Port d’escale : il y a plus à Douvres que les ferries, les falaises blanches et l’A20

jeCe n’est pas tous les jours que vous vous retrouvez dans un enfer avec un cercle de nouveaux meilleurs amis. Mais c’est Douvres et, comme je vais l’apprendre, c’est plein de surprises, bien qu’il ait été éclipsé par Deal et Folkestone en tant que destination à part entière.

Tenir la cour au White Horse est le propriétaire convivial et « homme chauve impoli » Stuart Fox (son surnom est écrit à la craie au-dessus du bar) qui, avec son partenaire Julian Crowley, dirige le plus vieux pub de la ville.

Installé dans un bâtiment vieux de 700 ans, le White Horse est une taverne depuis 1574, la cave autrefois une morgue pour les corps récupérés de la mer. De nos jours, le plus célèbre, ses murs sont ornés des gribouillis de victoire des nageurs transmanche, une pratique commencée en 2002. Mais comme il n’y a plus d’espace, « ce n’est pas permis », dit Stuart, fermement – mais pas, en fait, grossièrement.

Le pub White Horse et les ruines de l’église St James du XIe siècle. Photographie : Greg Balfour Evans/Alamy

Revenez à l’heure du déjeuner et le soleil pénètre dans les salles lambrissées du pub, rénovées cette année pour « enlever des décennies de peinture au plomb sur le bois naturel », explique Stuart. Mon ami Zeren et moi dégustons la spécialité de la maison, une vaste tarte maison à la croûte dorée avec une garniture profonde au poulet et au bacon.

Je suis ici parce que je suis fasciné par Douvres. Un garçon de Margate, j’ai écrit sur la côte du Kent pendant 15 ans, mais jusqu’à présent, je n’ai mentionné la ville qu’en passant. Et pourtant, j’ai entendu des rumeurs sur les artistes emménageant dans des studios bon marché, les nouveaux bars, les restaurants clandestins ; puis il y a la régénération du centre-ville et la renaissance de 250 millions de livres sterling des Western Docks, y compris un nouveau terminal de fret et une marina.

Mais le passé de Douvres est tout aussi fascinant : la ville balnéaire britannique la plus historique, elle remonte à l’an 46, lorsque les Romains ont établi le port de Dubris. Mis à part le château de Douvres de renommée mondiale, d’autres joyaux architecturaux incluent la rue du château préservée, l’élégant front de mer du XIXe siècle et des bâtiments médiévaux tels que la Maison Dieu, vieille de 800 ans (qui fait partie de l’hôtel de ville), dont la restauration de 9,1 millions de livres sterling verra il rouvrira en 2024 dans le cadre d’un quartier patrimonial. Mais encore, à la consternation des habitants, la ville attire la mauvaise presse.

« Là où Margate est balnéaire traditionnelle, Douvres industrielle », explique Diederik Smet, qui dirige Destination Dover. « Et bien qu’il y ait une communauté extrêmement forte, elle semble passagère pour les visiteurs en raison de la nature des ports. Son profil public est beaucoup plus grand que la ville, donc tout le monde sait que lorsque les camions s’empilent, vous serez coincé dans la circulation. Mais en fait, c’est facile depuis Londres en train à grande vitesse – un peu plus d’une heure et vous êtes dans une région d’une beauté naturelle exceptionnelle avec un patrimoine incroyable.

Brasserie de brise-lames.
Brasserie de brise-lames. Photographie : Stephen Emms

Un autre problème est l’aménagement, avec l’esplanade coupée de la ville par le rugissement de l’A20. « Il y a d’énormes travaux pour améliorer l’expérience des visiteurs », dit-il. «La nouvelle place du marché de 3,6 millions de livres sterling et le plan d’eau ouvrent cet été avec une scène, des événements et un programme de spectacles, ainsi que de nouvelles options de restauration et de boissons. La location de vélos électriques démarre. Et, sur le front de mer, la nouvelle Marina Curve abrite désormais des étals de street food et des bars.

Après le déjeuner, Zeren et moi commençons notre propre exploration au nouveau micropub nommé avec esprit The Hoptimist, avant une promenade le long de la rivière Dour pour fabriquer le paradis de la bière Breakwater Brewery pour une signature Dover pale ale; nous nous dirigeons ensuite vers son nouvel avant-poste sur la Marina Curve, un endroit spectaculaire pour une pinte avec vue panoramique. Un autre ajout récent est le bar à vin Vinoteq, dont le sous-sol peu éclairé accueille des soirées jazz atmosphériques.

Churchill B&B.
Churchill B&B. Photographie : Stephen Emms

Mais l’histoire de Douvres signifie que ses pubs établis de longue date valent également la peine d’être explorés. Le Louis Armstrong est une salle de concert préservée avec une riche veine d’histoire culturelle. Initialement appelé The Grapes (le nom a changé en 1972 pour honorer le décès de la star du jazz), son intérieur atmosphérique semble inchangé depuis un demi-siècle : les chopes au-dessus du bar scintillent lorsque les rayons du soleil rebondissent sur les murs ocre, et les murs sont bourrés d’affiches de concerts. par une scène où la musique live a encore lieu la plupart des nuits.

« C’est là que les musiciens des années 60 avaient l’habitude de jouer leur dernier concert avant de partir pour le continent », me dit l’artiste Joanna Jones le lendemain. « C’est comme une maison spirituelle. Vous savez, vous vous rendez vite compte que Douvres a eu cette vie culturelle. Il a cette histoire profonde.

Plats à la salle à manger népalaise Momohub.
Plats à la salle à manger népalaise Momohub. Photographie : Stephen Emms

Jones a déménagé de Berlin en 1997, fondant l’organisation à but non lucratif DAD (Dover Arts Development) dirigée par des artistes une décennie plus tard avec son amie Clare Smith. Ensemble, le duo a joué un rôle central dans le redémarrage de l’esprit créatif à Douvres, en travaillant avec des centaines d’artistes, rapportant plus d’un million de livres sterling d’investissements axés sur les arts.

« J’aimerais me demander si la perception publique de Douvres est fausse ou si c’est à l’avantage de Douvres en fin de compte », dit-elle. « Si quelqu’un prend la peine de prendre son temps, il est là. Ce qui ressemble à des rues vides contient tant de choses ; et tandis que la ville elle-même, autrefois industrielle, compte certains des quartiers les plus défavorisés du Kent, Douvres est une icône connue dans le monde entier. Son histoire ressemble plus à celle d’une grande ville, malgré une petite population d’un peu plus de 30 000 habitants, et elle est emblématique simplement parce qu’elle part et arrive : parfois c’est une frontière, parfois c’est accueillant. Mais il ne faut pas oublier non plus ses liens avec le traumatisme : le nombre de bombes de la seconde guerre mondiale qui ont explosé a été énorme. Il y a donc toutes ces anomalies.

Pub Louis Amstrong.
Pub Louis Amstrong. Photographie : Stephen Emms

Comment la ville évolue-t-elle ? « Il entre maintenant dans une autre sphère : 18 artistes ont déménagé de Londres au cours des deux dernières années, certains avec de grandes carrières. Il attire des artistes qui travaillent, et l’espace studio est maintenant ce que les gens veulent le plus, et c’est ce qui est disponible ici. Beaucoup d’artistes ont pris des allotissements, donc il y a une communauté très florissante. Et Dover Pride est un succès, ce à quoi les gens ne s’attendent peut-être pas non plus.

Jones tient à ses espaces verts, qui ont bénéficié d’un financement de loterie de 3,1 millions de livres sterling. « Kearsney Abbey et Russell Gardens sont les parcs les plus appréciés, où tout le monde va en été. Et là-haut sur les falaises blanches, il n’y a rien entre vous et le ciel ; Je peux vraiment respirer là-bas. Bien que la ville ait toujours été une ville ouvrière, dit-elle, « l’esprit dovorien de bravoure et de résistance est là ».

Plage de Douvres
Plage de Douvres. Photographie : Stephen Emms

Je repense à ses paroles alors que je me régale d’un wrap au poulet grillé sud-africain pour le déjeuner, piquant avec de la pastèque, de la menthe et de la grenade. Cela vient du tout nouveau stand de streetfood Big Pan sur la place Clocktower qui vient d’être dévoilée sur Marina Curve, un front de mer débordant de positivité sous un ciel bleu. Et en effet, la scène des restaurants de Douvres réserve également des surprises, des deux restaurants Marco Pierre White en bord de mer et des favoris locaux fermement établis comme Cullin’s Yard et Aspendos à une nouvelle branche du célèbre Thong Dee’s Thai de Folkestone, de nouveaux cafés artisanaux Market Square Kitchen et Café Melange, ainsi que l’exceptionnelle salle à manger népalaise Momohub, dont les dumplings – frits, cuits à la vapeur ou « jhol » (en sauce) – comptent parmi les plus belles assiettes que j’ai mangées cette année.

En retournant à Churchill House, un B&B du XVIIIe siècle au mobilier bohème, je m’arrête pour passer devant les plantes d’intérieur de ma véranda privée et monter quelques marches vers une terrasse surélevée remplie de fougères démesurées et de palmiers matures. Vous ne sauriez jamais que ce petit paradis tropical se trouve à Douvres.

« J’aime les endroits qui n’offrent pas facilement leurs produits », a déclaré Jones plus tôt. « Et c’est ce qui, à mon avis, rend Douvres intéressant. Ce qui le fait se développer de manière unique.

L’hébergement a été fourni par Destination Dover au Churchill House B&B (doubles à partir de 70 £ chambre d’hôtes). Suivez @destinationdover et @dover_arts.


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