Michael Obafemi mène la victoire catégorique de l’Irlande sur l’Écosse austère

Crise, quelle crise ? Stephen Kenny a répondu aux suggestions que son travail en tant que manager de la République d’Irlande pourrait être menacé en présidant un travail de démolition en Écosse. L’Irlande est entrée dans cette rencontre de la Ligue des Nations avec un record de deux victoires en 17 matchs de compétition sous Kenny. Ils l’ont quitté avec l’espoir d’un avenir meilleur entièrement restauré. La gloire de Kenny était emphatique dans le style.

« Nous sommes entrés dans ce jeu après avoir eu de vrais revers », a déclaré Kenny. « Toute sorte de victoire sur l’Ecosse est importante. Mais ce n’était pas parfait. Nous sommes toujours un travail en cours.

Quant à l’Ecosse ? Quel spectacle d’horreur cela est rapidement devenu pour Steve Clarke. Gibraltar a été la dernière équipe à encaisser trois buts ou plus à Dublin. Gibraltar a été la dernière équipe à perdre un match de compétition ici; il y a trois ans. L’ampleur de l’embarras pour les Écossais aurait pu et aurait dû être bien pire. Compte tenu de l’importance de la Ligue des Nations pour cette équipe – c’était leur route vers l’Euro 2020 – le fait que les Écossais aient été battus et dépassés était un véritable casse-tête. L’Ecosse a traversé les mouvements d’une manière qui présentait une similitude inquiétante avec un match 4-0 au Pays de Galles pendant les braises mourantes du régime de Berti Vogts.

Clarke a admis que ses joueurs « n’avaient pas fait face » à l’approche « avant-pied » de l’Irlande et était « perdu » pour expliquer pourquoi. Il a ajouté : « Nous avons mal joué. Ce groupe de joueurs a été fantastique pour moi et fantastique pour leur pays. Je ne vais pas critiquer ce groupe.

Le parfum de négativité était revenu sur la scène irlandaise après la défaite 1-0 en Arménie le week-end dernier. Kenny a des raisons de souligner le peu de ressources à sa disposition, mais des résultats comme celui-là entrent fermement dans la catégorie « inacceptable ».

La situation de l’Ecosse semblait loin d’être aussi sombre. Néanmoins, le succès de l’Ukraine en séries éliminatoires de la Coupe du monde à Glasgow continue de piquer. Le sentiment que Clarke et ses joueurs pensent avoir été sévèrement critiqués pour leur performance dans ce match est réel. Que ce soit une perception juste ou non, une solide performance était nécessaire ici de la part des Écossais afin de reconquérir certains cœurs et certains esprits.

Un début écossais aussi lamentable à Dublin était donc difficile à imaginer. La brutalité en attaque a été démontrée par John McGinn – deux fois – après des gaffes dans la défense à domicile. Le milieu de terrain d’Aston Villa a tiré docilement dans les mains de Caoimhin Kelleher avant de viser un effort loin du poteau droit du gardien de but. À ces deux occasions, McGinn aurait dû faire beaucoup mieux.

Alan Browne marque le premier but de l’Irlande contre l’Ecosse. Photographie : Ryan Byrne/INPHO/Shutterstock

L’Irlande a senti et capitalisé sur la vulnérabilité de l’Ecosse. En fait, cette première mi-temps a été confortablement la pire du mandat de Clarke. La tête dégagée de Scott McKenna a privé Michael Obafemi d’un certain but lors de son premier départ international. La célébration irlandaise n’a été suspendue que pendant quelques secondes. Du corner résultant de James McClean, Shane Duffy a hoché la tête vers le but pour qu’Alan Browne rentre à la maison. La générosité de l’Ecosse depuis le coup de pied arrêté était quelque chose.

Le stade Aviva a de nouveau rugi d’approbation lorsque Troy Parrott a doublé l’avance des hôtes. Obafemi était le créateur, avec une puce habile alors qu’il rattrapait Jack Hendry et Tony Ralston dans la défense écossaise. La tête de Parrott a suffi à battre Craig Gordon, qui était sorti en trombe de son but.

La réponse de Clarke à la mi-temps a été d’introduire Billy Gilmour à la place de Hendry, qui avait enduré 45 minutes particulièrement torrides. Pourtant, en mélangeant Scott McTominay à la place de Hendry dans les trois derniers, l’Écosse conservait un système qui lui avait fait défaut. Les critiques du sélectionneur écossais, qui ne tardait jamais à pointer son supposé manque de souplesse, avaient rapidement ajouté de l’huile.

Obafemi a frappé haut au-delà de Gordon à 25 mètres, ce qui a marqué un moment merveilleux pour l’attaquant de Swansea City. Les milieux de terrain écossais avaient contourné le ballon sur la pointe des pieds avant qu’il n’atterrisse aux pieds d’Obafemi, ce qui résumait plutôt leur pitoyable manque de conviction toute la soirée. L’Irlande était au pays des rêves.

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L’Écosse a survécu à un contrôle VAR alors que l’Irlande en poursuivait un quatrième. La tête de Scott Hogan semblait avoir franchi la ligne avant que Grant Hanley ne s’accroche, mais le remplaçant d’Obafemi – le joueur de 21 ans avait boité avec un problème à l’aine – était peut-être hors-jeu du dernier centre menaçant de McClean. À ce stade, Clarke avait retiré McGinn, qui était horrible, Che Adams, qui l’était également, et Ryan Christie, dont la seule contribution avait été de ramasser un carton jaune.

La seule cause d’inquiétude des Irlandais concernant les phases finales du match était qu’ils vivaient dans un territoire inhabituel. Étonnamment – notamment compte tenu de l’hospitalité offerte dans cette belle ville – un grand soutien écossais est resté dans l’ensemble jusqu’à ce qu’il soit à plein temps. Compte tenu de la scène à ce moment-là, il ne leur restait peut-être plus qu’à rendre leur colère parfaitement claire. Ils ont bien fait ça. « Les supporters qui nous ont hués avaient tout à fait raison de faire cela », a déclaré Andy Robertson, le capitaine de l’Ecosse. Le mardi soir en Arménie prend soudain une nouvelle dimension ; dont Clarke pourrait bien se passer.

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