Le « décalage » de l’offre aide le lithium à tripler ses prix en un an

Les prix du lithium ont triplé en un an, et l’élément chimique, qui est utilisé dans les batteries des véhicules électriques, fait face à une pénurie d’approvisionnement à long terme.

L’augmentation « est en grande partie due à la demande croissante de véhicules électriques et à la nature inélastique des approvisionnements », explique Alec Lucas, analyste de recherche chez Global X. La mise en ligne de nouvelles capacités de production peut prendre trois à cinq ans ou plus, « pour les études, les autorisations, levée de capitaux et dépenses en capital avant toute production de lithium.

La lecture d’août de l’indice des prix du lithium, qui est lié au prix moyen pondéré mondial du carbonate et de l’hydroxyde de lithium – deux produits chimiques primaires au lithium – s’élevait à 1 024,9, gagnant 307 % d’une année sur l’autre et 122 % jusqu’à présent cette année, selon aux données de Benchmark Mineral Intelligence.

Cameron Perks, analyste principal, lithium, chez Benchmark Mineral Intelligence, estime que « nous sommes déjà en pénurie d’approvisionnement, comme en témoignent les prix élevés actuels et soutenus ». Le prix du carbonate de lithium de qualité batterie de référence en Chine a grimpé à un peu plus de 70 dollars le kilogramme, contre un peu moins de 19 dollars il y a un an, dit-il. « C’est assez simple, vraiment – il n’y a tout simplement pas assez de lithium disponible. »

« Étant donné qu’il peut s’écouler plus d’une décennie entre la mine et la découverte, il y a naturellement un décalage », déclare Perks. « A terme, les investissements permettront à l’offre de rattraper son retard, mais cela prendra du temps », dit-il.

Pour 2022, l’offre et la demande semblent s’équilibrer. L’approvisionnement en produits chimiques de lithium est prévu à 671 782 tonnes métriques d’équivalent carbonate de lithium cette année, avec une demande prévue à 670 406 tonnes métriques, selon un rapport d’août d’Alice Yu, analyste senior chez S&P Global Commodity Insights. Cela indique un excédent de 1 376 tonnes métriques, et se compare à un déficit estimé à 4 429 tonnes métriques en 2021, selon le rapport.

Les applications de batteries génèrent environ 75% de la demande de lithium en 2022, et la demande de batteries est principalement alimentée par les véhicules électriques et le stockage d’énergie du réseau, déclare Tony Fusco, président de Blue Horizon Capital, la société à l’origine du fonds négocié en bourse Blue Horizon BNE BNE,
-3,43%,
qui offre une exposition à la nouvelle économie de l’énergie, un terme qui fait référence à une transition des combustibles fossiles vers des sources d’énergie renouvelables.

Que l’offre puisse suivre la demande l’année prochaine n’est pas le problème, dit Fusco. « L’écart se creuse à l’approche de 2030. »

L’administration Biden prévoit de fabriquer en 2030 la moitié de tous les véhicules neufs vendus en véhicules zéro émission. « L’énergie propre est à un point d’inflexion, créant des opportunités d’investissement à long terme », déclare Charl Malan, analyste principal pour la stratégie VanEck Natural Resources Equity. Dans le monde, les ventes de voitures électriques ont doublé en 2021 pour atteindre un record de 6,6 millions, selon l’Agence internationale de l’énergie.

«  « L’énergie propre est à un point d’inflexion, créant des opportunités d’investissement à long terme. »


— Charl Malan, Stratégie d’actions des ressources naturelles de VanEck

La Chine et l’Europe devraient stimuler la demande mondiale de véhicules électriques à court terme, selon Malan, tandis que l’Australie et le Chili sont « au premier rang » en ce qui concerne l’approvisionnement et les réserves de lithium.

En Chine, le marché des véhicules électriques est le plus important au monde. La Chine détient « des parts de marché dominantes dans le traitement chimique du lithium, la production de cathodes et d’anodes et la fabrication de cellules lithium-ion, des industries qui contribuent toutes à la demande de lithium brut », explique Lucas de Global X.

Au cours des «prochaines années, la nature inélastique de l’approvisionnement en lithium ne sera tout simplement pas en mesure de suivre les augmentations prévues de la demande de véhicules électriques», dit-il, bien que la dynamique de l’offre puisse se stabiliser vers 2025 ou 2026, car la nouvelle capacité a une chance pour entrer sur le marché.

Lucas estime que c’est « le bon moment pour investir dans le marché du lithium étant donné que les perspectives de croissance à long terme de [EVs] et le stockage d’énergie restent solides, et les deux technologies nécessiteront probablement du lithium dans un avenir prévisible.

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