Comment la trilogie Wolf Hall de Hilary Mantel a transformé Thomas Cromwell de méchant en héros

Oolf Hall a rendu célèbre Hilary Mantel. Il a fallu l’un des épisodes les plus connus de l’histoire anglaise, la répudiation par Henri VIII de sa première épouse, Catherine d’Aragon, pour le bien d’Anne Boleyn, et sa rupture ultérieure avec l’Église catholique romaine, et l’a rendu entièrement nouveau. Mantel a raconté l’histoire à travers les yeux et l’esprit d’un homme précédemment considéré comme l’un des méchants de l’histoire, le principal courtisan d’Henri, Thomas Cromwell. Tout décrit est témoigné par lui; chaque bit de dialogue est entendu par lui.

Mantel a injecté un nouveau type d’intensité dans la fiction historique. Wolf Hall a remporté le prix Booker (j’étais l’un des juges cette année-là) et a été suivi en 2012 par une suite, Bring Up the Bodies, qui a également remporté le Booker. La trilogie Thomas Cromwell a été achevée en 2020 par Le Miroir et la Lumière, qui a amené son protagoniste à son exécution. Ses dernières paroles, lorsque le bourreau lui demande s’il souhaite que son visage soit couvert, sont caractéristiques des lecteurs de Cromwell qu’ils connaissaient bien.

« Dans quel but possible ? » Seulement pour vous épargner.

Ce qu’il dit est assez pointu; ce qu’il pense (« Seulement pour vous épargner ») est un aperçu plus net. Son intelligence vit jusqu’à la dernière ligne.

L’inspiration de Mantel était de voir que ce que les historiens considéraient comme l’ambition et la cruauté du principal courtisan d’Henri VIII pouvait être réimaginé comme son instinct de survie et sa perspicacité perçante dans les motivations des hommes et des femmes puissants. Elle a apporté une rigueur intellectuelle extraordinaire à cette réinvention. Il y a des personnages inventés, mais partout où l’histoire nous a raconté les faits, elle leur est minutieusement fidèle.

Lorsque Mantel a publié Wolf Hall, elle avait 57 ans et était l’auteur de neuf romans précédents. Extraordinairement variés, ils sont l’œuvre d’un écrivain à l’esprit très noir, qui ne semble pas soucieux de courtiser la popularité. Elle a toujours été amoureuse de la complexité de l’histoire. Sa préparation pour la trilogie Wolf Hall était son roman historique de 1992 sur la Révolution française, A Place of Greater Safety. Ce vaste récit à plusieurs points de vue était presque trop: Mantel était extrêmement bien informé, mais cela lui a peut-être appris qu’un roman avec une énorme distribution de personnages avait besoin d’un seul objectif, un personnage devant les yeux duquel l’histoire se déroule.

Dans la trilogie Wolf Hall, cela se déroule au présent. C’est essentiel à l’ambition de Mantel, de restaurer le provisoire – le risque, l’incertitude, la chance, le danger – dans le passé. Nous pourrions penser que nous « connaissons » cette histoire, mais nous l’ignorons à nouveau au fur et à mesure que nous lisons.

Regardez l’ouverture du Miroir et la Lumière, un instant après l’exécution d’Anne Boleyn.

Une fois la tête de la reine coupée, il s’éloigne. Un vif pincement d’appétit lui rappelle qu’il est temps de prendre un deuxième petit-déjeuner, ou peut-être un dîner de bonne heure. Les circonstances du matin sont nouvelles et il n’y a pas de règles pour nous guider.

La piqûre de la faim n’est pas impitoyable, mais indéniable. La violence de l’histoire est stupéfiante : « il n’y a pas de règles pour nous guider ». Juste ainsi.

Il y a eu beaucoup de débats sur la transformation de Cromwell par Mantel en une sorte de héros, un serviteur du pouvoir tolérant et éclairé, qui tente de limiter la violence qu’il peut faire. Cela pourrait-il être vrai? Son antagoniste, le saint Thomas More, aurait-il pu être un fanatique aux lèvres fines ? Mais, bien sûr, Mantel était un écrivain si brillant que, tout en restant fidèle aux faits, elle aurait pu nous entraîner dans l’histoire du point de vue de n’importe lequel des acteurs clés. Parce que c’est ce que la meilleure fiction peut faire.

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