Même si nous aimons le NHS, nous ne pouvons plus ignorer les inégalités ethniques qui l’assaillent | David Olusoga

Ja pandémie a agi comme un vaste projecteur, balayant la société, éclairant des vérités désagréables qui se cachaient dans l’obscurité. Le potentiel de la désinformation en ligne pour déclencher une vague de fanatisme sectaire, comme le mouvement anti-vax actuel, est bien antérieur à la pandémie. La tendance libertaire désinvolte au sein de certaines sections du parti conservateur, un sentiment si souvent en décalage avec l’humeur du public dans son opposition stridente aux mesures déployées pour lutter contre le virus, était également cachée à la vue de tous.

Cependant, la vérité la plus brutalement révélée par la pandémie est l’ampleur et la profondeur des inégalités dans la Grande-Bretagne du XXIe siècle. La nôtre est l’une des sociétés les plus inégalitaires d’Europe et parmi les nombreux axes le long desquels l’inégalité court se trouve celui de la race.

Sous le feu des projecteurs de la pandémie, les inégalités ethniques en matière de soins de santé et de résultats sanitaires ont été plus largement médiatisées que jamais. Une fois qu’il est devenu clair que les personnes appartenant à des groupes minoritaires couraient un plus grand risque de contracter et de mourir de Covid, un débat plus large sur les inégalités ethniques en matière de santé a rapidement suivi. Aujourd’hui, deux ans après le premier verrouillage, la statistique choquante selon laquelle les femmes noires en Angleterre sont quatre fois plus susceptibles de mourir pendant la grossesse ou l’accouchement que les femmes blanches est désormais bien connue au sein de la communauté noire. D’autres statistiques inquiétantes sur les expériences des Noirs en matière de services de santé mentale ont également été portées à l’attention du grand public.

En réponse, pendant les jours sombres et de verrouillage de 2020, le NHS a créé l’Observatoire de la race et de la santé, un organisme indépendant chargé de rechercher les inégalités ethniques en matière de santé. Le rapport récemment publié par l’Observatoire, fondé sur des recherches menées par l’Université de Manchester, en collaboration avec les universités de Sheffield et de Sussex, énonce une vérité crue dans les termes les plus crus : « Les inégalités ethniques en matière de santé sont évidentes à chaque étape de la vie, de la naissance à la mort. »

C’est normalement le cas qu’au moment de la publication, les auteurs d’un rapport soulignent ce qu’il y a de nouveau dans leurs découvertes. Ils soulignent comment leur travail changera le débat ou remettra en question les données antérieures. Les auteurs de ce rapport s’évertuent à souligner le contraire. Comme ils le déclarent, peu d’informations qu’ils ont soigneusement collectées et rassemblées sont nouvelles, la plupart étant tirées des 178 études antérieures qu’ils identifient ou citent. Le problème n’est pas un manque de rapports; c’est, comme ils le notent, « que les preuves existantes n’ont pas conduit à des changements significatifs ».

Parmi les facteurs qui, selon eux, ont affecté négativement « la santé des minorités ethniques », figure « le traitement discriminatoire de la part du personnel de santé ». À la suite de telles expériences, certains membres de communautés minoritaires ont retardé « la recherche d’aide pour des problèmes de santé par crainte d’un traitement raciste ».

Une autre réalité qui a été mieux comprise au cours des dernières années est que le racisme est personnellement préjudiciable. La discrimination fait mal, elle est corrosive, elle épuise les gens et, sans surprise, ceux qui l’ont vécue cherchent à éviter d’être davantage exposés. Ils choisissent de ne pas se mettre en danger même si, comme le montre ce rapport, c’est au détriment de leur santé.

Parler du NHS de manière critique est difficile parce que le NHS est spécial, une institution unique et particulièrement aimée. Il est tenu dans une telle estime que ses défauts semblent plus importants que ceux des autres institutions et l’envie de louer le service peut parfois submerger le besoin d’une analyse lucide. Pour cette raison, l’idée que, comme d’autres institutions nationales, le NHS a un problème avec diverses formes de racisme – « structurel, institutionnel et interpersonnel », comme le rapport les catégorise – est pour certains difficile à accepter.

Le groupe démographique qui aura le moins de difficulté à accepter cela sont les personnes de couleur qui travaillent dans le NHS. En 2021, j’ai réalisé un documentaire sur l’histoire du service, pour lequel nous avons interviewé des médecins et des infirmières qui avaient construit leur carrière au NHS à partir de la fin des années 1940. Beaucoup ont parlé en détail de leurs expériences du racisme et de la discrimination au sein du service, un sujet qui est également abordé dans le rapport de l’Observatoire.

La pandémie a encore compliqué le tableau. Pour la plupart d’entre nous, Covid a été l’une des expériences les plus profondes de notre vie. Au fur et à mesure que le NHS est devenu une ligne de front épidémiologique, notre affection nationale pour le service s’est accrue. Les millions d’enfants qui, en 2020, ont soutenu leurs parents, alors que nous frappions des casseroles et des poêles et applaudissions les 1,3 million de personnes qui travaillent dans le NHS, se souviendront de cette expérience pour le reste de leur vie. Ils s’en souviendront de la même manière que les octogénaires d’aujourd’hui se souviennent des sirènes antiaériennes et du rationnement.

Peut-être jamais dans son histoire le NHS n’a-t-il été plus publiquement loué et en même temps ses fragilités, et les inégalités de santé qui en découlent, n’ont jamais été mieux comprises. Notre profond respect pour le NHS ne doit pas nous aveugler sur le fait qu’il a besoin d’être réformé. Pourtant, même placer «NHS» et «réforme» dans la même phrase semble transgressif. Pendant des décennies, ceux dont la mission idéologique est de diviser et de privatiser le service ont déployé l’idée de réforme comme camouflage politique pour ce projet politiquement toxique. Mais il doit sûrement être possible de concevoir des réformes nécessaires qui sont très différentes de celles qui persistent dans l’esprit des petits statistes et des capitalistes du désastre.

Le NHS est spécial mais ses défauts ne sont pas uniques. Il a besoin d’être réformé de la même manière que la police du Met et le système de justice pénale au sens large ont besoin d’être réformés. Les deux secteurs – la santé, la police et la justice pénale – ont manifestement laissé tomber les communautés minoritaires et, dans les deux cas, les données détaillant la nature et les conséquences de ces manquements ne manquent pas. La question est maintenant de savoir si un gouvernement qui a largement ignoré les rapports précédents sur lesquels repose le travail de l’Observatoire de la race et de la santé sera prêt à envisager quoi que ce soit comme le niveau de changement qui s’est avéré nécessaire. Notre amour pour le NHS ne peut pas être inconditionnel. Il ne peut être véritablement un service de santé national que s’il traite de manière égale toutes les communautés qui composent la nation.

David Olusoga est historien et animateur

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