Les rackets de contrebande d’oignons prospèrent alors que l’aliment de base devient un luxe aux Philippines

Jleur prix a grimpé si rapidement que certains les ont comparés à de l’or. Les restaurants les ont retirés de leurs menus, les autorités ont averti les voyageurs de ne pas les importer sans autorisation spéciale et des millions de pesos auraient été saisis lors de raids.

Entre 500 et 600 millions de pesos (9 à 11 millions de dollars) d’oignons ont été saisis par les autorités l’année dernière, selon les médias locaux. Le légume représentait 30 % des produits agricoles de contrebande.

Des sacs ont été trouvés lors de descentes dans des entrepôts et cachés parmi des cargaisons de vêtements. Le mois dernier, les autorités ont découvert pour 17 millions de pesos d’oignons jaunes dans des conteneurs étiquetés comme contenant des chemisiers, des pantoufles et divers articles ménagers. Quelques jours auparavant, 20 millions de pesos d’oignons, pesant 50 000 kg, avaient été retrouvés cachés parmi des pâtisseries et des produits de boulangerie.

Une image virale résume à quel point ils sont devenus précieux : une mariée serre un bouquet d’oignons le jour de son mariage. Les invités pourraient emporter chez eux l’un des légumes les plus chers, a-t-elle déclaré aux médias locaux.

Mais en plus de l’humour de mariage et des descentes de police, il y a des histoires de misère pour les acheteurs et les agriculteurs. Cette semaine, le président Ferdinand Marcos Jr a qualifié l’inflation alimentaire du pays de « situation d’urgence ».

La hausse des prix de l’oignon a été sans précédent, déclare le professeur Leonardo Lanzona, de l’Université Ateneo de Manila. Le coût par kilogramme a atteint jusqu’à 720 pesos (13 dollars) dans la région métropolitaine de Manille fin décembre, soit plus que le salaire minimum journalier dans la région de la capitale nationale (533-570 pesos). Les prix ont baissé depuis, mais un kilo d’oignons coûte toujours plus cher qu’un poulet entier.

Ce ne sont pas seulement les oignons qui ont grimpé en flèche. Le prix des œufs a également augmenté, tandis que le pays a également fait face à une pénurie de sucre.

La crise a mis la pression sur Marcos Jr, qui s’est nommé secrétaire à l’agriculture lors de sa prise de fonction, promettant qu’il augmenterait la production à un moment où les prix alimentaires mondiaux ont fortement augmenté.

« Avant c’était du sucre, maintenant ce sont des oignons. Nous finirons par avoir une audience pour tout dans la cuisine », a déclaré la sénatrice Grace Poe lors d’une audience du Sénat sur la question ce mois-ci. Elle, comme beaucoup d’autres, a demandé à Marcos de nommer un secrétaire à l’agriculture distinct, arguant qu’ils auraient le temps de résoudre le problème.

Les manifestants de la région métropolitaine de Manille appellent le gouvernement à agir pour réduire les prix des denrées alimentaires Photographie : Rolex dela Peña/EPA

Des experts et des groupes d’agriculteurs ont proposé diverses raisons à la crise de l’oignon – du manque d’entrepôts frigorifiques à l’augmentation de la demande post-pandémique, à la contrebande et à l’impact des catastrophes naturelles.

« Malgré l’absence de statistiques officielles sur la production d’oignons pour 2022, l’assaut du typhon Karding, avec… Noru à Nueva Ecija… a très probablement réduit la production locale », a déclaré le professeur Bates Bathan, de l’Université des Philippines Los Baños.

D’autres soulignent que les catastrophes naturelles ne sont pas rares aux Philippines et que le gouvernement aurait dû planifier à l’avance et importer des fournitures supplémentaires beaucoup plus tôt. Des avertissements de pénuries imminentes ont été lancés dès le mois d’août.

Lanzona soupçonne que la cause de la crise concerne la distribution plutôt que l’approvisionnement. De nombreuses petites et moyennes entreprises ont été fermées pendant la pandémie, dit-il, faussant potentiellement le marché et donnant aux plus gros acteurs, qui avaient le capital pour affronter la tempête, un poids supplémentaire.

Marcos, qui a critiqué les importations alimentaires dans le passé, a autorisé l’importation de 21 060 tonnes métriques d’oignons au début du mois, le premier envoi arrivant cette semaine. Mais les agriculteurs disent qu’il arrive trop tard et que les produits arriveront juste au moment où les agriculteurs locaux récolteront leurs récoltes.

Les représentants des agriculteurs disent qu’ils sont déjà confrontés à une immense lutte pour rester à flot, un groupe déclarant au site d’information Rappler que les prix facturés pour les oignons sur les marchés de Manille sont bien plus élevés que ce que les agriculteurs sont payés pour eux.

Lors d’une récente audience du Sénat sur la crise, une veuve a décrit comment son mari s’est suicidé après qu’une infestation de vers légionnaires ait détruit leurs récoltes, plongeant la famille dans l’endettement. Elle a essayé de continuer à cultiver, seulement pour que les tempêtes affectent à nouveau sa récolte.

La perspective de marchandises importées est également une nouvelle menace, disent les groupes d’agriculteurs.

Le ministère de l’Agriculture a déclaré aux médias locaux qu’il y aurait des limites aux importations afin de minimiser l’impact sur les agriculteurs locaux. Dans une interview avec CNN Philippines, Marcos Jr a déclaré qu’il n’y avait pas d’autre choix que d’importer et qu’il se concentrerait également sur l’amélioration de la production et la répression de la contrebande.

« Je pense que la meilleure façon de résoudre ce problème est de permettre aux agriculteurs de traiter directement avec les consommateurs », a ajouté Lanzona, affirmant que le gouvernement devrait se concentrer sur la fourniture aux agriculteurs de la technologie nécessaire pour atteindre le marché.

« Certainement, les agriculteurs seront ceux qui porteront l’essentiel du fardeau », déclare Lazona

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