Brilliant Palhinha et Solomon emmènent Fulham devant Leeds en quarts de la FA Cup

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Cela en dit long sur les progrès de Fulham sous Marco Silva qu’ils ont abandonné leurs normes et ont quand même atteint les quarts de finale de la FA Cup. Il y a eu quelques oscillations, quelques moments inquiétants, mais le score final semblait juste. Leeds n’en avait tout simplement pas fait assez dans le dernier tiers et, bien qu’il y ait eu des signes encourageants pour Javi Gracia, il exigera une meilleure finition lorsque son équipe en difficulté reviendra dans l’ouest de Londres pour affronter Chelsea samedi.

Gracia saura que Leeds a besoin de plus d’avantage s’il veut rester en Premier League. Leur forme à l’extérieur reste misérable – seulement deux victoires sur la route toute la saison – tandis que leur manque de punch dans les deux cases est inquiétant.

Fulham, qui rêve d’une qualification européenne une saison après sa promotion, a été beaucoup plus décisif. Ils pouvaient compter sur deux moments de classe – l’un de João Palhinha, le second de Manor Solomon – et personne ne devrait sous-estimer leurs chances de se rendre à Wembley.

Certes, la tentative de Fulham d’atteindre les huit derniers pour la première fois depuis 2010 a commencé de manière peu convaincante. Les touches étaient lâches, les passes pas beaucoup mieux, et la tentation initiale était de supposer que la décision de Silva de faire sept changements allait se retourner contre lui.

« Le premier but nous a donné la confiance dont nous avions besoin », a déclaré le manager de Fulham. « La deuxième mi-temps a été différente. On ne peut pas gagner à domicile et être aussi déséquilibré dans certains domaines. Ils ont créé plus que nous ne le souhaiterions.

Leeds paierait pour ne pas faire plus de ses sorts prometteurs. Après 14 minutes, Georginio Rutter pensait avoir marqué son premier but pour Leeds, mais Weston McKennie a été pénalisé pour une poussée sur Harry Wilson. « Très, très doux », a été le verdict de Gracia sur la faute, même si l’Espagnol était plus préoccupé par la finition de son équipe.

Il y avait plus de frustration lorsque Rutter se dirigeait vers le poteau, récompense d’une performance animée à la place de Patrick Bamford échappant à l’attaquant français, et il était difficile de croire que Fulham était en tête à la mi-temps.

Manor Solomon (à droite) célèbre le deuxième but du match de Fulham lors de la victoire au cinquième tour contre Leeds à Craven Cottage Photographie : John Walton/PA

Le premier but était arrivé quelques instants après plus de négligence de Fulham. Une attaque avait échoué aux pieds d’Antonee Robinson et Silva s’était détournée de colère. Pourtant, Tyler Adams n’a pas été assez précis avec une passe à Marc Roca, qui a été surpris lorsque Palhinha a pris possession du ballon, s’est avancé et a repéré Illan Meslier hors de sa ligne.

Le milieu de terrain, qui a été exceptionnel depuis qu’il a rejoint Fulham l’été dernier, était trop intelligent. Palhinha était à 25 mètres du but lorsqu’il a ouvert son corps et son tir, magnifiquement plié dans le coin supérieur, a laissé le positionnement de Meslier complètement exposé.

Fulham, qui a vu Sasa Lukic se fatiguer au milieu de terrain lors de ses débuts complets, avait eu besoin de Palhinha pour prendre les choses en main ; pour mélanger ses capacités de balle gagnante avec une touche subtile. Mais Leeds n’était pas découragé. Roca a forcé un arrêt instantané de Marek Rodak et Cédric Soares avait les mains pleines avec Wilfried Gnonto sur la gauche.

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Gnonto est un tel talent. L’ailier s’est vu refuser l’égalisation pour hors-jeu – Rodak avait réalisé un bel arrêt de Rasmus Kristensen – et il a de nouveau menacé en début de seconde période.

Leeds est revenu pour plus, Rutter testant Rodak. Tout cela s’est ajouté à une chose: un autre but de Fulham. « Je suis vraiment déçu », a déclaré Gracia, l’exaltation d’ouvrir son règne avec la victoire sur Southampton étant révolue depuis longtemps. « Nous avons été un peu malchanceux. Si vous ne marquez pas, vous n’avez aucune chance.

Fulham a montré à Leeds comment terminer. Le mouvement pour le clincher a commencé quand Aleksandar Mitrovic a relâché Wilson sur la droite. Fulham a pu envoyer quelques centres et les attentes ont augmenté lorsqu’un dégagement est tombé à Solomon sur la gauche.

C’était le territoire de Salomon : l’espace s’ouvrait, les défenseurs reculaient, le ballon sur son pied droit. L’Israélien a fait une embardée à l’intérieur, a trouvé Mitrovic et est passé à la mise à pied de l’attaquant. La finition, un curleur vicieux dans le coin le plus éloigné, était une réplique du but de Salomon contre les Wolves.

Ce ne devait pas être pour Leeds, qui n’a pas été dans les huit derniers depuis 20 ans. Il y a eu plus de quasi-accidents, Crysencio Summerville et Brenden Aaronson se rapprochant, mais Fulham a tenu bon. « Nous sommes assez humbles pour comprendre que nous ne sommes pas favoris », a déclaré Silva. « Nous savons que notre histoire dans cette compétition n’est pas géniale. Nous changeons tellement de choses dans ce club.

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