Les États-Unis vont dépenser 250 millions de dollars pour nettoyer la mer toxique de Salton en Californie

Le gouvernement américain a déclaré lundi qu’il dépenserait jusqu’à 250 millions de dollars sur quatre ans pour aider à atténuer une catastrophe sanitaire environnementale qui se prépare dans la mer de Salton en Californie depuis près de deux décennies.

Le lac intérieur, qui est alimenté par le ruissellement agricole et les eaux usées, s’est lentement rétréci, exposant un rivage poudreux chargé d’arsenic, de sélénium et de DDT. La poussière du lac asséché s’est propagée dans les communautés environnantes, exacerbant la pollution et par conséquent les conditions respiratoires dans l’une des régions les plus pauvres et les plus polluées de Californie.

L’avenir de la mer de Salton, et qui en est financièrement responsable, a également été une question clé dans les discussions sur la manière de prévenir une crise dans le fleuve Colorado.

Alors que les agriculteurs de la région – qui cultivent de nombreux légumes d’hiver du pays ainsi que de la luzerne pour l’alimentation animale – ont réduit leur consommation d’eau au milieu d’une grave sécheresse dans la région, moins d’eau de ruissellement s’est déversée dans le lac, accélérant son déclin. Les autorités locales ont accepté de superviser de nouvelles réductions de l’eau puisée dans le fleuve Colorado assiégé, à condition que le gouvernement fédéral verse des fonds pour atténuer les effets d’encore moins d’eau s’écoulant dans la mer de Salton.

« C’est une sorte de pivot pour l’action que nous devons voir sur le fleuve Colorado », a déclaré Wade Crowfoot, secrétaire aux ressources naturelles de la Californie. « Enfin, nous sommes tous d’accord sur le fait que nous ne pouvons pas laisser la mer de Salton sur le sol de la salle de coupe, nous ne pouvons pas prendre ces mesures de conservation – ces mesures extraordinaires – aux dépens de ces résidents. »

L’accord annoncé lundi doit être approuvé par le district d’irrigation impérial, l’autorité locale qui supervise l’eau dans la région et le plus grand utilisateur de l’eau du fleuve Colorado. Le conseil d’administration de l’entité de l’eau s’en saisira mardi.

Le directeur général du district et membre du conseil d’administration, JB Hamby, a applaudi l’accord lundi.

« La collaboration qui se produit à la mer de Salton entre les agences de l’eau et les gouvernements des États, fédéraux et tribaux est un modèle de coopération efficace dont le bassin du fleuve Colorado a cruellement besoin », a déclaré Hamby dans un communiqué.

Les 250 millions de dollars proviendront de la loi sur la réduction de l’inflation récemment adoptée, qui a mis de côté 4 milliards de dollars pour éviter les pires effets de la sécheresse dans l’ouest des États-Unis.

Des tilapias privés d’oxygène flottent dans une baie peu profonde de la mer de Salton. Photographie : Gregory Bull/AP

La majeure partie de l’argent dépend du district d’irrigation impérial et du district des eaux de la vallée de Coachella qui tiennent leurs engagements de réduire leur propre utilisation de l’eau de la rivière. Les deux ont soumis des propositions visant à réduire leur utilisation pour le paiement dans le cadre d’un nouveau programme fédéral.

Les 250 millions de dollars serviront en grande partie à renforcer et à accélérer les projets publics existants conçus pour réduire l’impact environnemental négatif de l’assèchement du lit du lac. L’État a engagé près de 583 millions de dollars dans des projets en mer, notamment la suppression de la poussière et la restauration de l’habitat. Un projet en cours vise à créer des zones humides et des étangs qui empêcheront la poussière de souffler dans l’air tout en créant des espaces sûrs pour les poissons et les oiseaux, selon l’État.

Les groupes environnementaux locaux réclament depuis longtemps plus de fonds et d’urgence pour faire face à la crise de la mer de Salton.

Près de la mer, les taux d’hospitalisation des enfants asthmatiques sont le double de la moyenne de l’État, et un enfant sur cinq en souffre. À Calipatria, Brawley, Westmorland et dans d’autres villes autour du lac, les taux d’asthme chez les adultes sont parmi les plus élevés de l’État. De nombreux ouvriers agricoles et ouvriers de plein air de la région sont exposés non seulement à la poussière de la mer de Salton, mais également à la pollution par les particules provenant des pesticides et des camions.

La mer s’est formée en 1905 lorsque le fleuve Colorado a percé un canal d’irrigation et rempli un ancien bassin dans le désert. Pendant un certain temps, il est devenu une destination de villégiature, attirant des célébrités comme Frank Sinatra et Bing Crosby, ainsi que le président Dwight Eisenhower qui jouait au golf à proximité.

Mais dans les années 1990, la mer a commencé à rétrécir. Des dizaines de milliers d’oiseaux migrateurs autour du lac sont morts de faim ou d’empoisonnement au cours des dernières décennies. La mer salée, remplie d’engrais et de pesticides dégage régulièrement une odeur nauséabonde les jours chauds et arides.

Les sénateurs et représentants de Californie ont salué la nouvelle injection de financement pour résoudre le problème. « Cette annonce marque l’investissement fédéral le plus important de l’histoire dans la mer de Salton, nous permettant de faire face plus efficacement aux catastrophes de santé publique et environnementales à la mer de Salton », a déclaré le sénateur Alex Padilla.

« Cet investissement est une bonne nouvelle pour nos communautés et une reconnaissance du rôle crucial que le gouvernement fédéral devrait et doit jouer pour nettoyer la mer », a déclaré le représentant Raul Ruiz, un médecin qui avait demandé des fonds pour faire face à la crise de la santé environnementale dans le Région.

Cette décision marque « l'investissement fédéral le plus significatif » dans l'histoire de Salton Sea.
Cette décision marque « l’investissement fédéral le plus significatif » dans l’histoire de Salton Sea. Photograph: Aude Guerrucci/Reuters

L’accord intervient alors que le département américain de l’Intérieur et les sept États qui dépendent du fleuve – Californie, Arizona, Nouveau-Mexique, Colorado, Nevada, Utah et Wyoming – se bousculent pour prévenir les pires effets de la sécheresse en cours et de la surutilisation historique du fleuve. fleuve. Les lacs Powell et Mead, les principaux réservoirs qui stockent l’eau des rivières et fournissent de l’hydroélectricité à l’ouest, ne sont remplis qu’au quart environ.

Après des mois de négociations infructueuses sur un accord visant à réduire drastiquement l’utilisation de l’eau, le gouvernement fédéral a déclaré en octobre qu’il paierait les agriculteurs et les villes pour qu’ils réduisent des activités telles que laisser les champs non plantés ou recouvrir les canaux pour empêcher l’eau de s’infiltrer dans le sol. Les propositions devaient être présentées plus tôt ce mois-ci. Pendant ce temps, le ministère de l’Intérieur a pris des mesures pour réviser unilatéralement les directives qui régissent le moment où les pénuries d’eau sont déclarées, une décision qui pourrait obliger les États à réduire davantage.

La mer de Salton, quant à elle, est devenue son propre point chaud politique en octobre lorsque le sénateur de l’Arizona Mark Kelly, alors candidat à la réélection, a exhorté le gouvernement fédéral à retenir tout argent de nettoyage environnemental à moins que la Californie n’accepte de renoncer à plus d’eau. Cela a suscité des critiques selon lesquelles il utilisait des communautés qui souffrent déjà d’une mauvaise qualité de l’air comme monnaie d’échange.

L’accord marque un bon pas en avant, mais les détails clés doivent encore être étoffés, a déclaré Frank Ruiz, directeur du programme Salton Sea pour Audubon California. Il craint que 250 millions de dollars ne suffisent pas à atténuer tous les dégâts déjà causés en mer.

« C’est un grand pas en avant, mais je pense que nous avons besoin de beaucoup plus », a-t-il déclaré. « Nous devons continuer à discuter de la durabilité de l’eau dans la région. »

De manière générale, il souhaite voir une répartition plus équitable des approvisionnements en eau de la région et espère que la mer de Salton obtiendra une quantité minimale garantie d’eau même si l’utilisation globale diminue.

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