Capturé en vidéo : des abeilles déclenchent des alarmes pour avertir des attaques de « frelon meurtrier »

Abeilles asiatiques (Apis cerana) produisent un son d’alarme unique pour alerter les membres de la ruche d’une attaque de « frelons meurtriers » géants, selon un nouvel article publié dans la revue Royal Society Open Science. Pour la première fois, des scientifiques du Wellesley College ont documenté ces soi-disant « tuyaux anti-prédateurs », qui servent d’appels de clairon aux membres de la ruche pour lancer des manœuvres défensives. Vous pouvez entendre un échantillonnage dans la vidéo (plutôt dérangeante), intégrée ci-dessus, d’abeilles attaquées par un frelon.

« Les [antipredator] les tuyaux partagent des traits communs avec de nombreux signaux d’alarme de mammifères, donc lorsqu’un mammifère les entend, il y a quelque chose qui est immédiatement reconnaissable comme communiquant un danger », a déclaré la co-auteure Heather Mattila du Wellesley College, qui a déclaré que les signaux d’alarme lui ont donné des frissons quand elle les a entendus pour la première fois. « Cela ressemble à une expérience universelle. »

Comme je l’ai écrit précédemment, les soi-disant frelons meurtriers sont devenus infâmes après novembre 2019, lorsqu’un apiculteur de Blaine, Washington, nommé Ted McFall, a été horrifié de découvrir des milliers de minuscules corps mutilés jonchant le sol – une colonie entière de ses abeilles. avait été brutalement décapité. Le coupable : l’espèce de frelon géant asiatique Vespa mandarinia, originaire d’Asie du Sud-Est et de certaines parties de l’Extrême-Orient russe. D’une manière ou d’une autre, ces soi-disant «frelons meurtriers» avaient trouvé leur chemin vers le nord-ouest du Pacifique, où ils constituent désormais une grave menace écologique pour les populations d’abeilles mellifères nord-américaines.

Il existe également d’autres espèces de frelons géants asiatiques. Ce sont des prédateurs de pointe et arborent d’énormes mandibules qu’ils utilisent pour arracher la tête de leurs proies et retirer les savoureux thorax (qui comprennent les muscles qui alimentent les ailes de l’abeille pour voler et se déplacer). Un seul frelon peut décapiter 20 abeilles en une minute, et une poignée seulement peut anéantir 30 000 abeilles en 90 minutes. Le frelon a une piqûre venimeuse et extrêmement douloureuse, et son dard est assez long pour percer les combinaisons apicoles traditionnelles. Et tandis que les abeilles asiatiques ont développé des défenses contre le frelon meurtrier, les abeilles nord-américaines ne l’ont pas fait, comme l’a clairement démontré le massacre de la colonie de McFall.

Mattila étudie les abeilles depuis 25 ans, fascinée par leur organisation et leur capacité à communiquer, et elle s’est tournée vers les abeilles asiatiques en 2013. « Elles ont évolué dans un paysage de prédateurs beaucoup plus effrayant », a-t-elle déclaré à Ars, pointant les 22 espèces de frelons dans le monde pour qui l’Asie est une zone chaude particulière. Beaucoup de ces espèces dépendent d’insectes comme les abeilles pour faire croître leurs colonies, elles font donc partie des prédateurs les plus implacables des abeilles. Les plus meurtriers de tous sont les frelons géants (alias « frelons meurtriers ») car ils se coordonnent en groupes pour attaquer les ruches.

« En tant qu’êtres humains, je pense qu’il y a quelque chose de fondamentalement attrayant à comprendre les interactions prédateur-proie », a déclaré Mattila. « Les humains sont à la fois des prédateurs et des proies, selon la situation, nous avons donc évolué dans des circonstances analogues à celles des abeilles. Nous pouvons reconnaître leur sort face aux frelons géants. »

L’année dernière, Mattila et son équipe ont documenté le premier exemple d’utilisation d’outils par des abeilles au Vietnam. Les chercheurs ont découvert que les abeilles asiatiques butinaient les excréments d’animaux et les utilisaient pour tapisser les entrées de leurs ruches, une pratique appelée « repérage fécal ». Il sert en quelque sorte d’arme chimique pour éloigner les frelons géants. Mattila et son équipe ont découvert que les frelons étaient beaucoup moins susceptibles de se poser ou de se frayer un chemin dans les ruches dont les entrées étaient tapissées de déjections animales.

Alors que Mattila et son équipe étaient au Vietnam pour l’étude des excréments, ils ont remarqué que les niveaux de bruit dans les ruches augmentaient considérablement chaque fois que les frelons géants s’approchaient. « Nous pouvions entendre les sons des abeilles à plusieurs mètres de distance », a-t-elle déclaré. « Nous avons donc commencé à installer des microphones dans les colonies afin de pouvoir les écouter. » Ils ont également réalisé de nombreux enregistrements vidéo des activités dans les ruchers des apiculteurs locaux.

En fin de compte, ils ont collecté quelque 30 000 signaux émis par les abeilles pendant 1 300 minutes, puis ont traduit ces sons en spectrogrammes pour analyse. Les abeilles produisent une gamme étonnamment complexe de sons, qu’elles perçoivent soit comme des mouvements de particules d’air qu’elles détectent avec leurs antennes, soit comme des vibrations qu’elles détectent via des organes spéciaux dans leurs pattes. Les signaux des abeilles sont donc « vibroacoustiques » et sont transmis au sein des colonies à la fois sous forme de sons aériens et de vibrations.

Il y a des sifflements, par exemple, généralement émis par toutes les abeilles à la fois lorsqu’elles abaissent leur corps et bougent leurs ailes en quasi-synchronie, a déclaré Mattila. Ils sifflent constamment, mais plus encore lorsque des frelons sont présents, et le but exact du sifflement n’est pas encore entièrement compris.

« Les sifflements chez d’autres animaux sont souvent utilisés pour intimider un prédateur, mais ce n’est probablement pas le cas avec les abeilles, principalement parce qu’elles sifflent aussi beaucoup sans prédateurs », a déclaré Mattila. « Une idée qui a été proposée (pas par nous) est que le sifflement aide à faire taire momentanément la colonie parce que les abeilles restent immobiles pendant un temps après un sifflement. Cela pourrait aider les ouvrières à percevoir d’autres sons dans le nid si la plupart des abeilles s’arrêtent de bouger pendant une seconde. . »

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