« C’était les mitrailleuses ces derniers temps » : les combats s’intensifient dans le sud de Kherson

Jes habitants de Nova Kakhovka, sur la rive est du fleuve Dnipro, s’étaient habitués aux bombardements constants, mais ces derniers jours, ils ont entendu des tirs de mitrailleuses alors que la guerre se rapprochait de ce qui pourrait être son prochain champ de bataille majeur.

Malgré les prévisions selon lesquelles le conflit ralentirait pendant les mois d’hiver, les civils arrivant à Zaporizhzhia par le dernier point de passage ouvert sur les lignes de front disent que les combats s’intensifient dans le sud de la région de Kherson alors que les forces ukrainiennes cherchent à maintenir les Russes en retraite vers la Crimée et au-delà .

Une femme âgée de Marioupol et d’autres Ukrainiens venant des territoires occupés attendent au bâtiment du conseil municipal de Zaporizhzhia, qui a été transformé en centre pour personnes déplacées. Photographie : Alessio Mamo/Le Gardien

« Il s’agissait de mitrailleuses ces derniers temps, pas d’artillerie », a déclaré Anna, une femme de 78 ans de Nova Khakovka après son arrivée à un poste de contrôle de la police à Zaporizhzhia. « Les fenêtres tremblaient, la maison tremblait. Nous avions peur que tout puisse s’effondrer à tout moment.

« Les combats se sont intensifiés », a déclaré Liudmyla, une autre femme de la ville qui attend que ses papiers soient vérifiés au poste de contrôle de Zaporizhzhia. Comme Anna et d’autres nouveaux arrivants, elle n’a pas voulu donner son nom de famille par crainte de représailles contre des proches ou des amis restés au pays.

« Il y a eu des tirs de mitrailleuses dans le parc de la ville. Nous avons vu des Russes courir dans le parc avec des mitrailleuses.

Il y a eu plusieurs rapports de raids des forces spéciales ukrainiennes à travers le Dnipro depuis la chute de la ville de Kherson.

Liudmyla a déclaré que l’autoroute qu’ils empruntaient, de Nova Kakhovka à l’est vers le bastion russe de la ville de Melitopol, avait été transformée en une ligne défensive avec des pyramides en béton appelées « dents de dragon » et des réseaux de tranchées.

Nova Kakovka est un point particulièrement stratégique, une ville de 70 000 habitants avant la guerre, où les forces ukrainiennes et russes s’affrontent désormais à travers une partie étroite du Dnipro et un barrage hydroélectrique.

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Les habitants de la ville ont déclaré que les Russes avaient miné le pont de 400 mètres au-dessus du barrage, avec deux camions chargés d’explosifs garés le long de la travée. Les bureaux administratifs de la centrale hydroélectrique adjacente avaient été transformés en un bastion hérissé d’armes. Des fonctionnaires travaillant pour les autorités d’occupation russes ont abandonné la ville le mois dernier.

Depuis que la ville de Kherson et la partie nord-ouest de l’oblast de Kherson sont tombées face à la contre-offensive ukrainienne le 11 novembre, les Russes ont mis en place des lignes défensives dans les régions du sud de Kherson et de Zaporizhzhia.

Les troupes en retraite qui sont arrivées à Nova Kakhovka ces dernières semaines ont été nerveuses et agressives. Les habitants qui étaient restés parce qu’ils avaient des parents âgés qui ne pouvaient pas se déplacer ou qui avaient espéré que la libération de la ville arriverait rapidement, ont décidé qu’ils n’avaient d’autre choix que de partir.

Le gymnase de la salle de concert de Zaporizhzhia a été transformé en refuge pour les personnes déplacées venant des territoires occupés.
Le gymnase de la salle de concert de Zaporizhzhia a été transformé en refuge pour les personnes déplacées venant des territoires occupés. Photographie : Alessio Mamo/Le Gardien

« Ils sont venus chez moi à 7 heures du matin. Il y avait une voiture blindée à l’extérieur. Ils frappaient à la porte en me disant d’ouvrir plus vite », a déclaré Anna. « Ils ont dit qu’ils cherchaient des ‘bandits’. Ils ont juste pillé les autres maisons. Ils pillaient tout.

Les Russes ont subi de lourdes pertes à Nova Kakhovka fin juillet et début août lorsque l’Ukraine a fait pleuvoir des roquettes guidées américaines nouvellement acquises sur une base militaire sur les rives du Dnipro. Dans la foulée, les habitants ont déclaré avoir vu des corps de soldats russes morts empilés dans des camions de l’armée et que la puanteur dans la ville était devenue insupportable à cause des cadavres brûlés dans les bois.

« Ils avaient une décharge derrière la forêt mais ils y déplaçaient simplement les corps et les brûlaient », a déclaré Anna. « L’odeur était indescriptible. Ils ont brûlé les restes pendant une semaine entière. Il n’était pas possible d’être dans la rue la nuit. Il était impossible d’ouvrir une porte ou une fenêtre.

Oksana, qui a quitté Nova Kakhovka à la mi-septembre, a déclaré avoir vu des tas de morts russes après les tirs de roquettes ukrainiennes.

« Il y avait une sorte d’ambulance militaire. C’était un camion couvert mais il y avait de petites ouvertures dans le revêtement et je les ai vus, les corps, empilés les uns sur les autres », a-t-elle déclaré.

« Depuis ce jour, pendant une semaine, il y a eu de la fumée », a déclaré Oksana. « Vous fermiez les portes et fermiez les fenêtres. Et il y avait cette puanteur qu’on ne peut confondre avec rien d’autre.

Les témoins n’ont pas vu les corps incinérés et leurs récits n’ont pas pu être vérifiés de manière indépendante. Mais ils ont fait écho à des informations en novembre provenant de la périphérie de la ville de Kherson selon lesquelles les Russes avaient eu recours à brûler leurs morts dans une décharge municipale.

Les voitures en provenance des territoires occupés sont contrôlées dans un poste de police à Zaporizhzhia
Les voitures provenant des territoires occupés sont contrôlées dans un poste de police à Zaporizhzhia. Photographie : Alessio Mamo/Le Gardien

Le dernier point de passage ouvert pour les civils le long du front sud se trouve près de Vasylivka, une ville sur le Dnipro à environ 50 km au sud de Zaporizhzhia. Jusqu’à 6 000 personnes traversaient chaque jour avant la fin septembre, lorsque la Russie a déclaré l’annexion de quatre régions ukrainiennes, dont Kherson et Zaporizhzhia, et a bombardé un convoi de voitures de civils venus du côté ukrainien des lignes pour récupérer des parents arrivant de Territoire contrôlé par la Russie.

Aujourd’hui, le taux d’arrivées est tombé à 300 par jour, selon Oleksii Savytskyi, un responsable municipal qui supervise un centre d’accueil pour les nouveaux déplacés.

« Je pense que c’est parce qu’ils doivent garder les gens comme bouclier humain », a déclaré Savytskyi. « Si tout le monde partait, cela faciliterait le travail de nos militaires. »

Avant que les Ukrainiens n’acquièrent des lance-roquettes multiples Himars fabriqués aux États-Unis en juillet, Anna a déclaré que les Russes de Nova Kakhovka ne se sentaient pas contestés.

« Ils se sentaient maîtres de la ville », se souvient-elle. « Ils se promenaient en buvant et disaient : ‘C’est comme un lieu de villégiature pour nous. Nous allons déménager ici.

Cependant, après que les frappes de missiles aient anéanti leur camp au bord de la rivière, ils ont retiré leurs armes lourdes dans la forêt et ont commencé à creuser des tranchées. Après la chute de la ville de Kherson, la taille de la garnison a considérablement augmenté et ces derniers jours, elle est devenue beaucoup plus nerveuse.

« Ils sont nombreux et ils paniquent parce que les forces armées ukrainiennes sont trop proches », a déclaré Oksana. « Il y a un sentiment qu’ils peuvent prendre d’assaut la ville à tout moment. »

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