Hamilton déplore la «vraie lutte» alors que Verstappen le propulse en pole du GP des États-Unis de F1

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Lewis Hamilton a frappé une note négative après s’être qualifié à la deuxième place derrière Max Verstappen, le leader du championnat, pour le Grand Prix des États-Unis dimanche.

Dans un point culminant dramatique de la séance de samedi, le pilote Red Bull a signé le meilleur tour, 0,2 seconde devant Hamilton, pour mettre fin à une séquence de six pole positions successives pour Mercedes sur la piste du Texas.

La pole position de Verstappen pourrait signaler un changement d’élan après l’arrivée de Mercedes aux États-Unis, portée par l’amélioration de son rythme, bien que sa confiance soit tempérée par des inquiétudes concernant la fiabilité du moteur.

« Ça a bien commencé, ça s’est bien passé [the first practice session], puis petit à petit, ils sont devenus plus rapides et je ne sais pas si nous avons ralenti, mais oui, ça a été une vraie lutte par rapport à la normale ici », a déclaré Hamilton. « C’est probablement dû en partie à la chaleur sur les pneus qui, j’en suis sûr, affecte tout le monde, mais oui, ça a été un défi. »

Verstappen semblait prudemment optimiste après avoir décroché sa neuvième pole position de la saison, déclarant qu’il pensait que son équipe Red Bull allait dans la bonne direction, même si « je n’étais pas très heureux hier et je ne l’étais pas entièrement aujourd’hui ». Son coéquipier, Sergio Pérez, s’est qualifié à la troisième place.

Le Néerlandais, qui n’a pas encore remporté de titre mondial, a six points d’avance sur Hamilton, qui compte sept championnats, avec six courses à disputer. Se qualifier dans les deux premiers est de bon augure : malgré toutes les opportunités de dépassement sur une piste connue pour ses longues lignes droites ainsi que pour la variété des virages, seul un pilote partant en première ligne a jamais gagné ici. Hamilton a terminé deuxième en 2019 – et a remporté son sixième titre mondial – après s’être qualifié en cinquième.

« Nous sommes au premier rang et tout le monde s’attend à une belle course, et c’est ce que nous attendons en tant que pilotes », a déclaré Verstappen après avoir obtenu la pole position.

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Le circuit à la périphérie d’Austin est typiquement un terrain de chasse heureux pour Mercedes ; Hamilton a remporté cinq des huit courses de F1 sur la piste, sa plus récente victoire ayant eu lieu en 2017. L’événement n’a pas eu lieu en 2020 en raison de la pandémie de coronavirus.

Les conditions n’étaient pas faciles, avec une température de piste de 37°C et une surface inégale. Plusieurs pilotes ont noté les bosses de la piste. Les relations entre les prétendants au titre sont également moins que lisses. Verstappen a qualifié Hamilton d’« idiot stupide » et a tendu le majeur à son rival après que le duo ait presque touché les roues lors de l’entraînement de vendredi. La vignette vulgaire était un signe de l’intensité de la bataille. Le joueur de 24 ans était de bien meilleure humeur lorsqu’il parlait avec son équipe à la radio après la séance de samedi.

« C’est tout le plaisir et les jeux », a déclaré Hamilton. « S’amuser [during the race], donnez-lui tout comme vous vous en doutez. Une chute pour la tête semble prévue dès le départ, ce qui pourrait encore une fois rendre l’atmosphère moins cordiale, même si Hamilton a ajouté : « Je ne pense pas que tout soit décidé au premier tour. »

Max Verstappen court devant des tribunes contenant de nombreux supporters vêtus d’orange. Photographie : Darron Cummings/Reuters

Une foule à guichets fermés de 360 ​​000 personnes est attendue au cours du week-end de trois jours. Cela peut en partie être attribué à l’enthousiasme refoulé après l’attente de deux ans. Des personnalités, dont Hamilton, pensent également que la popularité du documentaire Netflix, Formule 1 : Conduire pour survivre, a aidé à vendre le sport aux États-Unis.

Bien que Verstappen ne soit pas un fan – il a décrit certains des récits de rivalité comme « truqués » – la série a été créée en 2019 et une quatrième saison est prévue en 2022, lorsque Miami devrait rejoindre Austin sur le calendrier.

Zak Brown, le directeur général de McLaren, a déclaré : « Netflix a été exceptionnel pour la Formule 1. Cela a entraîné une base de fans plus jeune, une base de fans beaucoup plus grande, cela a vraiment eu un impact en Amérique.

Avant même que le cirque ne dresse son chapiteau dans le sud de la Floride en mai prochain, le buzz grandissant suscite des discussions selon lesquelles les États-Unis devraient être récompensés par une troisième course d’ici peu. « Je pense que Miami sera le ticket le plus chaud en Formule 1 l’année prochaine », a déclaré Brown.

L’idée a une certaine logique étant donné la taille du pays, sa population de 330 millions d’habitants et la propriété américaine de F1 sous la forme de Liberty Media. Cependant, il y aurait des problèmes pratiques à surmonter. « Nous avons de superbes hippodromes », a déclaré Brown, originaire de Los Angeles. « Mais je ne pense pas qu’aucun d’entre eux actuellement, avec leur construction actuelle, puisse gérer une course de Formule 1, que ce soit pour la sécurité ou la longueur du circuit. »

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