congrès.

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Facebook pourrait voir plus de ramifications au-delà d’une enquête de la SEC et des législateurs rechargés cherchant à établir de nouvelles directives pour Internet. Les actionnaires pourraient être les prochains, avec des recours collectifs alléguant des déclarations trompeuses pour les investisseurs. Diamond a également noté que la responsabilité pénale pourrait être un autre problème potentiel, si une enquête de la SEC révèle qu’il y a eu des violations délibérées des lois sur les valeurs mobilières.

Les dernières années ont produit vague après vague de nouvelles négatives à propos de Facebook, mais rien n’a frappé l’entreprise, qui valait 1 000 milliards de dollars en valeur marchande il y a à peine deux semaines. Les investisseurs qui ont conservé le titre tout au long des controverses devraient se rendre compte que cette fois, le bouclier en téflon de la société pourrait enfin se fissurer.

« Il y a un élan ici qui suggère que Facebook a de sérieux problèmes », a déclaré Diamond.

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