La bataille de Culloden se livre à nouveau… contre une armée de promoteurs immobiliers

C’était la dernière bataille rangée livrée sur le sol britannique, et son résultat a déterminé l’avenir du Royaume-Uni nouvellement formé et de son empire naissant. Cependant, les terres autour du champ de bataille de Culloden, près d’Inverness, sont désormais menacées par la propagation des lotissements et d’autres développements.

En conséquence, les historiens et les archéologues ont lancé une campagne visant à renforcer la protection du site où la dernière guerre civile britannique a pris fin le 16 avril 1746, lorsque les troupes jacobites de Bonnie Prince Charlie ont été défaites de manière décisive par une armée de soldats gouvernementaux.

Les chercheurs, soutenus par le National Trust for Scotland (NTS) qui possède et gère une partie importante du champ de bataille de Culloden, ont lancé une série de fouilles pour établir les limites exactes du champ de bataille et découvrir, plus en détail, comment le conflit s’est déroulé. .

Bonnie Prince Charlie (Charles Edward Stuart), le chef Jacobite, c.1737. Photographie : Ian Dagnall/Alamy

« Nous savons où les combats au corps à corps ont eu lieu dans la bataille, mais il y a eu d’autres manœuvres et rencontres importantes dans la région », a déclaré Catriona McIntosh, directrice du domaine de Culloden Battlefield. « Si nous pouvons les localiser, nous serons mieux en mesure de protéger la zone. »

La bataille de Culloden marqua la fin du soulèvement jacobite de 1745, une tentative de Charles Edward Stuart de reconquérir le trône britannique pour son père, Jacques, qui était à son tour le fils du monarque déchu Jacques II d’Angleterre. Les Jacobites remportèrent les premières batailles de cette campagne mais, après être revenus d’une brève invasion de l’Angleterre, ils rencontrèrent les troupes gouvernementales avec un nouveau commandant britannique, le duc de Cumberland. Il avait conçu de nouvelles tactiques – y compris un entraînement spécial avec des baïonnettes – pour affronter les Jacobites à Culloden.

Cumberland disposait également d’une armée plus nombreuse : 8 800 soldats contre 6 000 pour les Jacobites, des hommes également épuisés après avoir tenté – puis avorté – une attaque surprise contre le camp des soldats du gouvernement la nuit précédant la bataille.

« Il y a eu plusieurs énigmes sur la bataille, notamment le fait que les troupes gouvernementales se soient alignées pour faire face au sud-est », a ajouté Raoul Curtis-Machin, responsable des opérations à Culloden. «Stratégiquement, vous vous attendriez à ce qu’ils fassent face à l’est.

« Cependant, des recherches récentes, y compris des techniques de télémétrie laser, suggèrent que ces troupes évitaient une zone qui aurait alors été dangereusement marécageuse – elle a été drainée peu de temps après la bataille – et cela aurait affecté leur déploiement. La fouille actuelle semblerait soutenir cette réflexion.

De telles conditions auraient également eu un impact sur la capacité des Jacobites à charger les lignes de leurs ennemis, une technique privilégiée pour eux. Cependant, ces tactiques frontales auraient sombré dans le bourbier qui était alors la lande de Culloden.

« Nous voyons d’après nos recherches que les troupes gouvernementales devaient être très bien entraînées et pouvaient manœuvrer rapidement, ce sur quoi Cumberland avait travaillé très attentivement », a ajouté Derek Alexander, chef de l’archéologie au NTS.

Le Culloden Memorial Cairn surplombant le champ de bataille.
Le Culloden Memorial Cairn surplombant le champ de bataille. Photographie : mcKensa/Alamy

Des recherches ont révélé que chaque soldat du gouvernement avait reçu l’ordre de lancer sa baïonnette non pas sur l’homme en face de lui, mais sur l’aisselle exposée du membre du clan à sa droite, par exemple. Le résultat de ces tactiques a été une bataille qui n’a duré que 60 minutes et a conduit au massacre d’un grand nombre de soldats jacobites.

« Nous savons que 60 soldats du gouvernement sont morts sur le terrain et 200 autres sont morts plus tard de leurs blessures », a ajouté McIntosh. « En revanche, environ 1 500 jacobites sont morts le jour ou plus tard de leurs blessures. Ainsi, le rapport des décès était d’environ 5 à 1 pour les Jacobites. C’était très unilatéral. »

Le champ de bataille commémore ce sinistre massacre et marque un tournant dans l’histoire britannique. Cependant, le site souffre aujourd’hui car il est fortement grevé par les projets de logements. « Par exemple, juste au-delà du cairn commémoratif du champ de bataille de Culloden, vous pouvez voir le domaine Viewhill où 16 maisons exécutives de cinq lits viennent d’être construites », a déclaré Curtis-Machin. « C’est un développement tout à fait inapproprié pour ce paysage.

« Le problème est que nous avons été assiégés par des demandes de planification pour de nouveaux développements sur les six côtés de Culloden. Si ce genre de chose continue, alors nous serons coincés et finirons par ressembler à Central Park à Manhattan.

« Et ce serait faux. En y mettant quelque chose qui n’est pas à sa place, il devient incroyablement difficile de vivre l’histoire de manière significative. »

Une fois la bataille de Culloden terminée, le prince Charles s’enfuit et passa cinq mois en fuite avant de fuir l’Écosse pour la France en septembre 1746. Il ne revint jamais et mourut alcoolique brisé sans héritier à Rome en 1788. S’il avait triomphé à Culloden, cependant , la Grande-Bretagne et son empire naissant auraient eu des destins très différents.

« Une monarchie Stuart aurait pu avoir une vision très différente des colonies britanniques, et donc nous n’aurions peut-être pas eu de révolution américaine », a déclaré Curtis-Machin. « De même, les Écossais des Highlands qui ont souffert pendant les défrichements, qui se sont considérablement accélérés après la bataille, n’auraient pas été forcés d’émigrer au Canada et dans d’autres parties du monde. Culloden a fait une grande différence dans le monde et nous devons le reconnaître. »

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