Une belle balade dans les Montagnes Noires jusqu’à un super pub : le Prieuré de Llanthony

jeJe n’ai parcouru qu’un court chemin le long de la petite ruelle sinueuse menant au Prieuré de Llanthony, mais l’air est plus frais, le bruit de la route principale s’estompe et j’ai l’impression étrange mais pas désagréable de passer dans un monde différent. Fait inhabituel pour cette partie du pays, cette vallée, parsemée d’ajoncs, d’aubépines et de fougères, a été coupée par un glacier, ses parois sont donc hautes et escarpées. Il n’y a guère que des moutons ici ; la vallée d’Ewyas est isolée et sauvage avec un manque évident de civilisation, ce qui attire les visiteurs depuis des siècles.

L’un de ces visiteurs, un chevalier appelé William de Lacy (apparenté à la riche famille de propriétaires terriens normands), est venu ici au début du XIIe siècle, d’après une histoire. A l’époque de Guillaume et jusqu’à la seconde guerre mondiale, la vallée était densément boisée. De Lacy s’est perdu dans la forêt marécageuse et, luttant pour trouver son chemin, il est tombé par hasard sur une petite chapelle en ruine du VIe siècle, qui serait l’ermitage de Saint David, le saint patron du Pays de Galles. La légende raconte que l’expérience a tellement ému De Lacy qu’il a renoncé à ses voies pécheresses et a entrepris une vie de prière et de contemplation, choisissant de rester dans son armure pour le reste de sa vie pour « s’endurcir de la tentation du diable ».

Vue depuis la montée vers Hatterall Ridge

Tout naturellement pour l’époque, ce comportement en attira d’autres, dont Erinisius, aumônier de la reine Mathilde, épouse d’Henri Ier. En une décennie, beaucoup d’autres étaient arrivés et le prieuré de Llanthony fut créé en 1118. Avec l’archevêque de Cantorbéry fermement convaincu que les bénédictins étaient trop paresseux et cisterciens trop avides, Erinisius, De Lacy et leur joyeuse bande de fanatiques religieux sont devenus des chanoines augustins, des prédicateurs vêtus de noir, plutôt que des moines vêtus de gris ou de brun.

Une période de fortunes en dents de scie devait suivre. Au milieu du XIIe siècle, il a été repris par des « barbares » locaux qui, scandaleusement, auraient organisé des fêtes au prieuré, avec des orgies ivres et des danses frivoles. Vers 1275, les chanoines avaient rétabli l’ordre et, grâce au patronage de la famille De Lacy, il y avait plus d’argent à dépenser pour des améliorations. Une grande partie du bâtiment que nous voyons aujourd’hui a été construite à cette époque et les travaux ont duré un peu plus de 50 ans. Il n’y avait rien d’autre comme celui-ci dans les environs et pendant un certain temps, il a été considéré comme l’un des bâtiments les plus magnifiques du Pays de Galles.

La promenade commence à l’arrière des ruines, en suivant le Beacons Way en direction de Hatterall Hill. Le barman a appelé ce sentier bien fréquenté le chemin de la bière ou Rhiw Cwrw. Autrefois route reliant le prieuré au monde extérieur, elle était utilisée pour transporter la bière dans et hors de la vallée. Alors que je fais une pause pour reprendre mon souffle, je pense aux ânes et aux poneys chargés de tonneaux qui montent la colline.

Sur le chemin d'Offa's Dyke avec vue sur le Herefordshire
Sur le chemin d’Offa’s Dyke avec vue sur le Herefordshire

C’est la partie la plus difficile du sentier : le chemin monte abruptement dans les champs et dans les bois et vous sentirez votre sang pomper pendant que vous grimpez. Heureusement, une fois à travers les arbres, la pente devient lente et plus stable. Les prairies et les haies du fond de la vallée luxuriante disparaissent à mesure que les environs deviennent beaucoup plus sauvages. Au plus fort de l’été, la colline est épaisse de myrtilles juteuses et il est impossible de repartir sans des taches violettes profondes sur les mains.

Une fois complètement sorti de la vallée, la promenade continue vers le nord-ouest le long du chemin Offa’s Dyke, haut sur Hatterrall Ridge et marquant la frontière entre l’Angleterre et le Pays de Galles. Le paysage semble vivant alors que les lapins sortent de leurs cachettes, que les cerfs-volants volent au-dessus de leur tête et que le chant incessant des pipits des prés ressemble à une alarme de voiture bénigne parmi les bandes de myrtilles. De ce point de vue, vous pouvez clairement voir la route que l’ancien glacier aurait empruntée pour creuser cette vallée en forme de U de la rivière Honddu.

Poneys sauvages au sommet de Hatterall Hill.
Poneys sauvages au sommet de Hatterall Hill

Près du trig point, je suis rejoint par des chevaux sauvages, au grand plaisir de trois sœurs malaisiennes qui ont traversé le pays depuis l’Essex pour être ici. Après avoir parcouru l’itinéraire inverse, ils avertissent du chemin très raide qui redescend vers Llanthony. Au cairn, environ 500 mètres avant que le chemin ne tourne brusquement à gauche, le ciel commence à se colorer d’un gris sombre inquiétant. Alors que je descends, ressentant une tension dans les muscles dont je n’étais pas conscient auparavant, j’apprécie d’être prévenu et, malgré la pluie imminente, je descends lentement la colline.

Vers la fin de la promenade, je suis récompensé par une vue parfaitement cadrée du prieuré solitaire en contrebas et je suis renvoyé dans ce sentiment d’un autre monde. Il n’est pas difficile de comprendre pourquoi De Lacy et ses partisans ont choisi de vivre ici loin de l’agitation de la vie quotidienne. J’ai certainement fait de plus longues promenades, mais j’ai mal aux jambes en parcourant les dernières centaines de mètres. Un verre au bar de la cave m’appelle.

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Commencer Parking du prieuré de Llanthony
Distance 5,2 milles
Temps 2h15
Ascension totale 442 mètres
Difficulté Modéré

Le bar

L'hôtel Prieuré de Llanthony
L’hôtel Prieuré de Llanthony

Niché sur le côté gauche des ruines, le pub est facile à manquer. Mais vous le trouverez en bas d’un escalier dans une cave voûtée du XIIIe siècle. Il ouvre régulièrement pendant les mois d’été mais moins en hiver, alors consultez le site Web avant de visiter pour éviter toute déception. Comme souvent avec les pubs éloignés, c’est autant un café, une boutique et un glacier qu’un pub. Il vend des guides, du thé, du café et des barres de chocolat ainsi que des plats de pub plus réguliers tels que des collations et des boissons non alcoolisées. Derrière le bar, vous trouverez également des bières, des cidres et des spiritueux gallois, dont l’incontournable whisky Penderyn, un single malt gallois rare.

J’ai trouvé rafraîchissant de boire dans un pub qui n’avait pas été rénové à un pouce de sa vie : il y avait une atmosphère accueillante et sans fioritures. La nourriture est aussi simple qu’au pub : pommes de terre en robe, lasagnes et frites, plutôt qu’essence de champignons fourrés avec mousse de chou frisé et quinoa trié sur le volet.
llanthonyprioryhotel.co.uk

Les chambres

Il n’y a pas de wifi, pas de signal téléphonique et pas de télévision dans les chambres : ce sont, pour beaucoup, leurs principaux arguments de vente. Comme on peut s’y attendre dans un bâtiment classé, la décoration est décalée et pas trop sophistiquée. Il n’y a pas de salle de bains privative, mais les chambres sont de taille généreuse avec des lits confortables et des meubles d’époque, dont au moins un lit à baldaquin. Le personnel ne pourrait pas être plus accueillant et il y a de belles vues sur la vallée.

Vous ne pouvez pas échapper au sens de l’histoire ici, avec de la nourriture servie dans une immense salle à manger gothique. Pour ceux qui préfèrent rester sous la tente, il y a du camping à Court Farm à proximité. Les installations sont basiques – pas plus qu’un robinet et des toilettes – mais à 5 £ la nuit, cela ne fera pas sauter la banque en ces temps à court d’argent. C’est au plus profond d’une zone de ciel sombre, et par une nuit claire, des millions d’étoiles sont visibles. Double à partir de 110 £ B&B, llanthonyprioryhotel.co.uk

David Hamilton est l’auteur de six livres dont Wild Ruins, Wild Things Publishing

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