La critique de The Home Child de Liz Berry – une longue injustice

LLe premier recueil de poésie d’iz Berry, Black Country de 2014, a fusionné le personnel et le politique avec une tendresse désarmante, ses images planantes et ses mots doux en dialecte des West Midlands faisant de belles volutes dans le grain et le flux de sa musique. Il en était de même de son pamphlet de poésie, La République de la maternité, en 2018. Vient maintenant L’Enfant familial, un roman en poésie : non pas un récit continu, mais une séquence d’instantanés lyriques éclairant une histoire qui est non seulement déchirante mais aussi, essentiellement , vrai.

The Home Child est l’histoire de la grand-tante de Berry, Eliza Showell. À la mort de sa mère en 1908, Eliza a été expulsée à l’âge de 12 ans d’un foyer d’émigration pour enfants à Birmingham vers la Nouvelle-Écosse rurale et mise au travail comme domestique sous contrat. Elle n’est jamais revenue, n’a jamais élevé de famille, n’a jamais revu ses frères et est décédée dans une maison de retraite. Entre 1860 et 1960, la Grande-Bretagne a envoyé plus de 100 000 « home children » au Canada. Ils étaient orphelins ou avaient des familles trop pauvres pour s’occuper d’eux. En 2010, l’Année canadienne des petits immigrants britanniques, Berry a découvert la petite pierre tombale d’Eliza, payée par ses employeurs, au Cap-Breton. Après avoir perdu sa mère et la maison de son enfance, Eliza a été poursuivie par l’ironie de ce mot «maison» jusqu’à la tombe.

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Les philanthropes pensaient que l’émigration donnerait une vie meilleure aux enfants, mais c’était un plan impitoyable et mal supervisé, avec une bouffée de la philanthrope aveugle Mme Jellyby dans la Bleak House de Dickens. De nombreux enfants ont été traités de manière épouvantable et ont travaillé toute leur vie uniquement pour leur pension. Lorsque Gordon Brown était Premier ministre, il a présenté ses excuses aux enfants et à leurs familles au nom du gouvernement britannique. « Nous sommes désolés », a-t-il dit, « que leurs voix n’aient pas été entendues ».

Berry a corrigé cela et a donné une voix à Eliza. Elle possède une photo d’Eliza, debout seule dans un champ dans un manteau noir. S’appuyant sur des entretiens avec d’autres enfants du foyer, elle a inventé pour Eliza une histoire poignante et une vie intérieure lyrique. Certains des poèmes sont les premières lettres atrocement censurées d’Eliza à ses frères. « Mon peuple est fermier / et décent assez mais travaille-moi si dur / mes os craquent la nuit /… Je dois aller à l’école. / Allez-vous envoyer pour moi? / moi des nouvelles de chez moi / car je vais – plutôt bien / et heureux et toujours ainsi / seul reconnaissant, oui toujours ainsi.

La cruauté est intensifiée, mais aussi rachetée, par l’histoire d’amour avortée d’Eliza. « Et lentement, nous sommes amoureux / entre l’herbe mouillée toute léchée par la rivière, / poussière de chaux dans nos cheveux / et tous les deux si effrayés, / aveugles comme des taupes. Mais vouloir / quelque chose. Vouloir. / Nous sommes côte à côte sur l’herbe, / les pieds nus dans l’eau / baissant la tête, doux / comme des ânes à l’abreuvoir.

La « maison » s’avère être d’autres personnes, les sentiments que vous avez pour eux et, lorsque vous les perdez, le souvenir de ces sentiments. Le mot Black Country pour « maison » est wum. Quand Eliza pense qu’elle a vécu toute sa vie sans maison, « je me renvoie à cette heure dans les bois / quand il a pris mes doigts pour la première fois / et les a touchés à une feuille. / Sentez-le, dit-il, Ils l’appellent l’oreille d’un agneau. / Il était ma femme alors. L’ensemble du livre est un profond témoignage d’une longue injustice et une évocation magnifiquement ciselée d’une vie vécue aussi fidèlement que possible.

Home Child de Liz Berry est publié par Chatto & Windus (14,99 £). Pour soutenir le Guardian et l’Observer, commandez votre exemplaire sur guardianbookshop.com. Des frais de livraison peuvent s’appliquer.

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