Nouvelle découverte : un lapin Amami en voie de disparition disperse des graines pour une plante non photosynthétique

Le lapin Amami emblématique mais en voie de disparition (Pentalagus furnessi) s’est avéré jouer un rôle clé dans la dispersion des graines pour la plante non photosynthétique Balanophora yuwanensis*1. Cette découverte, faite par le professeur SUETSUGU Kenji et l’étudiant diplômé M. HASHIWAKI Hiromu de la Graduate School of Science de l’Université de Kobe, met en lumière le rôle écologique jusque-là inconnu du seul lapin sauvage à fourrure sombre au monde. Bien qu’il s’agisse de l’espèce phare de l’archipel des Ryukyu, on sait peu de choses sur l’écologie du lapin Amami car c’est un animal nocturne rare qui habite des forêts denses sur deux îles subtropicales. Ces résultats seront publiés le 23 janvier 2023 dans la revue Écologie.

La dispersion des graines est un processus essentiel pour l’évolution et l’écologie des plantes terrestres, rendant particulièrement intéressantes les découvertes d’agents rares de dispersion des graines. Les chercheurs avaient déjà été perplexes sur la façon dont les graines de la non-photosynthétique, ressemblant à un champignon Balanophore les plantes, qui ont certains des plus petits fruits parmi les angiospermes, ont été dispersées. Suetsugu & Hashiwaki ont observé des marques d’alimentation sur Balanophora yuwanensis plantes sur l’île d’Amami-Oshima au Japon, qu’ils soupçonnaient d’avoir été fabriquées par le lapin Amami.

Pour étudier cette hypothèse, Suetsugu & Hashiwaki ont mené une étude dans le sous-étage des forêts denses d’Amami-Oshima. À l’aide de caméras à déclenchement infrarouge, ils ont observé que le lapin Amami était le principal consommateur de B. yuwanensis fruit. De plus, tous les échantillons fécaux de lapin Amami recueillis sur le terrain contenaient au moins une partie viable B. yuwanensis graines, fournissant une nouvelle preuve du rôle illusoire de l’espèce de lapin en tant qu’agent de dispersion des graines. Balanophora yuwanensis est un parasite obligatoire spécifique à l’hôte, ce qui signifie qu’un transport efficace des graines nécessite probablement que les graines soient déposées près des racines d’un hôte compatible. Le lapin Amami peut faciliter cela en creusant et en déféquant sous terre dans des terriers.

Curieusement, le lapin Amami est un agent de dispersion des graines for B. yuwanensis même si la plante produit des fruits secs, alors que les disperseurs de graines sont généralement motivés par des fruits charnus. Les rares espèces de lapins consommaient à la fois des fruits secs et des tissus végétatifs de B. yuwanensis. Ceci est remarquable car le rôle potentiel des lapins en tant que disperseurs de graines a été largement négligé en raison de leur régime alimentaire, qui se compose principalement de feuilles plutôt que de fruits. Cependant, cette étude révèle que le lapin Amami sert de disperseur majeur de graines pour B. yuwanensisencouragé par le tissu végétatif de la plante.

Cette recherche met également en évidence le rôle écologique jusque-là non reconnu du lapin Amami en voie de disparition en tant qu’agent de dispersion des graines, et suggère que l’espèce pourrait avoir d’autres fonctions encore à découvrir.

Glossaire

*1Balanophora yuwanensis: Balanophora yuwanensis est souvent considérée comme la même espèce que B.yakushimensis, qui se trouve sur l’île de Yakushima au Japon. Cependant, B.yakushimensis semble vivre sur des plantes différentes selon l’endroit où il se trouve. À Yakushima, il vit sur un type de plante, mais sur l’île d’Amami-Oshima et à Taïwan, il vit sur d’autres plantes. Cela peut signifier que B.yakushimensis sl est composé de plusieurs espèces différentes. Par conséquent, nous utilisons ici le nom scientifique B. yuwanensis préciser que nos données écologiques provenaient du Balanophore plantes sur l’île d’Amami-Oshima.

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