Comment Five Star Duke Commit Dariq Whitehead a suivi son propre chemin

Avoir à choisir entre deux sports est l’une des décisions les plus difficiles auxquelles les jeunes athlètes talentueux et polyvalents pourraient être confrontés dès leur plus jeune âge. C’est une décision qui finit par avoir des implications à vie. Pour certains, c’est la première de nombreuses décisions difficiles dans leur jeune carrière sportive. Pour Dariq Whitehead, cependant, la décision du collège de choisir entre le basket-ball ou le football est allée encore plus loin que cela.

Dans son cas, il s’agissait de choisir de perpétuer ou non une tradition familiale. Les Whiteheads étaient connus comme une famille de footballeurs de bout en bout. Tous les frères et sœurs aînés de Dariq jouaient au football. En fait, son frère Tahir a connu une carrière de neuf ans dans la NFL en tant que secondeur avec les Lions de Detroit, les Raiders d’Oakland et les Panthers de la Caroline. Pourtant, Dariq est finalement allé avec son cœur et a choisi des cerceaux à la place.

« Mon [youth] entraîneur Hass [Hassan Nix], je l’appelle mon oncle, il m’a mis le ballon de basket dans les mains. Je n’ai jamais eu l’intention de jouer au basket jusqu’au jour où il a dit, Tu devrais venir essayer et voir comment tu l’aimes, se souvient Dariq. «Je suis allé voir comment je l’ai aimé; C’était cool. Je n’arrêtais pas d’y retourner, et c’est à ce moment-là que j’ai commencé à aimer le basket. Depuis, je l’ai toujours remercié de m’avoir aidé à choisir le sport que j’allais pratiquer.

Une décision encore plus difficile a été prise en huitième année lorsque Whitehead a décidé de quitter sa ville natale de Newark, dans le New Jersey, et de déménager en Floride, seul. À seulement 13 ans, l’aile 6-6 a laissé sa famille et ses amis après avoir décidé de s’inscrire à la Montverde Academy, une centrale nationale de basket-ball dont les anciens élèves comprenaient D’Angelo Russell et Ben Simmons. Cette décision lui a permis de jouer sur un calendrier national tout en le plaçant dans une position unique pour se développer aux côtés d’une pléthore de futurs choix de repêchage de la NBA. À l’école d’Orlando, les coéquipiers de Whitehead comprenaient RJ Barrett, Cade Cunningham, Scottie Barnes, Moses Moody, Day’Ron Sharpe, Filip Petrusev et Balsa Koprivica, qui ont tous été repêchés au cours des deux dernières années.

« Je peux certainement dire que ce fut l’une des décisions les plus difficiles que j’aie jamais prises dans ma vie », ajoute Whitehead, maintenant lui-même une recrue cinq étoiles. « Etant juste loin de ma famille, j’étais tellement habituée à être avec eux tous les jours. Le simple fait de descendre là-bas était comme un réveil brutal. Je devais laver mes propres vêtements. Je devais être seul. Je viens d’apprendre comment survivre par moi-même, quand manger, des trucs comme ça, juste la gestion du temps. Je peux donc certainement dire que c’était l’une des décisions les plus difficiles que j’ai jamais prises, mais je suis heureux de l’avoir prise. Cela a fait de moi la personne que je suis aujourd’hui.

«Quand j’ai réalisé que j’étais une recrue de premier plan, c’était ma 10e année dans l’équipe avec Cade, Scottie, Moses et les autres, et j’obtenais en fait de grosses minutes, en jouant 17 minutes par match. C’est alors que j’ai réalisé, D’accord, si je peux jouer dans cette équipe, j’ai l’impression d’avoir une chance de continuer et de jouer où je veux.  »

S’il y a une décision qui n’a pas été trop difficile à prendre (relativement parlant), c’est bien celle de l’université. Il pensait au-delà du basket-ball en prenant en compte toutes les raisons de choisir Duke plutôt que Florida State, Kansas ou la G League. Sur le bois dur, cependant, il constituera une classe historique à Duke, la première classe après le passage du flambeau du légendaire Coach K à son successeur Jon Scheyer.

«C’était une décision à vie – après le basket, cela peut m’aider. Juste la relation que j’avais avec les entraîneurs et les enfants sur le campus. Le campus était un endroit formidable, qui me rappelait en quelque sorte Montverde », se souvient Whitehead. « Au début d’une nouvelle ère avec Coach Scheyer, j’ai l’impression que Duke va rester le même. Ce sera toujours Duke. Rien ne changera à part l’entraîneur. J’ai l’impression qu’il est l’entraîneur qui peut venir et faire le travail.

Cependant, tout n’a pas été rose pour Dariq. En 2019, malgré l’augmentation de son stock alors qu’il jouait avec le programme de cerceaux le plus talentueux du pays, il a été exclu de l’équipe nationale américaine des moins de 16 ans qui se dirigeait vers la FIBA ​​Americas au Brésil ce printemps-là. La décision de l’équipe est devenue un moment décisif pour lui et a alimenté le feu qui l’a conduit à devenir le cinquième espoir classé de la classe de 2022.

« Honnêtement, c’était la première fois de ma vie où je me sentais rejeté », admet Whitehead. « Parler à [Montverde head coach Kevin Boyle], a-t-il dit, évidemment, lui et moi pensions que j’aurais dû faire partie de l’équipe, mais quand j’y repense, c’est la meilleure chose qui me soit arrivée. Il a vu mon éthique de travail changer à l’entraînement, il a vu à quel point je me consacrais au jeu, combien d’heures je passais au gymnase en dehors de l’entraînement. Il m’a dit, C’est la meilleure chose qui vous soit arrivée, aussi fou que cela puisse paraître. J’ai changé. J’ai commencé à ne plus vouloir être rejeté ou être exclu de quoi que ce soit.


Portraits de Luther Schlaifer.

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