Alors que l’été tourne à l’automne, ULA attend toujours ses moteurs-fusées BE-4

Blue Origin a expédié il y a six semaines la première version « de vol » de son moteur-fusée BE-4 au Texas pour des tests d’acceptation. Ces tests, prévus pour durer moins d’un mois, ont marqué la dernière étape avant que Blue Origin ne livre les moteurs de fusée tant attendus à son client, United Launch Alliance. Un deuxième moteur de vol a suivi le premier sorti d’usine à la mi-août.

C’étaient des signes encourageants pour United Launch Alliance (ULA), qui utilise deux des gros moteurs à oxygène liquide-méthane pour propulser sa nouvelle fusée Vulcan de transport lourd. À la demande du département américain de la Défense, ULA a fait pression pour faire ses débuts en 2022.

Cependant, aucun de ces moteurs de vol n’a encore été expédié du Texas à l’usine de fusées de l’ULA dans le nord de l’Alabama. Là, ULA attend avec impatience les moteurs pour le traitement de pré-lancement et l’installation sur la fusée.

En fait, le premier moteur de vol a dû être renvoyé aux installations de production de Blue Origin dans le Kent, Washington, après qu’un problème mineur a été découvert sur le banc d’essai. La directrice des communications externes de l’ULA, Jessica Rye, a déclaré que le moteur de vol actuellement à Washington devrait partir pour le Texas « sous peu ». Elle a confirmé que l’autre moteur de vol subissait des « tests d’acceptation finale » au Texas avant d’être expédié en Alabama.

« Nous sommes très satisfaits d’où nous en sommes d’un point de vue technique avec les nouveaux moteurs BE-4 et ses excellentes performances », a déclaré Rye.

Moteur 1 retour à la grange

Des sources ont déclaré à Ars que le premier moteur avait été mis sur le banc d’essai au Texas au début du mois d’août, mais presque dès que les travaux ont commencé à chauffer le puissant moteur, un problème a été découvert avec la construction du moteur. Cela a nécessité un retour à l’usine de Blue Origin à la mi-août, car les bancs d’essai de la société au Texas ne permettent que des travaux mineurs.

À la suite de ce problème technique, ULA semble maintenant susceptible d’obtenir un moteur de vol ce mois-ci, mais il ne recevra probablement pas l’autre pour l’installation sur la fusée Vulcan avant la mi-octobre, en supposant une batterie de tests propres au Texas.

Cela empêchera presque certainement les débuts de la fusée Vulcan en 2022. Il ne sera tout simplement pas possible pour ULA d’installer et de tester les moteurs, de déplacer la fusée en Floride et de la mettre en place pour le lancement en moins de trois mois. Cependant, Rye a déclaré que cela reste l’objectif de l’entreprise. « ULA prévoit un lancement d’ici la fin de l’année », a-t-elle déclaré.

Les moteurs ne sont pas le seul facteur à l’origine d’un retard potentiel pour Vulcan. Le client de la fusée, Astrobotic, n’a pas terminé l’assemblage final de son vaisseau spatial Peregrine qui est destiné à atterrir des charges utiles scientifiques et commerciales sur la Lune.

« Peregrine est actuellement en cours d’intégration finale au siège d’Astrobotic à Pittsburgh et sera prêt pour le lancement à bord du Vulcan Centaur d’ULA », a déclaré John Thornton, PDG d’Astrobotic, dans une déclaration à Ars. « Notre équipe agile a déjà intégré les 24 charges utiles aux ponts de Peregrine et a testé avec succès les communications en juillet avec le Deep Space Network de la NASA. »

Cependant, une source connaissant le développement de Peregrine a déclaré qu’Astrobotic valide toujours les performances des propulseurs construits par Frontier Aerospace pour le vaisseau spatial. Cela soulève des questions quant à savoir si l’atterrisseur Peregrine sera prêt à être livré au site de lancement d’ULA en Floride d’ici la fin de l’année. Astrobotic peut décider de voler avec certains risques de propulseur ou de retarder le lancement de Peregrine pour permettre plus de tests.

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