Les acquisitions d’Instagram et de WhatsApp par Facebook sont des cibles antitrust, mais ses fusions métaverses pourraient en être les victimes

La société mère de Facebook, Meta Platforms Inc., est engagée dans une prodigieuse lutte antitrust avec la Federal Trade Commission, mais cela pourrait être le moindre de ses problèmes en 2022.

le FB de Meta,
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l’action a chuté de 8% depuis début septembre, mettant en évidence des semaines de volatilité résultant des révélations d’un dénonciateur et des résultats trimestriels ternes. Facebook fait également face à une catastrophe dans les relations publiques, à des changements démographiques, à des poursuites judiciaires par les procureurs généraux des États et à des actions fédérales au-delà du procès de la FTC qui pourraient lui couper le chemin le plus probable vers les ambitions métaverses de Mark Zuckerberg.

En parallèle, Facebook prépare depuis des mois un procès antitrust contre Apple Inc. AAPL,
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qui prétendrait que le fabricant d’iPhone a abusé de son influence sur le marché des smartphones en forçant les fabricants d’applications comme Facebook à suivre les règles de l’App Store qui ne s’appliquent pas aux applications Apple, selon un rapport de The Information.

Au premier plan se trouve la poursuite acharnée de la FTC de se départir d’Instagram et de WhatsApp de Meta, une offre audacieuse qui pourrait bouleverser les grandes acquisitions technologiques au cours de la décennie précédente. Les experts juridiques doutent que l’effort réussisse à briser Facebook, mais la FTC est également susceptible de faire obstacle autant que possible à de nouvelles acquisitions tandis que Meta cherche à se frayer un chemin vers un « métavers » pleinement fonctionnel.

La FTC semble déjà essayer de ralentir la vague d’acquisitions inspirées du métaverse par Meta, en ouvrant une enquête antitrust approfondie sur une offre de 400 millions de dollars pour acheter l’application de fitness VR Supernatural, selon un rapport de The Information. C’était l’une des demi-douzaines d’acquisitions de Meta cette année, selon Pitchbook, et au moins sa cinquième acquisition VR au cours des trois dernières années.

Le décret exécutif non contraignant du président Joe Biden en septembre a autorisé la FTC et le ministère de la Justice à évaluer rigoureusement les acquisitions avant de les approuver. Cela est particulièrement révélateur puisque le procès antitrust de la FTC visant à démanteler Meta repose sur ses achats d’un milliard de dollars de ses rivaux Instagram (pour 1 milliard de dollars en 2012) et WhatsApp (16 milliards de dollars en 2014) pour prétendument éliminer la concurrence.

Pour en savoir plus : la FTC déclare que Facebook a « illégalement acheté ou enterré » ses rivaux potentiels

Mais l’écart entre l’approbation des deux accords par la FTC et une décision d’un juge fédéral plus tôt cette année qui a remis en question les preuves derrière le procès garantit que l’affaire est loin d’être terminée, a déclaré Herbert Hovenkamp, ​​professeur de droit à l’Université de Pennsylvanie.

« Meta réussira très probablement parce que la FTC a examiné et approuvé les deux avant de nouvelles directives d’acquisition », a déclaré Hovenkamp à Oxtero. « Le faire des années plus tard déstabiliserait les règles des fusions et acquisitions et créerait un mauvais environnement pour l’investissement. »

La résistance future aux acquisitions, cependant, va à tout le moins ralentir la capacité de Meta à ravir la concurrence et l’exposer davantage à des rivaux comme TikTok et Snap Inc. SNAP,
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qui ont réussi à défier Instagram pour les jeunes utilisateurs.

« Facebook Le vrai problème est démographique, car il devient une plate-forme pour les anciens », a déclaré Hovenkamp.

Au cœur de l’argument de Facebook pour rejeter l’affaire se trouve son affirmation selon laquelle la société n’a pas de part de marché dominante sur les marchés allégués par la FTC – « réseau social personnel » ou « services de réseautage social personnel (PSNS) ». La société a également déclaré que la FTC n’avait pas montré que Facebook avait utilisé les acquisitions d’Instagram et de WhatsApp pour exclure des concurrents et nuire aux consommateurs, et que le vote de la FTC pour autoriser une plainte modifiée après le rejet d’une première était invalide. Facebook a demandé la récusation de la présidente de la FTC, Lina Khan, de l’affaire.

« Le marché fictif de la FTC ignore la réalité concurrentielle : Facebook concurrence vigoureusement TikTok, iMessage, Twitter TWTR,
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Snapchat, LinkedIn, YouTube et d’innombrables autres pour aider les gens à partager, se connecter, communiquer ou simplement se divertir », a déclaré un porte-parole de Facebook dans un communiqué. « La FTC ne peut pas prétendre de manière crédible que Facebook a un pouvoir de monopole car un tel pouvoir n’existe pas. »

En contournant les actions antitrust par une surveillance plus stricte des fusions, les décideurs politiques courent le risque d’émousser les activités de fusions et acquisitions ainsi que les investissements dans les petites entreprises, freinant ainsi l’innovation et créant un « problème existentiel » pour les startups, a déclaré le porte-parole de Facebook. Le vœu de la FTC d’examiner de manière agressive davantage d’activités de fusions et acquisitions menace également de vaincre une agence en sous-effectif déjà enfouie dans le travail, a déclaré Facebook, bien que le projet de loi Build Back Better affecte 500 millions de dollars à la FTC pour atténuer cette pression.

« Facebook a investi 10 milliards de dollars par an dans l’AR/VR, et de nombreuses acquisitions plus petites, alors qu’il passe à un acteur métavers », a déclaré à Oxtero Andrew Boone, analyste de recherche sur les actions chez JMP Securities. « Je ne sais pas combien Facebook peut acheter de plus à grande échelle. Mais je pense aussi qu’il est difficile de sévir contre les acquisitions d’une entreprise de quatre personnes.

Voir aussi : Facebook devient Meta dans le rebranding considéré comme « une tentative de distraction »

Tentative de l’Autorité britannique de la concurrence et des marchés de scotcher l’acquisition de 400 millions de dollars par Meta d’une base de données en ligne et d’un moteur de recherche Giphy – la première fois qu’une agence de la concurrence étrangère a ordonné à une grande entreprise technologique de vendre un actif – fait planer le spectre des régulateurs internationaux bloquant les accords technologiques dans le cadre d’un système de « veto » pour les autorités mondiales de la concurrence, a déclaré Sam Bowman, directeur de la politique de la concurrence. au Centre international de droit et d’économie.

« Nous ne sommes pas d’accord avec cette décision. Nous examinons la décision et examinons toutes les options, y compris l’appel », a déclaré un porte-parole de Meta à Oxtero dans un communiqué.

L’activité agressive de fusions et acquisitions de Meta l’a également récemment amenée devant les tribunaux. Le mois dernier, disparu L’application photo Phhhoto a déposé une plainte antitrust contre Meta au motif que la société de médias sociaux a feint de vouloir travailler avec Phhhoto uniquement pour copier ses fonctionnalités et masquer son nom dans les résultats de recherche, la poussant essentiellement à la faillite.

La poursuite illustre un modèle de comportement de Facebook pour manipuler des rivaux plus petits ou modifier des actifs acquis, a déclaré à Oxtero l’avocat antitrust Ted Jobes. Il a déclaré que Facebook avait radicalement changé les paramètres de confidentialité de WhatsApp lors de son achat, entraînant un exode constant et des critiques de la part des fondateurs de WhatsApp.

« S’il n’y a jamais de conséquences pour avoir enfreint la loi, ce comportement continue. Facebook y travaille depuis 2011. C’est de l’autoritarisme d’entreprise, et il est difficile d’être optimiste », a déclaré à Oxtero le capital-risqueur Roger McNamee, auteur de « Zucked : Waking Up to the Facebook Catastrophe ».

Tout cela s’ajoute à des conditions plus étouffantes pour Meta, qui a fait pivoter sa stratégie en grande partie vers le métaverse, et y parvenir en ramassant des entreprises ou en signant des accords.

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