Une belle promenade dans un super pub : le New Inn, Cerne Abbas, Dorset

Début La nouvelle auberge, Cerne Abbas, Dorset
Distance 10 milles
Temps 4 heures
Ascension totale 380 mètres
Difficulté Facile à modéré

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Cerne Abbas se situe à peu près au milieu du Dorset, niché sous une ligne de collines qui divise le comté entre le nord plus plat et le sud vallonné. En regardant le mélange architectural attrayant du village, vous seriez pardonné de penser qu’il a toujours été un marigot heureux, mais il y a plus que ce qu’il y a à voir.

En haut d’une petite rue, au-delà d’une grille en fer, j’ai trouvé les seuls bâtiments restants d’une grande abbaye bénédictine : sa maison d’hôtes et, dans un jardin tranquille à proximité, le porche de l’abbé, une maison de garde à trois étages avec un judas caché pour surveiller les visiteurs. Ces terrains sont privés mais ouverts aux visiteurs; la propriétaire enthousiaste m’a dit que j’étais le bienvenu pour prendre des photos – elle a même proposé de prendre l’une de moi. À côté du cimetière adjacent se trouve le puits de Saint Augustin, une source du nom du saint qui n’a presque certainement pas visité mais qui était néanmoins un attrait majeur pour les pèlerins médiévaux. Aujourd’hui, dans cet endroit tranquille, les arbres environnants sont suspendus avec des rubans et des messages pour les personnes récemment disparues.

Au-delà des travaux de terrassement qui marquent l’emplacement d’autres bâtiments abbatiaux, j’ai gravi une pente raide, passant devant les dernières mûres de l’année, jusqu’au fils le plus célèbre de Cerne, l’énorme silhouette à la craie. Ce n’est pas la meilleure vue de lui (c’est très certainement un lui) mais j’ai apprécié son échelle énorme en parcourant le périmètre de la clôture basse qui l’entoure.

Dans son guide du Dorset de 1939, Arthur Mee décrit le géant ainsi : « Il équivaut à trente hommes de grande taille, debout l’un sur l’autre, chacun de ses doigts mesure 7 pieds et le bâton dans sa main mesure quarante mètres de long. Mais il ne fait aucune mention de la taille de sa caractéristique la plus notable, un magnifique pénis. C’est une figure controversée – jusqu’à la Seconde Guerre mondiale, une lettre à un journal local suggérait qu’on le laisse grandir, car il était « une honte ».

Une vue sur les collines de craie sur le chemin de Cerne Abbas à Minterne Magna. Photographie : Léon Foggitt

On pense qu’il s’agit d’une figure ancienne – peut-être romano-britannique, peut-être une ressemblance d’Hercule – mais, étrangement, il n’y a aucune trace écrite de lui jusqu’en 1694. Il a été suggéré qu’il était un pamphlet du XVIIe siècle, une caricature d’Oliver Cromwell en maraude à travers la campagne. Le Dorset était célèbre pour ses Clubmen, des justiciers locaux qui désespéraient des deux côtés de la guerre civile, qui avait semé le viol et le chaos dans la vie rurale. Comme leur nom l’indique, ces prétendus rebelles étaient mal armés et facilement vaincus par l’armée du Nouveau Modèle.

Les avis sur l’âge du géant sont partagés, mais l’échantillonnage du sol réalisé en 2020 a révélé quelque chose d’inattendu pour les deux côtés de l’argument : il est presque certainement anglo-saxon. L’archéologue principal, Martin Papworth du National Trust, m’a dit qu’il était étonné par les découvertes. Pourtant, le géant garde toujours des secrets – pourquoi personne n’avait auparavant pris note de lui, ou pourquoi l’église a autorisé une énorme figure d’un homme nu si près de son abbaye n’est pas claire. La théorie de Papworth est que le géant avait été négligé – les figures à la craie nécessitent un récurage régulier pour garder leurs lignes nettes, mais des siècles plus tard, son ombre fantomatique est devenue visible par faible ensoleillement et il a été redécouvert.

La maison d'hôtes de l'abbaye bénédictine de Cerne.
La maison d’hôtes de l’abbaye bénédictine de Cerne. Photographie : Léon Foggitt

C’est une figure mouvante : les Victoriens l’ont négligé aussi, probablement délibérément, craignant pour la moralité de la ville. Des réparations ultérieures ont accidentellement étendu son pénis, prenant le nombril pour son extrémité. Mee l’a trouvé « très laid », mais d’autres ont été plus reconnaissants. Une boutique du village vend un tablier à son effigie ; vous pouvez également acheter une petite paire de shorts à attacher pour 2,50 £.

Ma promenade à travers la vallée de la Cerne a été dominée par le géant, qui était visible pour une grande partie. J’ai pris la colonne vertébrale de la colline au-dessus de la grande maison de Minterne Magna, avec des vues magnifiques occasionnelles sur Blackmore Vale au nord. J’ai longé la longue maison édouardienne – elle n’est pas ouverte au public bien que les jardins le soient ; le café offre un endroit approprié pour le déjeuner, mais j’ai mangé mon sandwich au fromage écrasé sur la colline qui surplombe la vallée.

Le sentier au nord de Cerne Abbas.
Le chemin forestier repart vers Cerne Abbas. Photographie : Léon Foggitt

En 2007, le propriétaire de la maison, Lord Digby, a autorisé l’utilisation du flanc de la colline comme panneau d’affichage : le géant avait un compagnon temporaire : Homer Simpson, pointant un beignet sur le membre de son voisin, pour faire la publicité du film Les Simpson. Cela a indigné les païens, qui ont promis la magie de la pluie pour laver la peinture biodégradable d’Homère. L’église de Saint Andrew à Minterne Magna, juste à côté de la route, est minuscule et pleine d’immenses plaques commémoratives commémorant les familles Churchill et Marlborough ; c’était loin de Springfield.

J’ai suivi le cours de la rivière jusqu’à Cerne le long des collines à l’ouest, un paysage ouvert où les hirondelles tardives écrasaient et les tracteurs claquaient, rentrant le dernier de la récolte. J’ai ensuite emprunté une section du Wessex Ridgeway vers le sud, avant de redescendre le long d’un chemin étroit dans les bois en direction de Cerne Abbas, après la maison de retraite Casterbridge Manor, autrefois l’hôpital de la ville. Je me suis arrêté brièvement au meilleur point de vue pour le géant, en haut de Duck Street.

La rivière Cerne traverse le village.
La rivière Cerne traverse le village éponyme. Photographie : Léon Foggitt

Cerne Abbas compte trois pubs, mais au 18ème siècle, il y en avait jusqu’à 18, desservant une population beaucoup plus nombreuse qu’aujourd’hui – l’abbaye lui avait donné de l’importance et le brassage a apporté la prospérité, commencée par les moines et continuée par les habitants. Le chemin de fer a failli arriver ici au milieu du 19ème siècle, mais Maiden Newton à proximité l’a obtenu à la place, et Cerne a commencé un long déclin.

En 1906, Frederick Treves, auteur de Highways and Byways in Dorset, le décrit comme « vide et en décomposition et étrangement silencieux ». Mais ces jours-ci, Cerne Abbas est une petite communauté florissante, aidée par un flux constant de visiteurs attirés par le géant, et même le brassage est de retour – la brasserie Cerne Abbas a ouvert ses portes en 2016, fabriquant de la bière à partir d’orge biologique cultivée localement.

Le bar

Un salon au pub The New Inn.
Un salon au pub The New Inn. Photographie : Léon Foggitt

La New Inn, vieille de 400 ans, était autrefois une auberge de relais et un site occasionnel des assises locales, et possède une large façade en pierre et silex. Le pub est dirigé par Julian et Annette, qui sont ici depuis 2013, appartient à la brasserie Bridport Palmers et propose un menu britannique varié et moderne. Mon ragù de tomates fumées et de courge était délicieux, et la pinte de Copper ale qui l’accompagnait s’est bien glissée. J’ai mangé dans le restaurant/bar, mais il y a aussi des sièges dans la cour pour les jours les plus chauds.

Les chambres

Le New Inn dispose de 10 chambres : certaines, aménagées dans des écuries aménagées autour de la cour, ont une ambiance moderne ; d’autres, dans la partie principale de l’ancien pub, ont un mobilier et une décoration plus traditionnels. Dans les deux cas, il est peu probable que vous soyez très dérangé par une bonne nuit de sommeil à Cerne. Rafraîchi et bien nourri, le lendemain, vous serez prêt à explorer davantage les charmes du comté.
Double à partir de 100 £ abbas.co.uk

Jon Woolcott travaille pour l’éditeur indépendant Little Toller Books et écrit Real Dorset pour Seren Books. Suivez-le sur Instagram à dorsetjonw


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