Critique de Lubaina Himid – Le pop art postmoderne joyeux m’a donné envie d’une gifle au visage

Tle tuyau remue à la Tate Modern ! Ils passent 21 ans à vous dire que la peinture figurative est morte : 21 ans de projections de films, de danse et de mecs qui crient sur les écrans. Ensuite, ils donnent une rétrospective à un peintre figuratif de la vieille école et nous disent à quoi ressemble le moderne maintenant.

L’exposition de Lubaina Himid dans le bâtiment Blavatnik du musée, où règnent généralement l’art basé sur le temps et la performance, regorge du genre de pop postmoderniste joyeuse que vous voyez habituellement à l’exposition d’été de la Royal Academy. L’ambiance que ce musée projette est lourde et apocalyptique, en accord avec son échelle industrielle intimidante. Mais cet artiste est tout fantasque. Elle commence sa rétrospective par un ensemble de peintures sur le bricolage. Les instructions de sécurité d’un manuel sont écrites à côté d’images de rouages, de clous et d’outils. Sur les haut-parleurs à proximité, dans l’une des nombreuses œuvres d’art sonore que Himid a créées avec Magda Stawarska-Beavan, ces instructions sont répétées. C’est comme une version très, très douce de Jasper Johns. Et il s’avère que tout ce spectacle est à peu près aussi dangereux qu’une peinture d’un marteau. Il n’échappe pas de l’art à la vie.

Le travail sonore, si précoce, semble destiné à nous rassurer que Himid s’intègre parfaitement bien dans la Tate Modern. Mais elle n’est pas plus moderne que David Hockney – bien qu’il soit très moderne, à sa manière. La comparaison n’est pas aléatoire. Quand Himid a commencé sa vie artistique dans les années 1980, il semble qu’elle était une grande fan de Hockney. Son influence est visible dans les premières peintures telles que Ankledeep (1991), avec ses deux paires de pieds nus reposant sur une éclaboussure de coups de pinceau bleus et blancs tout droit sortis d’une de ses images du début des années 1960.

Une fascination pour la narration… oeuvre de Lubaina Himid. Photographie : Kirstin Prisk Photography Ltd

Hockney lui-même apparaît, avec les cheveux blonds teints qu’il arborait encore dans les années 1980, assis avec un homme sur ses genoux dans l’installation de Himid 1984-6 Un mariage à la mode. Lorsque ce tableau inspiré de Hogarth a été présenté dans le prix Turner 2017 (qu’elle a remporté) à Hull, cela semblait en colère et satirique. Ici, au milieu de toutes ses toiles, elle est apprivoisée.

Il s’avère que c’est l’expression de la fascination de Himid pour la peinture narrative. Son cycle de 2016, Le Rodeur, qui tire son nom d’un navire négrier français, utilise l’idée de Hogarth d’un « progrès », une histoire visuelle racontée à travers plusieurs images. Le Rodeur : La Cabane est particulièrement hogarthienne, se déroulant sur un navire, où un musicien en costume du XVIIIe siècle joue du fifre et du tambour tandis qu’un serveur apporte une gelée.

L’équipage du Rodeur a jeté 36 Africains de l’Ouest enchaînés par-dessus bord en 1819. Les peintures de Himid ne font pas rage à cet incident. Au lieu de cela, c’est une douleur sourde en arrière-plan, un fait que ses personnages pourraient éluder ou ruminer en silence. Si c’était une pièce, elle serait pleine de pauses.

« Qu’est-ce qu’un monument ? demande Himid dans un texte peint à côté d’une collection de pots, basés sur des moules à gelée, peints avec des portraits, des emblèmes et des styles historiques. C’est une bonne question. Son art traite de la mémoire de manière étrangement sinueuse. La douleur historique le hante, mais les chiffres calmes et les couleurs optimistes gardent leur sang-froid.

Traversé de laçages bleus... Tide Change.
Traversé de laçages bleus… Tide Change. Photographie : Lubaina Himid

Au bout d’un moment, vous voulez une explosion. Je voulais une vidéo me criant dessus, un artiste me giflant le visage. Tout cela est trop facile et trop poli. L’écart entre les thèmes politiques et historiques de l’art de Himid et son élégance pourrait être très efficace. Au lieu de cela, le sens se réduit à un mince fil d’allégorie. D’ACCORD. Je comprends que la mer dans toutes les scènes du Rodeur est sinistre, le calme des personnages contre nature, quand on sait que c’est l’esclavage. Pourtant, vous ne le verrez pas sur les images réelles.

Il y a aussi des peintures de bâtiments utopiques, de tapis et de motifs quasi abstraits. Himid aime ses couleurs. Une œuvre sonore ne cesse de répéter le mot « bleu » dans différentes langues, dans une salle remplie d’arrangements constructivistes d’instruments de musique, de journaux (celui-ci) et de couvertures de livres, le tout parsemé de laçages bleus.

Qu'est-ce qu'un monument ?  ... Moule à Gelée 2.
Qu’est-ce qu’un monument ? … Moule à Gelée 2. Photographie : © Lubaina Himid

En tant que coloriste, elle pétille, mais en tant que peintre de personnages et de lieux, elle est trop vague. Nous voyons des groupes formellement composés et élégamment vêtus se réunir dans des bars ou des salons, mais chaque détail est comme une citation d’une citation.

Si la Tate Modern pense que la peinture est désormais moderne, elle doit se demander pourquoi certaines peintures ne sont que décoratives, tandis que d’autres sont profondes. Il n’y a rien ici pour montrer pourquoi ce peintre particulièrement qualifié et idiosyncratique, mais pas particulièrement bouleversant, appartient à la Tate Modern alors que d’autres de sa génération doivent être reconnaissants pour un spectacle à la Tate Britain moins glamour. Je me suis toujours demandé ce que ce musée entendait par « moderne ». Il s’avère que c’est tout ce qui est à la mode, et si le vent souffle vers la peinture, qu’on ne dise pas que la Tate Modern ne souffle pas non plus.

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