«Ça me donne encore des cauchemars»: les pompiers en première ligne alors que le monde brûle

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Babis Zacharis
Volontaire des pompiers helléniques, Athènes

En Grèce, les incendies consomment beaucoup de ressources. Il n’y a pas assez d’argent pour recruter le nombre de [firefighters] nécessaire ou acheter le matériel nécessaire. Les bénévoles comblent les lacunes.

Pour devenir pompier volontaire auprès des sapeurs-pompiers grecs, j’ai dû faire 120 heures de formation. Les bénévoles travaillent dans des environnements urbains pour faire face aux accidents et aux sauvetages, aux incendies de maisons, aux incendies d’usines, ainsi qu’aux incendies de forêt. Nous devons travailler au moins trois jours par mois ; J’ai un emploi à temps plein en tant qu’ingénieur civil.

Un volontaire des pompiers grecs s’attaque à un incendie de forêt près d’Athènes. Photographie : avec l’aimable autorisation de Babis Zacharis

Au cours des cinq à six dernières années, les incendies de forêt sont devenus la norme en Grèce. Le dernier auquel j’ai participé remonte au début du mois d’août. De nombreux bâtiments ont été incendiés, de nombreuses forêts ont été perdues et tous les services d’incendie d’Athènes, ainsi que certains d’autres régions de Grèce, ont été appelés à l’aide. Il y a eu de graves incendies de forêt dans d’autres régions du pays au même moment.

Le travail était difficile et émouvant. Quand j’ai vu le feu, mon premier sentiment a été la colère – je l’ai vu comme un ennemi. Je ne pouvais pas accepter que cela détruise quelque chose que j’aime. Au fur et à mesure que l’incendie grandissait, nous nous sentions parfois impuissants. À un moment donné, nous avons manqué d’eau et d’électricité et avons dû battre en retraite.

C’est aussi dangereux. L’un des pompiers volontaires impliqués dans cet incendie vient de mourir. Il a subi des brûlures lorsque le véhicule dans lequel il se trouvait a pris feu. Les pompiers ont une relation très forte les uns avec les autres; nous sommes comme une famille. Nous nous voyons l’un dans l’autre. C’est extrêmement émotionnel.

Les bénévoles ne sont rien payés. L’État fournit aux pompiers grecs du matériel mais pas tout ce dont ils ont besoin, j’ai donc acheté le mien. Je suis heureux de le faire, mais tout le monde ne peut pas. Contrairement aux pompiers salariés, nos familles ne reçoivent aucune compensation si nous mourons dans l’exercice de nos fonctions.

Lorsqu’un pompier volontaire des pompiers grecs est décédé l’année dernière d’une crise cardiaque alors qu’il ripostait à un incendie, il y a eu une petite cérémonie et un tweet des pompiers. Quand quelqu’un s’offre au public et meurt dans l’exercice de ses fonctions, le moins qu’il mérite est une juste reconnaissance.

Scott Vinen
Service d’incendie de Tasmanie, Australie

Les feux de brousse s’aggravent-ils ? Je ne peux répondre sur aucune base scientifique, mais ils deviennent de plus en plus fréquents – la saison des feux de brousse a tendance à commencer plus tôt et à durer plus longtemps. Nous semblons avoir des périodes sèches plus longues. Il y a beaucoup plus d’examen public sur nous pour faire un meilleur travail.

Les pompiers sur les lieux d'un incendie de forêt en Tasmanie
Les pompiers sur les lieux d’un incendie de forêt en Tasmanie. Photographie : UFUA Tasmanie

Pendant les feux de forêt, il y a des arbres qui tombent, vous êtes dans la brousse et en danger. En 2016, je combattais un incendie dans un endroit reculé. Nous avons dû aller et venir en hélicoptère. Ils n’ont pas pu atterrir alors j’ai dû sauter avec mon sac à dos, mes outils, de la nourriture et de l’eau. Alors que j’atteignais le sol, la foudre a frappé un arbre et a illuminé le ciel comme je n’en ai jamais vu auparavant.

En 2019, j’étais en charge de groupes luttant contre un incendie près du Grand Lac. L’un de mes commandants adjoints combattait un incendie et une rafale de vent a fait qu’il est passé au-dessus de sa tête, a fait fondre les poteaux de guidage et a endommagé certains véhicules. Ils n’étaient pas blessés, mais c’était assez effrayant.

Une autre fois, un hélicoptère a pris son seau dans un arbre et s’est écrasé. Les conditions de vol sont toujours difficiles car il y a beaucoup de fumée et le feu crée du vent. Nous avons dû faire sortir l’opérateur car le feu était tout autour de lui.

Nous venons de mettre en place une capacité de sauvetage à distance dans le cadre de l’opération de lutte contre l’incendie en zone éloignée. Nous nous préparons à sauver nos propres personnes et celles d’autres services.

Sonya Kosacheva
« Nous avons dû traverser une rivière, puis il a fallu deux heures de marche », se souvient Sonya Kosacheva à propos d’un incendie. « Nous avons travaillé pendant 10 jours. » Photographie : Greenpeace Russie

Sonya Kosacheva
Greenpeace, Russie

J’ai découvert une passion pour la lutte contre les incendies en 2010 lorsqu’un ami m’a demandé si je serais intéressé à faire du bénévolat. L’opportunité m’a également ouvert les yeux sur d’énormes problèmes que nous avons en Russie.

Il existe différents services dédiés à la lutte contre les incendies dans les villes, les zones forestières et les réserves naturelles. Notre pays est immense et il n’y a pas assez d’argent pour fournir un service de lutte contre les incendies partout. Il existe des « zones de contrôle », qui sont des zones reculées où peu de personnes y vivent, où les autorités régionales n’ont pas à éteindre les incendies [if the cost of doing so exceeds that of the fire damage]. Cela signifie que les incendies de forêt deviennent incontrôlables. Nous l’avons vu en 2019 lorsque la fumée des incendies en Yakoutie, en Sibérie, a couvert des villes à des milliers de kilomètres.

En tant que femme, il est très difficile de travailler comme pompier professionnel en Russie. Jusqu’à récemment, les femmes pouvaient travailler dans des rôles de soutien aux pompiers de la ville, mais ne pouvaient pas travailler directement avec le feu – on pensait que le travail était trop dangereux pour les femmes. Il y a deux ans, la norme professionnelle d’un pompier forestier a été modifiée pour inclure les femmes, mais dans la pratique, rien n’a changé.

Cette année a été une année record, en termes d’ampleur des feux de forêt, après que nous ayons eu des vagues de chaleur anormales dans la région arctique. De nombreux incendies sont déclenchés par des personnes mais la crise climatique leur permet de se propager.

En juin, j’ai été appelé pour un incendie dans la réserve naturelle de Denezhkin Kamen dans l’Oural. L’incendie avait commencé à cause de la foudre. L’autorité de réserve s’est rendu compte que les quelques rangers dont elle disposait ne suffiraient pas à l’arrêter et a demandé l’aide du service de l’aviation de l’État. Parfois, cela peut prendre quelques jours pour qu’ils arrivent parce qu’il y a beaucoup de bureaucratie et d’argent en cause. Ce temps peut être critique en termes de gestion du feu.

Entre-temps, la réserve nous a appelés. J’ai eu trois heures pour rassembler toutes les affaires dont j’avais besoin avant de conduire 48 heures de Moscou à la réserve. Nous avons fait tourner les chauffeurs, donc nous étions constamment en mouvement. A notre arrivée, le feu s’était propagé sur 50 hectares [124 acres]. Nous avons installé le camp et enfilé nos vêtements de pompier.

D’abord, nous avons dû traverser une rivière et ensuite c’était une marche de deux heures jusqu’à une altitude de 600 mètres. Le service de l’aviation est arrivé rapidement cette fois et il y avait une cinquantaine de personnes qui travaillaient sur l’incendie. Comme la source d’eau la plus proche était à deux heures de route, nous avons décidé de creuser une ligne autour du feu pour le contenir. Nous avons travaillé 10 jours. Au final, une centaine de personnes ont été impliquées dans l’extinction de l’incendie.

les pompiers luttent contre un incendie au milieu des bouleaux
Les pompiers de Greenpeace travaillent avec des bénévoles, des gardes du parc et le personnel du ministère des Ressources naturelles dans le Lenskie stolby Parc national (Piliers de Lena), Sibérie. Photographie : Julia Petrenko/Greenpeace

En plus du directeur de la réserve naturelle, il y avait deux autres femmes impliquées. Nos collègues masculins nous ont dit à plusieurs reprises : « Les filles, vous devez être fatiguées. C’est un travail d’homme. Restez au camp.

Nous étions tous fatigués et avions les mêmes bleus. L’autre femme et moi leur avons dit : « Vous êtes également fatigué de porter de l’équipement lourd. Pourquoi ne restes-tu pas au camp ?

Tjalle Boorsma
Association Armonía, Bolivie

La pire expérience que j’ai eue me donne encore des cauchemars. C’était en 2016 ; c’était intense ; nous n’avions pas le bon équipement et nous avons fait des erreurs. Personne n’a été blessé, mais la plupart d’entre nous ont été déshydratés avec un violent mal de tête pendant deux jours après.

Je travaille pour une organisation bolivienne axée sur la protection des oiseaux les plus menacés du pays. Il possède une réserve naturelle de 11 000 hectares qui abrite l’ara à gorge bleue en danger critique d’extinction.

J’ai commencé à travailler dans la réserve en 2015 et depuis le premier jour, le feu est la plus grande menace. Cette année-là, un incendie qui s’est déclaré sur les terres voisines est devenu incontrôlable et a brûlé toute la réserve. Nous n’avions aucun système en place pour nous protéger contre les incendies et aucun d’entre nous n’avait été formé à la lutte contre les incendies.

Les terres qui nous entourent sont utilisées pour le pâturage du bétail. Les éleveurs ont mis le feu aux prairies que les vaches refusent de manger en espérant que cela brûlera une petite zone avant l’arrivée de la pluie. Souvent, la pluie n’arrive pas ou le vent tourne et le feu devient incontrôlable.

les pompiers tentent d'éteindre les incendies dans les prairies boliviennes.
Essayer d’éteindre les incendies, la principale menace pour la reproduction des aras à gorge bleue, dans les prairies boliviennes. Photographie : Association Harmonie

Chaque année, il y a des conditions météorologiques extrêmes. Nous avons eu des inondations intenses, suivies d’une saison sèche plus longue. Il y a un service d’incendie géré par le gouvernement mais très peu de financement pour la conservation et la protection de l’habitat. Les gardes forestiers et les pompiers sont souvent formés par des organisations non gouvernementales et reçoivent du matériel d’organisations non gouvernementales. Il m’a été laissé le soin d’élaborer un plan de gestion des incendies et de collecter des fonds pour protéger la réserve des incendies.

Maintenant, nous créons des coupe-feu en labourant le sol avec un tracteur afin qu’il n’y ait pas de carburant pour un incendie. Cette année, nous avons un parcours de 4 km [2.5 miles] pare-feu qui fait 20 mètres de large, et de chaque côté on brûle une section de 30 à 50 mètres donc si un feu l’atteint, il n’y a plus rien à brûler et il s’éteindra.

Nous sommes bien préparés mais je m’inquiète quand nous arrivons à la saison sèche. C’est toujours une période stressante.

Anna Mattila
Services de sauvetage de la vallée de la rivière, Finlande

J’ai toujours su que les feux de forêt allaient faire partie du travail car nous avons beaucoup de forêts en Finlande. Il y a dix ans, j’en abordais peut-être deux à trois par an ; maintenant c’est entre cinq et 10. Mon service doit en traiter de 20 à 30 chaque année maintenant.

En juillet, j’ai combattu le pire de ma carrière, et le pire que notre service ait connu depuis 20 ans. L’incendie de Kalajoki, dans une région reculée du nord-ouest de la Finlande, a détruit plus de 300 hectares. Une centaine de pompiers ont travaillé 24 heures sur 24 pendant près de deux semaines. Les pompiers ont été rappelés de vacances et de jours fériés, dont moi.

Nous avons dû demander de l’aide à d’autres services d’incendie. Les 22 services de secours régionaux de Finlande ont apporté leur aide – d’Helsinki à la Laponie. Je pense que c’est la première fois que cela se produit dans l’histoire de la Finlande.

pompiers dans une forêt au milieu de la fumée et de la terre brûlée
L’incendie de Kalajoki cette année a été l’un des pires que la Finlande ait connus depuis deux décennies. La séquence vidéo ci-dessus provient du même incendie. Photographie : Pertti Piispanen / Document à distribuer

L’incendie était au milieu de nulle part et nous avons dû utiliser des véhicules tout-terrain et marcher pour nous rendre au front. Quand je suis arrivé, les arbres brûlaient et se renversaient. C’était le plus effrayant. C’était dangereux pour les pompiers. Heureusement, il n’y a pas eu de blessés graves. Il y avait environ cinq hélicoptères larguant de l’eau sur les flammes.

J’ai travaillé un quart de 16 heures. Il faisait presque 30C [86F] et le terrain était difficile. Mes yeux me piquaient et pleuraient à cause de la fumée. Mais pour moi, c’était plus stressant mentalement. J’étais chargé de m’assurer que les pompiers n’allaient pas se blesser et qu’ils se reposaient suffisamment, aient mangé et que de nouveaux viendraient prendre le relais.

Après ce quart de travail, j’ai dû reprendre mes fonctions normales avant de retourner à Kalajoki deux semaines plus tard. La vie continue, qu’il y ait un grand feu quelque part ou non.

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