En ce qui concerne les fermes solaires, les moutons sont de grands gardiens

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Ce qui fait un bon endroit pour le bétail et un bon endroit pour les fermes solaires se chevauchent souvent. Ils sont tous les deux grands, assez plats et bénéficient d’une bonne quantité de soleil, étant exempts de végétation haute. En tant que tels, les producteurs d’énergie solaire louent de plus en plus des terres agricoles pour leurs opérations.

L’augmentation de la production solaire a des avantages environnementaux, mais elle peut se faire au prix d’une diminution de la production agricole. C’est pourquoi il y a un intérêt croissant à trouver des moyens de combiner la production agricole et solaire en un seul endroit. Pour Todd Schmit, professeur agrégé d’agro-industrie à l’Université Cornell, cela signifie faire sortir les moutons.

C’est encore un nouveau champ (NDLR : jeu de mots tellement involontaire que Doug ne l’a même pas vu jusqu’à ce que je lui demande), mais certains agriculteurs s’associent à des producteurs solaires, les premiers utilisant les terres des seconds pour le pâturage. Les producteurs solaires paient les agriculteurs pour expédier leurs moutons à leurs exploitations, et les moutons se nourrissent de mauvaises herbes et d’autres plantes qui pourraient pousser au point d’empêcher le soleil d’atteindre les panneaux.

Les moutons sont nourris, les agriculteurs sont payés et les producteurs solaires font gérer leur végétation sans utiliser de tondeuses et de désherbants – qui peuvent parfois avoir du mal à passer sous les panneaux et à utiliser des combustibles fossiles – ou des herbicides. Cette industrie est en expansion dans l’État de New York depuis 2017, selon un rapport de l’American Solar Grazing Association (ASGA). Le rapport note que l’Empire State possède actuellement 900 acres de terres productrices d’énergie solaire en pâture. Mais il y a encore beaucoup de place pour grandir.

Pourquoi des moutons ?

Actuellement, peu d’agneau ou de mouton est produit aux États-Unis. Selon l’USDA, plus de la moitié de cette viande est importée de Nouvelle-Zélande et d’Australie. En tant que tel, faire paître des moutons à côté de panneaux solaires pourrait être un secteur en croissance, et pas seulement pour la viande, car les moutons produisent également de la laine et du lait. Schmit a noté que, bien que les États-Unis ne consomment actuellement pas beaucoup de viande de mouton, le marché intérieur est en croissance. L’élevage du bétail aux États-Unis pourrait également soutenir les économies locales.

Il y a plusieurs raisons pour lesquelles les moutons sont le meilleur choix pour le pâturage dans les fermes solaires. D’une part, ils sont plus courts que les vaches et les chevaux. Ils mangeront également la plupart des types de fourrage, ce qui aide à empêcher la croissance des plantes. Les chèvres, en revanche, mâchent à peu près n’importe quoi, ce qui est un peu risqué dans les fermes solaires.

« Les vaches et les chevaux sont trop gros, ils peuvent donc faire des dégâts en frottant sur les panneaux », a déclaré Schmit. « Les chèvres mangeront les fils ; les moutons ne le feront pas. Allez comprendre. Les moutons sont comme le support parfait pour cela.

Ensoleillement

Récemment, Schmit a reçu 500 000 $ de financement (la moitié de Cornell, l’autre moitié de l’USDA) sur trois ans. Le financement vise à aider à étendre la pratique des moutons solaires par la création d’une coopérative commerciale ou d’une organisation appartenant à des producteurs. Le projet s’intitule « A New Dawn for Shepherds : Grazing Sheep Under Utility-Scale Solar Arrays ». Schmit est en partenariat avec divers agriculteurs, des professionnels de l’industrie solaire et l’ASGA, qui est une organisation à but non lucratif qui relie les éleveurs de moutons aux producteurs solaires. Ensemble, ils détermineront la forme que prendra New Dawn et ce qu’elle offrira aux agriculteurs qui espèrent soit développer leur production ovine dans des fermes solaires, soit commencer à le faire.

Le processus impliquera d’interroger les agriculteurs – actuels et potentiels – sur leurs besoins et objectifs communs ainsi que sur leur vision commune de l’organisation. Schmit et son équipe s’entretiendront également avec des producteurs d’énergie solaire pour avoir une idée de ce qu’ils aimeraient voir de l’organisation.

La forme que prendra l’organisation et ce qu’elle fournira sont encore en cours de détermination. Selon Schmit, d’une manière générale, les opérations solaires préfèrent traiter une seule entité plutôt que plusieurs fermes. L’organisation pourrait donc être une sorte de point de contact entre eux et les bergers. Cela pourrait également aider les bergers dans les négociations contractuelles, le marketing, la planification, les livraisons et la logistique, entre autres. Cependant, parvenir à un consensus parmi les agriculteurs prendra un certain temps.

« Le consensus stimule la participation », a déclaré Schmit à Ars. « Le consensus stimule l’investissement. Le consensus suscite plus d’intérêt pour le projet.

Laine eux ou pas ?

(Le jeu de mots était complètement destiné à cette époque.)

Schmit a ajouté que, bien que New Dawn se concentre davantage sur New York et le nord-est américain, tout au long du processus, lui et son équipe développeront des outils, des guides, des modèles de faisabilité financière, etc., qui pourront être utilisés par d’autres groupes souhaitant commencer. organisations similaires ailleurs. « En fin de compte, nous voulons être en mesure de développer des choses que les industries, les fermes et les développeurs peuvent utiliser. Tout le monde ne doit pas commencer à zéro », a-t-il déclaré.

La cofondatrice de l’ASGA, Lexie Hain, a déclaré que la coopérative d’affaires pourrait potentiellement établir des protocoles de biosécurité. Si des moutons de différentes fermes se mélangent, ils pourraient potentiellement propager des maladies, ce qui est un problème qui pourrait devoir être résolu. L’organisation pourrait également potentiellement négocier une assurance moins chère et aider à déterminer les détails du transport en commun.

Selon Hain, le pâturage solaire est encore un domaine jeune, mais les agriculteurs et les opérateurs solaires s’y intéressent de plus en plus. L’ASGA n’a officiellement commencé qu’en 2019, mais en février dernier, elle comptait 246 membres, composés de divers professionnels de l’industrie solaire et ovine. « Je pense qu’il y a beaucoup d’intérêt pour cela et qu’il y a beaucoup de potentiel », a-t-elle déclaré à Ars.

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