Revue de Nature’s Wild Ideas par Kristy Hamilton – brillant biomimétisme

OQuel est le point commun entre le dos d’un scarabée, une feuille de lotus et la patte d’une girafe ? Comme l’explique la journaliste scientifique Kristy Hamilton dans son délicieux premier livre, les trois ont inspiré les ingénieurs humains à résoudre des problèmes complexes.

L’arrière d’un scarabée du désert du Namib arbore de petites bosses qui favorisent la condensation du brouillard océanique – une façon intelligente de trouver de l’eau dans un paysage dépourvu de pluie. Tout ce que le scarabée a à faire est de grimper sur la dune de sable la plus proche et d’agiter son fond dans la brume roulante pendant environ une heure avant que de l’eau douce ne coule sur son corps noir lisse et dans sa bouche. Cela s’est avéré une aubaine pour les coléoptères et les humains, fournissant le modèle créatif d’une bouteille d’eau à remplissage automatique qui utilise des nodules hydrophiles similaires pour lixivier l’humidité de l’air. Les feuilles flottantes du Lotus sont recouvertes de minuscules filaments qui font exactement le contraire. – ils repoussent l’eau. Cette surface hydrophobe poilue force la pluie à glisser directement de la feuille, emportant la saleté avec elle. C’est un moyen pratique de rester propre si vous n’avez pas de mains pour vous laver et il a tout inspiré, des textiles résistants aux taches aux toilettes autonettoyantes.

Quant à la patte de la girafe, sa capacité à transporter le sang contre la force de gravité a été utilisée pour aider les êtres humains souffrant de chevilles remplies de liquide. Les chaussettes de soutien imitent la peau inhabituellement épaisse et élastique du mammifère aux longues jambes pour garder les horreurs du lymphœdème à distance. Cette technologie extensible pourrait un jour permettre aux astronautes de se déplacer plus librement dans l’espace, en portant une bio-combinaison souple et légère basée sur le même principe.

Le livre de Hamilton est bourré de ces histoires surréalistes d’invention humaine inspirées par l’œuvre de la nature. Cette science en plein essor du biomimétisme rappelle la deuxième règle du chercheur pionnier Leslie Orgel : l’évolution est plus intelligente que vous ne l’êtes. Comme Hamilton tient à le souligner, ce n’est pas à cause d’un design conscient ou d’une quête de perfection ; c’est l’approche humaine. Le succès vient plutôt du fait de tests rigoureux dans le monde réel de mutations aléatoires et de beaucoup de temps – 3,5 milliards d’années de vie sur Terre, à quelques millénaires près.

Prenez le homard, dont les yeux en miroir ont évolué à travers ce processus aveugle. Comme le dit Hamilton : « Il est facile de juger une créature qui urine par le visage. » Mais l’œil du homard est 256 fois meilleur pour capter les faisceaux de lumière dans l’obscurité qu’un œil humain à la lumière du jour, et a aidé les astronomes à résoudre l’énigme de la création de télescopes capables de recueillir des rayons X provenant de millions d’années-lumière.

Il faut un genre particulier de génie pour prendre ces concepts naturels et les transformer en quelque chose d’utile pour les humains. Il faut également un journaliste qualifié comme Hamilton pour donner vie à des vignettes hautement techniques d’innovation scientifique avec autant de chaleur et d’esprit. Chaque chapitre nous guide à travers les rebondissements d’une telle entreprise, nous présentant le genre de personnes qui créent des ventilateurs économes en énergie inspirés par les verrues de baleine ou les médicaments contre le diabète à base de bave de lézard.

Le livre de Hamilton est autant une lettre d’amour à ces scientifiques et ingénieurs qu’à l’ingéniosité de l’évolution. Mais avec cette merveille vient un avertissement. Le biomimétisme est peut-être la clé pour sauver notre planète écœurante, mais les occasions de l’observer s’éloignent. Par exemple, l’avenir du ciment respectueux de l’environnement pourrait provenir de la copie du corail. Mais de nombreux coraux, comme d’innombrables autres espèces, se précipitent vers l’extinction. La nature est le dépositaire d’une sagesse en voie de disparition rapide. Comme le prévient Hamilton : « C’est comme si nous brûlions une bibliothèque sans prendre la peine d’explorer ce que les livres contiennent. »

Nature's Wild Ideas: How the Natural World is Inspiring Scientific Innovation est publié par Greystone (£18.99). Pour soutenir le Guardian et l'Observer, commandez votre exemplaire sur guardianbookshop.com. Des frais de livraison peuvent s'appliquer.

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