Les enzymes adoucissantes de haute technologie offrent l’espoir d’un renouveau pour l’industrie écossaise de la laine

Dans un laboratoire d’Edimbourg, des enzymes soigneusement sélectionnées décomposent actuellement la toison d’un mouton au nom de la science.

Dans un premier projet de recherche mondial qui, selon les défenseurs des textiles indigènes, pourrait catalyser un renouveau de l’industrie écossaise de la laine, les chercheurs explorent des moyens de traiter la toison plus grossière qui est généralement produite par les troupeaux d’élevage en montagne pour la rendre plus adaptée aux vêtements.

Le projet est une collaboration entre les meuniers les plus jeunes et les plus âgés d’Écosse, les designers zéro déchet Prickly Thistle et les tisserands de luxe séculaires Johnstons of Elgin.

« La laine est une fibre tellement incroyable, mais nous n’y avons appliqué aucune science du 21e siècle dans ce pays. Nous demandons simplement : « Est-ce qu’il est épais ou mince, est-ce qu’il est mou ou qui démange ? » déclare Clare Campbell, fondatrice de Prickly Thistle’s Highlands, s’exprimant depuis un magasin éphémère à Chelsea où elle a passé la semaine de la mode de Londres à inciter ses collègues créateurs à « faites en sorte que chaque toison compte ».

La recherche, qui est menée par l’Université d’Édimbourg en partenariat avec l’Industrial Biotechnology Innovation Centre, a identifié trois enzymes qui ont le potentiel de modifier naturellement la structure de la laine lorsqu’elles sont appliquées de manière contrôlée pour obtenir des fibres plus fines et plus douces.

« Maintenant, nous examinons la réalité de la fabrication de cela au-delà d’un laboratoire, comment cela fonctionnera-t-il à plus grande échelle, aura-t-il toujours la résistance à la traction à utiliser dans le tissage? » dit Campbell.

Le mérinos provenant en grande partie d’Australie et le cachemire de Chine, la majorité des laines douces pour la fabrication de vêtements sont importées malgré, comme le souligne Campbell, l’Ecosse ayant de la laine disponible en abondance comme sous-produit de l’élevage de moutons pour leur viande.

Tissus en laine à la boutique éphémère de Prickly Thistle à Chelsea, Londres. Photographie : David Levene/The Guardian

Mais la toison des troupeaux élevés sur des terrains plus montagneux et dans des conditions météorologiques plus difficiles a tendance à être plus rugueuse, et les prix de la laine – en particulier pour les qualités plus grossières – ont chuté ces dernières années. Il a été rapporté que les agriculteurs ruraux ont trouvé qu’il ne valait pas la peine de vendre de la toison coupée, la laissant plutôt jetée dans des hangars ou laissée dans des champs pour le compost.

L’expérience actuelle est un moyen d’utiliser pleinement une ressource locale alors que les consommateurs deviennent plus conscients des dommages environnementaux causés par l’industrie textile, avec sa dépendance aux produits pétrochimiques et à la mode rapide jetable. Il existe également un potentiel d’impact plus large sur l’industrie de la laine, qui a vu une grande partie de son infrastructure diminuer au cours du siècle dernier, tout en mettant la durabilité au cœur de ses préoccupations.

«L’Écosse a un riche héritage de fabrication textile et, à un moment donné dans les années 1830, environ sept travailleurs sur 10 étaient employés dans le secteur», explique Campbell. « Aujourd’hui, il ne reste que quelques filatures de laine. Ce projet pourrait être le catalyseur d’un changement significatif dans notre approche de la fabrication de vêtements et de tissus locaux, amenant notre polaire indigène à un point où nous pouvons en utiliser davantage pour une gamme de produits beaucoup plus large que jamais auparavant.

Les responsables de British Wool, un consortium détenu par les 35 000 éleveurs de moutons du Royaume-Uni qui collecte, classe et vend leur laine, espèrent que la recherche d’Edimbourg aura un « impact significatif sur la stimulation de la nouvelle demande ».

Son directeur du développement commercial, Haldi Kranich-Wood, note que l’industrie a décliné à travers le Royaume-Uni, mais qu’il existe encore des fabricants exceptionnels basés en Écosse qui utilisent spécifiquement la laine britannique, comme le tweed Harris et le tartan Lochcarron. La race cheviot historique, trouvée dans les frontières écossaises, produit « l’une des fibres de laine les plus douces de tout le clip de laine britannique », dit-elle.

«Les gens ont tendance à penser que la laine britannique ne convient qu’aux tapis et aux chaussettes, mais nous avons le clip de laine le plus diversifié au monde sur les rivages et cela se résume à notre mélange unique de races. Nous fabriquons plus de 100 qualités de laine à partir de laine britannique, dont une grande partie est de la laine de type fin et moyen très appropriée pour les vêtements en tricot.

Alors que les besoins environnementaux et commerciaux se réalignent, déclare Kranich-Wood, « il y a ici une opportunité pour les gens de commencer à fabriquer plus largement à travers le Royaume-Uni et de s’approvisionner en fibre de laine locale. À mesure que les consommateurs changent et que le commerce change, l’argent revient et la confiance revient.

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