L’équipement et le moral pourraient s’avérer décisifs alors que la guerre en Ukraine entre dans la phase hivernale

Ol’inter est arrivé. Les températures dans la ville ukrainienne de première ligne de Bakhmut, attaquée sans remords par les Russes, ont plongé à -11 ° C (12,2 ° F) ce week-end et n’ont à aucun moment dépassé le point de congélation. Peu à peu, la boue et la pluie de la fin de l’automne laisseront place à la neige et au froid de -20 °C ou pire. Pourtant, les deux camps ont leurs raisons de continuer à se battre.

La météo est une partie neutre de la guerre de près de 10 mois, mais en hiver, elle agit inévitablement comme une contrainte. Les opérations simples prennent beaucoup plus de temps à mener dans le froid, la couverture du feuillage est réduite ou éliminée, le camouflage blanc est nécessaire lorsque la neige est arrivée et plus de rations sont nécessaires car les soldats consomment plus de calories.

L’abri et la chaleur sont essentiels, surtout parce que les armées doivent s’assurer que les soldats peuvent sécher une fois qu’ils sont mouillés, sous peine d’hypothermie ou d’engelures. UN reportage de Channel 4 News sur la ligne de front du Donbass se termine dans le genre de bunker chaud bien préparé et creusé en profondeur requis pour les troupes d’hiver, avec un chaton pour traquer les inévitables souris.

« L’entraînement, le moral et le leadership deviennent essentiels », explique Ben Barry, un ancien commandant de char de l’armée britannique qui a servi en Bosnie avec la force de stabilisation d’après-guerre de l’Otan pendant l’hiver glacial de 1995-1996. « Il est facile de se démoraliser dans le froid : imaginez des vacances au ski mal gérées, sans bonne organisation ni équipement. En Bosnie, j’ai vu trembler des soldats locaux qui n’étaient pas enclins à faire autre chose que de retourner dans leurs bunkers et de boire.

Un camion de ravitaillement de l’armée ukrainienne traverse la ligne de front près du fleuve Dnipro dans la région de Kherson. Photographie : Sadak Souici/Agence Le Pictorium/Zuma/Rex/Shutterstock

Un élément clé de la lutte hivernale sera de savoir qui a le meilleur kit, et les dons ont afflué des alliés occidentaux. Le Canada a annoncé en octobre qu’il enverrait 500 000 vêtements d’hiver, l’Allemagne 100 000 vestes chaudes, la Grande-Bretagne 25 000 ensembles complets, les pays nordiques contribuant également. Pour les Ukrainiens, le défi sera de s’assurer que le kit atteigne la ligne de front.

Les vraies questions viennent pour les Russes. Le pays dispose de forces d’élite par temps froid, bien que sa 80e brigade distincte de fusiliers motorisés de l’Arctique combatte en Ukraine depuis juillet et sera donc inévitablement dégradée. Les médias indépendants russes et les blogueurs militaires regorgent d’histoires de conscrits nouvellement mobilisés, régulièrement déployés en première ligne, devant acheter leur propre équipement thermique et sacs de couchage – plaidant même pour des poêles pour le chauffage de base.

Cependant, au cours de la semaine dernière, des rapports ont signalé que des avions de transport russes An-124 se sont rendus en Chine neuf fois en une semaine à la fin du mois de novembre, certains ayant éteint leurs dispositifs de suivi des vols. Orysia Lutsevych, du groupe de réflexion Chatham House, a déclaré qu’il y avait « des rumeurs selon lesquelles les avions contenaient des vêtements d’hiver pour les troupes » pour aider la Russie à combler les déficits intérieurs.

Des histoires simplistes sur les victoires russes en 1812 et après l’invasion allemande en 1941 peuvent constituer une bonne propagande du Kremlin, mais dans cette guerre, ce sont les Russes qui sont les envahisseurs. Les lignes d’approvisionnement russes dominées par le rail s’étendant sur le territoire ukrainien qui restent vulnérables aux roquettes Himars, et les performances généralement sous-optimales de Moscou tout au long de la guerre suggèrent que ses soldats seront de loin les plus vulnérables.

Un militaire ukrainien nettoie un obus pour un obusier M777 sur la ligne de front à Donetsk
Un militaire ukrainien nettoie un obus pour un obusier M777 sur la ligne de front à Donetsk. Photographie : RFE/RL/Serhii Nuzhnenko/Reuters

Pendant ce temps, la situation sur le champ de bataille ressemble à celle de mai et juin. Dans le Donbass, les combats se déroulaient alors à Sievierodonetsk et se trouvent maintenant dans la ville voisine de Bakhmut, où jusqu’à 20 000 soldats russes déplacés de Kherson, désormais abandonnée, renforcent un effort renouvelé pour prendre la ville dans une offensive menée par l’artillerie. Ici, les envahisseurs semblent enfin faire des avancées progressives vers l’est et le sud de la ville.

Bakhmut n’a aucune valeur stratégique, mais certains dans les cercles ukrainiens pensent que le commandant du théâtre russe, le général Sergei Surovikin, a peut-être promis à Vladimir Poutine qu’il capturerait le reste du Donbass en échange de l’autorisation d’abandonner Kherson, stratégiquement vulnérable. C’est plausible, mais même si Bakhmut tombe, les villes cibles finales de Kramatorsk et Sloviansk sont à 20-25 miles (32-40 km) et les progrès ont été lents.

Défendre Bakhmut sera coûteux, mais les commandants ukrainiens seront probablement heureux d’essayer de laisser les Russes s’épuiser dans le combat tout en sondant, comme cela s’est produit en septembre, sur toute la longueur du front pour trouver des zones à faible contrôle. Des rapports provisoires de retraits à Zaporizhzhia, notés par l’Institut pour l’étude de la guerre, « peuvent suggérer que les forces russes ne peuvent pas défendre les zones critiques au milieu des frappes ukrainiennes croissantes », bien qu’il soit difficile d’en être certain.

L’Ukraine voudra attaquer pour montrer qu’elle a encore de l’élan après son succès à Kherson, mais qu’elle a encore besoin d’un temps plus froid. La mobilité est presque impossible lorsque le sol est aussi boueux qu’il l’est actuellement et que la température est proche de zéro. Les véhicules sont obligés de rouler sur les routes – et peuvent être facilement récupérés, comme les Russes l’ont découvert à leurs dépens lors de la tentative ratée de prendre Kyiv au printemps.

Une tasse de café congelée vue sur le terrain près de Bakhmut
Une tasse de café congelée sur le terrain près de Bakhmut. Photographie : Leah Millis/Reuters

Mais des opportunités apparaissent pour les défenseurs lorsque le sol gèle à des températures plus basses, permettant aux véhicules à roues de travailler à travers le pays, le genre de flexibilité nécessaire pour rendre possible une nouvelle percée.

Kyiv devra le faire dans un contexte de situation humanitaire qui ne cesse de se détériorer, dans laquelle des attaques continues et cruelles contre le réseau électrique ukrainien ont laissé de grandes parties du pays avec une alimentation intermittente et environ la moitié de son réseau électrique endommagé. Mais cela, bien qu’exceptionnellement grave, est susceptible d’avoir un impact moindre sur la ligne de front, où il y a une forte utilisation de générateurs à combustible fossile pour garder les troupes au chaud.

Ce qui reste incertain, c’est jusqu’à quel point l’Ukraine peut rassembler suffisamment de masse de combat dans un secteur clé du front. Des victoires en septembre dans la région de Kharkiv et à Kherson en novembre ont été remportées contre des forces situées du mauvais côté des principaux fleuves et, dans chaque cas, les Russes ont organisé une retraite. Les deux parties savent également que le printemps, et non l’hiver, pourrait être décisif, ce qui signifie qu’il sera plus important de traverser l’hiver en bon ordre que de remporter une victoire immédiate.


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