Le plus fade des affichages prouve que l’Angleterre est encore loin du sommet de la chaîne alimentaire | Jonathan Liew

Oun point gagné ou deux heures perdues ? Certes, alors que l’Angleterre et les États-Unis se frayaient un chemin vers un match nul sans but féerique et oubliable, il était naturel de se demander comment nous aurions tous pu passer ce temps de manière plus productive. Peut-être que lorsque la fin arrivera enfin, lorsque nous serons allongés sur notre lit de mort, nous préparant à haleter notre dernier souffle, nous repenserons à cette nuit que nous avons passée à regarder John Stones et Harry Maguire se passer le ballon de façon hypnotique, et pleurer tranquillement le décès de temps.

Ce n’était guère plus passionnant en chair et en os qu’il ne l’aura été à la télévision. Le stade Al Bayt grondait et murmurait. Un batteur solitaire aux États-Unis a martelé un rythme menaçant. Stones et Maguire ont continué à se passer le ballon, Luke Shaw et Kieran Trippier intervenant occasionnellement. Il y a eu d’autres passes. Un peu plus de batterie. Les empires se sont levés et sont tombés. Les mers se séparèrent et ne se séparèrent plus. Tout le monde a vieilli un peu.

Ensuite, Gareth Southgate s’est assis dans sa chaise de conférence de presse et a pris de petites gorgées d’eau et a doucement écarté quelques questions traînantes. À côté de lui, le responsable des médias de la FA, Andy Walker, a fait défiler son téléphone avec apathie. Toute l’occasion semblait ornée, magnifiquement inutile : tout le monde passait simplement par les mouvements, faisant les choses qu’ils savaient faire, se contentant simplement d’éviter les ennuis.

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Peut-être que le manque d’énergie ne devrait pas nous surprendre. Le match contre l’Iran a été une occasion épuisante, tant sur le plan physique qu’émotionnel. L’Angleterre a peut-être semblé plate ici, mais elle ne s’est pas affaissée ni ne s’est effondrée comme d’autres grandes nations l’ont fait dans ce tournoi. Même ainsi, il est difficile de se souvenir d’un match de tournoi en Angleterre qui semblait si dépourvu d’objectif de base, d’aventure de base, d’engagement de base. La conclusion la plus sûre à tirer est que c’est simplement ainsi que cela se passe parfois. L’Angleterre a joué un match similaire contre l’Écosse en 2021 et nous savons tous comment cela s’est terminé. Faites confiance au processus.

Et pourtant, si vous regardiez sous le capot ici (capot, pour nos lecteurs américains), il était possible de repérer un processus légèrement plus subtil à l’œuvre. Ce n’était pas seulement la perte d’élan sportif, l’éclat et la crainte de la performance iranienne s’évaporant en l’espace de 90 minutes translucides. À un niveau plus large, l’Angleterre de Southgate se sent comme une équipe à la recherche soudaine de son objectif plus large, de son identité, de sa raison d’être. Une grande partie de l’air et de l’urgence semble avoir disparu de cette chose. Comment est-ce arrivé et comment peuvent-ils le récupérer?

Le manager anglais Gareth Southgate applaudit les fans à la fin du match.
L’entraîneur anglais Gareth Southgate a déclaré qu’il pensait que son équipe était « exceptionnelle » après le match. Photographie: Tom Jenkins / The Guardian

Cela va au-delà d’une performance, et à bien des égards va au-delà de la performance elle-même. Naturellement, des résultats comme celui-ci, une série d’une victoire en huit matchs, n’aident pas. Mais en grande partie l’Angleterre est aussi victime de forces qui échappent à son contrôle : la surcharge du football, la corvée existentielle de la Ligue des Nations, l’étrangeté psychotique de cette Coupe du monde du Qatar. La place du football dans le monde et notre place dans le football n’ont jamais été aussi incertaines. L’Angleterre peut encore très bien faire cette Coupe du monde, peut-être même la gagner. Mais qu’est-ce que cela signifierait ? Quelle serait la sensation?

Vous pouvez parfois ressentir cette ambivalence dans le football anglais. Optez-vous pour l’option audacieuse, prenez-vous le risque, invitez-vous le contact, acceptez le concours ? Ou passez-vous simplement le ballon à Stones et recommencez le cycle ? Portez-vous le brassard et vissez-vous les conséquences? Ou reculez-vous du bord du gouffre, prenez vos médicaments, retirez-vous et regroupez-vous? Laissez-vous Phil Foden libre ou le gardez-vous sur le banc pour plus tard? Une partie de la raison pour laquelle l’Angleterre a été si incohérente ces derniers mois est qu’elle ne semble pas sûre des bonnes réponses, pas sûre qu’il y ait même une bonne réponse.

Peut-être que le point à souligner ici concerne la confrontation. Les États-Unis étaient venus pour une ferraille. Ils avaient une stratégie claire basée sur une forme compacte et un mouvement vers l’avant rapide. Ils étaient prêts à rendre le jeu moche. L’Angleterre, en revanche, a joué comme si elle voulait que le jeu soit aussi fluide que possible. Il y avait chez eux une délicatesse, une détermination à emprunter le chemin de la moindre résistance. Le premier plaquage n’est intervenu qu’à la 38e minute. Les quatre arrières ont eu plus de touches (358) que le reste de l’équipe réunie. Ensuite, Southgate a déclaré qu’ils étaient « exceptionnels ». C’est, comme toujours, un jeu d’opinions.

L’Angleterre a des joueurs ici avec un frisson pour un combat. Bukayo Saka, Jude Bellingham, Jack Grealish, Trent Alexander-Arnold, Marcus Rashford : ce sont des joueurs qui prennent des risques dans l’âme, des joueurs qui veulent s’exprimer, des joueurs qui n’ont pas peur du contact. Mais pour gagner un duel, il faut d’abord vouloir le combattre. Sur le terrain et en dehors, l’approche de l’Angleterre pour la Coupe du monde semble être d’éviter les ennuis aussi longtemps que possible. Eh bien, nous verrons comment cela se passe.

Ils ont gagné un point ici et se qualifieront probablement pour le prochain tour. Mais il est difficile de ne pas sentir que quelque chose d’important et d’essentiel a été perdu quelque part en cours de route.

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