Le squelette d’Herculanum partiellement mutilé était « fugitif » de l’éruption du Vésuve

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Les archéologues ont annoncé la découverte « sensationnelle » des restes squelettiques partiellement mutilés d’un homme d’âge moyen qui a péri sur la plage d’Herculanum lors de l’éruption du Vésuve en 79 de notre ère. Il s’agit de la première fouille du site depuis près de trois décennies, et le directeur du parc archéologique d’Herculanum, Francesco Sirano, s’attend à trouver encore plus de restes de victimes à mesure que les fouilles se poursuivent.

Des excavateurs aux yeux d’aigle ont repéré quelques os de jambe dépassant du bord d’un escarpement ; une fouille préalable avait coupé le squelette aux pieds. Les experts estiment que l’homme avait entre 40 et 45 ans. Les restes ont été retrouvés gisant avec la tête dirigée vers la mer et entourés de bois carbonisé, y compris une poutre de toit qui aurait pu écraser le crâne de l’homme. Les os de la victime étaient d’une couleur rougeâtre, que Sirano a identifiée comme des taches laissées par le sang de l’homme.

« Nous pouvons apprendre beaucoup de choses de ses os : son âge exact, quels travaux il a pu faire, s’il a eu des maladies », a déclaré Domenico Camardo aux journalistes. Camardo est archéologue en chef du projet de conservation d’Herculanum.

Il y a une histoire longue et parfois controversée parmi les archéologues qui étudient les restes des victimes du Vésuve. Comme nous l’avons signalé précédemment, l’éruption a libéré une énergie thermique à peu près équivalente à 100 000 fois les bombes atomiques larguées sur Hiroshima et Nagasaki à la fin de la Seconde Guerre mondiale, crachant de la roche en fusion, de la pierre ponce et des cendres chaudes sur les villes de Pompéi et des environs. ville d’Herculanum en particulier. Pline le Jeune a parlé de « larges feuilles de flammes » et d’une pluie de cendres dans une lettre à l’historien Tacite (la lettre est le seul témoin oculaire survivant de la catastrophe).

Alors qu’il a fallu trois jours pour détruire Pompéi, Herculanum a été détruit en environ deux heures, selon l’archéologue et historien de l’Université de Miami Steven Tuck. Les fouilles des années 1980 et 1990 ont mis au jour les squelettes bien conservés de plus de 300 victimes entassées dans des hangars à bateaux, cherchant à s’abriter de la colère du volcan. Les archéologues ont fait des moulages en fibre de verre de chaque ensemble de restes où il a été trouvé.

D’autres se sont rassemblés sur la plage pour attendre de l’aide. La plupart n’y sont jamais parvenus. À moins que les gens ne parviennent à sauter sur un navire dans le port dans les 10 premières minutes, ils auraient succombé aux coulées pyroclastiques (cendres chaudes en mouvement rapide, fragments de lave et gaz) qui ont balayé et effacé la ville. Si les cendres ne les avaient pas récupérées, le tsunami qui s’est développé à la suite de l’éruption et le tremblement de terre qui l’accompagne (et les répliques) l’auraient fait.

Leurs derniers instants auraient été horribles. « Il était une heure du soir, lorsque la poussée pyroclastique produite par le volcan a atteint la ville pour la première fois », a déclaré Sirano à l’agence de presse italienne ANSA. « Un nuage chauffé à blanc qui a couru vers la mer à une vitesse de 100 kilomètres à l’heure, qui était si dense qu’il n’y avait pas d’oxygène dedans. En l’espace de quelques minutes, [the inferno] a englouti et englouti la partie haute de la ville, déracinant les toits et fauchant hommes et animaux avec une chaleur telle que leur corps s’évaporait.

Les ruines archéologiques d'Herculanum.

Il est bien connu que la grande majorité des victimes sont mortes asphyxiées, étouffées par les épais nuages ​​​​de gaz nocifs et de cendres. Mais une étude de 2001 dans Nature a estimé une température de 300° Celsius (572° Fahrenheit) pour la poussée pyroclastique qui a détruit Pompéi, suffisante pour tuer des habitants en quelques fractions de seconde. En 2018, nous avions rapporté la conclusion de l’archéologue de l’Université de Naples Pierpaolo Petrone (l’un des co-auteurs de l’article de 2001 sur Nature) selon laquelle les habitants d’Herculanum pourraient avoir subi un sort similaire. La chaleur était si extrême à certains endroits qu’elle a vaporisé des fluides corporels et fait exploser les crânes de plusieurs habitants incapables de fuir à temps.

L’année dernière, Petrone a déterminé que la chaleur avait également fusionné le tissu cérébral en verre chez une victime, selon un court article qu’il a publié dans le New England Journal of Medicine. Tout le monde n’était pas d’accord avec Petrone et alles conclusions de . Tim Thompson, anthropologue médico-légal à l’Université de Teesside au Royaume-Uni, a déclaré à la bioarchéologue Kristina Killgrove à l’époque qu’il ne trouvait pas la théorie de la vaporisation plausible, préférant sa propre théorie alternative selon laquelle les victimes d’Herculanum pourraient avoir été essentiellement « cuites » par des -intensité de la chaleur.

Intrépide, Petrone a publié un autre article en octobre 2020 faisant état de la découverte de neurones humains préservés chez la victime au cerveau « vitré ». Thompson a déclaré à Ars à l’époque qu’il avait trouvé l’article intéressant, bien qu’il ait critiqué les auteurs pour ne pas avoir inclus leurs données brutes – juste une liste des protéines et des expressions génétiques associées. Certes, les cerveaux ne survivent généralement pas longtemps après la mort ; le tissu cérébral est généralement la première chose à se décomposer dans la plupart des contextes. Mais ce n’est pas sans précédent, et Herculanum n’était pas un contexte de décomposition typique. Selon Petrone, le processus de vitrification unique qui s’est produit à Herculanum a apparemment « gelé » les structures neuronales de cette victime particulière, les préservant intactes.

En utilisant la microscopie électronique à balayage (MEB), les archéologues médico-légaux pensent avoir trouvé des preuves de neurones humains dans les restes de l'une des victimes de l'éruption du mont Vésuve en 79 après JC.

Une étude publiée plus tôt cette année sur les restes d’une victime, décédée sur la plage non loin d’un petit navire de guerre, suggère qu’il aurait pu être un officier supérieur de la marine – peut-être un chef de mission de sauvetage qui est arrivé juste à temps pour mourir avec les gens qu’il essayait de sauver. Le squelette numéro 26 a été retrouvé face contre terre, un bras tendu comme pour amortir sa chute. Il a probablement été renversé par l’explosion qui l’a tué ainsi que tous les autres sur la plage.

Des parties de l’armure du squelette, ainsi que des armes et un sac à dos en cuir, ont survécu à près de 2 000 ans d’enterrement. Sur la base de ses armes et de son équipement haut de gamme, Sirano et ses collègues ont suggéré qu’il était probablement un officier de haut rang de la flotte impériale de Pline l’Ancien de Misène, envoyé pour sauver les survivants de la plage d’Herculanum.

Il est possible que ce nouveau squelette ait également été membre de l’équipe de sauvetage de Pline l’Ancien, puisque l’homme ne s’était pas réfugié dans les hangars à bateaux et les entrepôts des pêcheurs, et a été trouvé à environ 20 mètres du squelette numéro 26. Alternativement, par Sirano, il peut ont été « l’un des fugitifs, qui a quitté le groupe pour rejoindre la mer dans l’espoir d’embarquer sur l’une des vedettes de sauvetage, peut-être même le dernier et le plus malheureux d’un groupe qui avait réussi à prendre la mer ».

La découverte a été faite lors de la première fouille archéologique à Herculanum en près de trois décennies.

Le squelette semblait tenir ce qui restait d’un petit sac en cuir contenant une boîte en bois avec un anneau en fer ou en bronze saillant. « Il s’échappait peut-être avec ses trésors », a déclaré au Guardian Nunzia Laino, une restauratrice qui fera partie de l’équipe qui analysera les restes. « Les objets retrouvés avec les restes humains sont d’une complexité particulière. Il y a aussi des chutes de tissu, elles devront donc être soigneusement extraites avant de pouvoir faire des études. »

Cette nouvelle fouille a également mis au jour plus de 150 fragments de bois, projetés vers l’eau par la seule force de l’éruption. Les archéologues ont également découvert des poutres, des cadres de portes et de fenêtres et une planche de 34 pieds «parfaitement conservée» qui a nécessité le déplacement de 12 travailleurs du site, probablement utilisée comme échafaudage dans l’un des bâtiments détruits. L’objectif ultime de ce projet est de récupérer l’ancien front de mer et, espérons-le, de le rendre accessible au public d’ici 2024.

« Cela a énormément aidé à comprendre à la fois les derniers moments du site, mais aussi les 100 ans qui l’ont précédé », a déclaré à NBC News Andrew Wallace-Hadrill de l’Université de Cambridge, ancien directeur du projet Herculanum. « Le pouvoir de la nature est absolument impressionnant, et être sous une éruption volcanique est tout simplement incroyablement violent. Le site se trouve là paisiblement au soleil et il semble si idyllique, et vous devez expliquer aux gens que cela a été par l’éruption la plus violente.

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