Opinion: Les cicatrices émotionnelles de l’inflation vont ébranler les fondements des sociétés occidentales

CAMBRIDGE, Angleterre (Project Syndicate)—Jusqu’à cette année, l’inflation dans les économies avancées comme les États-Unis et le Royaume-Uni était si faible depuis si longtemps qu’il fallait être bien âgé pour se souvenir de ce que vivait la flambée des prix du la fin des années 1970 était comme. C’était mauvais. L’inflation annuelle des prix à la consommation aux États-Unis a culminé à 13,5 % en 1980, tandis qu’au Royaume-Uni, elle a atteint 24,2 % en 1975 et, après une baisse, est remontée à 18 % en 1980.

Mais les gros chiffres ne révèlent pas les conséquences d’une inflation élevée. Pas plus qu’une évaluation économique raisonnée de ses coûts, y compris les distorsions qui surviennent lorsque la flambée des prix interagit avec le système fiscal, l’érosion de l’épargne des ménages ou l’effet de l’incertitude qui en résulte sur l’investissement et la croissance.

«  Peu d’émotions sont plus fortes que la peur et l’angoisse qu’un parent ressent à l’idée de ne pas pouvoir fournir à ses enfants de la nourriture et un abri.

Les économistes soulignent que les augmentations du taux d’inflation ont un effet redistributif car elles nuisent aux épargnants mais profitent aux emprunteurs en réduisant leur endettement en termes réels. Mais ce n’est qu’un piètre réconfort pour les personnes ayant d’importantes hypothèques qui sont désormais confrontées aux taux d’intérêt les plus élevés – et donc aux pressions sur leur revenu disponible – ces derniers temps.

Décideurs sourds

Cet effet redistributif rend la réponse politique à l’inflation inévitablement politique. Ici, la Banque d’Angleterre a fait la sourde oreille en appelant à plusieurs reprises les gens à ne pas demander d’augmentations de salaire correspondant à l’inflation. Le revenu disponible annuel médian des ménages britanniques est d’environ 31 000 £ (37 305 $) à un moment où les factures d’énergie NG00,
+6,06%

BRN00,
-2,89%
devraient atteindre plus de 4 000 £ par an à partir de janvier, contre 1 400 £ en octobre 2021, et les prix des denrées alimentaires ont augmenté de près de 10 % au cours des 12 derniers mois.

La crainte de la BOE d’une spirale salaires-prix est rationnelle. Mais les évaluations économiques rationnelles ne tiennent pas compte des conséquences émotionnelles d’une inflation élevée. Cela se comprend plus facilement dans le cas de l’hyperinflation. L’expérience de l’Allemagne dans les années 1920 est largement considérée comme ayant contribué à l’instabilité sociale et comme ayant eu un impact sur l’élaboration de la politique économique qui se poursuit à ce jour.

Mais des épisodes inflationnistes encore moins importants comme celui des années 1970 laissent des cicatrices émotionnelles. J’étais adolescente à l’époque et je me souviens très bien de l’anxiété palpable de ma mère à l’idée de pouvoir payer la facture alimentaire hebdomadaire. Elle avait une armoire où elle rangeait des boîtes de conserve ou des produits secs achetés en promotion, une sorte de compte d’épargne pour nourrir la famille. J’ai un placard similaire à la maison encore aujourd’hui, et j’ai également hérité de son obsession d’éteindre les lumières et de maintenir le thermostat baissé. Ces habitudes seront très utiles à ma famille en 2022 et 2023, mais elles sont antérieures à la crise actuelle, reflétant l’empreinte des peurs de ma mère.

L’inflation d’aujourd’hui est bien en dehors de l’expérience récente. Les gens ont longtemps pensé que les prix des biens de tous les jours tels que les vêtements, la nourriture, les appareils électroménagers ou les articles ménagers étaient plus susceptibles de baisser que d’augmenter – un sentiment peut-être plus saillant que les augmentations de prix de services tels que le transport et l’assurance.

Aujourd’hui, cependant, des rapports font état d’une demande accrue dans les banques alimentaires aux États-Unis et au Royaume-Uni, et d’une plus grande utilisation de l’argent liquide alors que les gens essaient de budgétiser plus soigneusement. Peu importe ce que cela dit sur la question de savoir si l’économie est en récession ; peu d’émotions sont plus fortes que la peur et l’angoisse qu’un parent ressent à l’idée de ne pas pouvoir fournir à ses enfants de la nourriture et un abri.

Une génération anxieuse

Ce coût non monétaire de la flambée de l’inflation suit de près l’expérience très différente mais tout aussi déchirante de la pandémie de COVID-19. Comment un hiver économiquement rigoureux affectera-t-il les jeunes qui ont déjà passé la majeure partie de deux ans coupés de leurs pairs par les fermetures et dont l’éducation a été interrompue ? Une génération profondément anxieuse se façonne sous nos yeux.

Reconnaître les coûts émotionnels de l’inflation actuelle conduit à deux conclusions. La première est que la réponse politique est plus difficile – et plus importante – que de bien faire les choses sur le plan économique. Même si les conseils des économistes seront certainement importants pour tenter de limiter cet épisode inflationniste, nous sommes l’acte de soutien. Les politiciens pourraient judicieusement opter pour des politiques (telles qu’une aide budgétaire aux ménages en difficulté ou une intervention dans la fixation des prix) que l’orthodoxie économique dominante exclurait.

L’efficacité économique n’est pas la priorité absolue en cas de crise. C’est pourquoi, prudents, les ministères de l’économie devraient désormais prévoir des régimes de rationnement de certains produits énergétiques et alimentaires au cas où de telles mesures seraient nécessaires (comme ce fut le cas pour l’essence RB00,
-1,91%
aux États-Unis et au Royaume-Uni au milieu des années 1970).

Un nouveau consensus économique

L’autre conclusion est que cette période aura probablement des conséquences sociales importantes. Depuis la fin du milieu des années 1980, l’Occident a connu près de quatre décennies de mondialisation, sous-tendue par une philosophie politique qui mettait l’accent sur les forces du marché tout en distinguant nettement l’État et l’économie.

Les conditions du consentement social pour les entreprises changent fondamentalement, en raison de la crise financière mondiale de 2008, de la pandémie et maintenant de la crise du coût de la vie. La plupart des politiciens ne semblent pas encore l’avoir reconnu ou exprimé. Mais l’idée que les profits mondiaux libres, les primes pour les hauts salaires et les rachats d’actions peuvent continuer se heurtera bientôt à la réalité. La seule question est de savoir quelle forme prendra la transition vers le nouveau consensus.

Diane Coyle, professeur de politique publique à l’Université de Cambridge, est l’auteure, plus récemment, de « Cogs and Monsters: What Economics Is, and What It Should Be » (Princeton University Press, 2021).

Ce commentaire a été publié avec la permission de Project Syndicate—Inflation’s Emotional Scars

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