Le mystère de l’héritier disparu

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Michael Zwick a entendu l’histoire d’un vieil ami dont la femme avait été infirmière à domicile. Un de ses patients s’était pris d’affection pour elle et lui avait laissé de l’argent dans son testament à sa mort. Mais il a fallu un certain temps à l’avocat de la succession pour la retrouver afin de régler cette partie de la succession.

Zwick, un avocat en exercice, s’est rendu compte qu’il y avait un besoin pour une entreprise qui traque les héritiers disparus. En 2001, il a fondé Assets International à Southfield, Michigan, une société d’enquête privée agréée et cautionnée qui localise les personnes et les entreprises nommées dans des documents tels que des testaments.

Quand il n’y a pas de volonté

Si quelqu’un décède sans laisser de testament ni nommer de bénéficiaires, un juge des successions considérera probablement que le plus proche parent est l’héritier. Ce processus, appelé succession ab intestat, n’exclut pas nécessairement les membres de la famille qui ne sont pas des parents par le sang. Les exigences varient selon le lieu ou la situation, mais les proches parents peuvent inclure :

  • Un conjoint ou un partenaire légal

  • Parents ou enfants, adoptés ou biologiques

  • Frères et sœurs ou cousins

  • Tantes, oncles, grands-parents, petits-enfants ou autres parents apparentés

Sans testament, la recherche d’héritiers peut être plus difficile. Une enquête récente de Caring.com a révélé que 44 % des adultes âgés de 55 ans et plus ont un testament, contre 60 % en 2019. Cependant, un surprenant 63 % des jeunes adultes ont un testament ou un autre plan pour leur succession, ayant été principalement motivés par la pandémie de COVID-19.

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Chasseurs d’héritiers professionnels

Dans certains États comme la Floride, les entreprises peuvent participer à une «recherche d’héritier», explique Claudia Cobreiro, avocate et fondatrice de Cobreiro Law à Coral Gables, en Floride. « En utilisant les informations disponibles pour identifier l’héritier, ces sociétés font la diligence raisonnable au nom de l’exécuteur testamentaire ou du représentant personnel pour localiser les héritiers et distribuer les biens selon les souhaits (du bienfaiteur décédé) ».

« Beaucoup d’avocats ou d’exécuteurs vont d’abord contacter les membres de la famille ou utiliser Google pour trouver des personnes », explique Zwick. « S’ils ne peuvent pas trouver la personne, alors j’espère qu’ils nous appelleront et nous nous mettrons au travail. »

Il a dit que trouver quelqu’un peut nécessiter de rechercher une base de données propriétaire ou de fouiller sur des sites Web de généalogie. « Par exemple, si une personne portée disparue est un cousin, nous reconstituons l’arbre généalogique et nous nous concentrons sur l’endroit où se trouve cet héritier disparu », dit-il.

L’entreprise de Zwick a aidé à retrouver un frère disparu qui était sans abri et n’avait pas été en contact avec sa famille depuis plus de 10 ans. Dans un autre cas, une mère de quatre enfants a été découverte comme adoptée seulement après sa mort. Des recherches plus poussées ont révélé que la mère biologique de l’adopté avait acheté des certificats de dépôt à leurs deux noms.

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Pour soutenir ses réseaux de chercheurs généalogiques, d’enquêteurs privés et d’autres agents à travers le pays, Assets International facture ses services, comme le font la plupart des entreprises qui aident à localiser les héritiers. L’héritier paie souvent les frais, qui peuvent aller de 20% à 30% du montant total de l’héritage.

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Soyez prudent si vous êtes contacté

« Nous comprenons que les gens vont être sceptiques lorsqu’ils recevront un appel de notre part – nous savons que parfois cela semble trop beau pour être vrai », déclare Zwick.

Les chasseurs d’héritiers légitimes présenteront leurs licences et autres informations d’identification lors de leur premier contact, ajoute-t-il. Ils ne demanderont pas aux héritiers potentiels de payer de l’argent avant d’avoir leur héritage en main. « Cela devrait être strictement imprévu où ils sont payés à la fin, une fois que vous avez reçu votre héritage », déclare Zwick.

Lors de la rédaction d’un testament ou d’autres documents, soyez aussi précis que possible lorsqu’il s’agit de nommer les héritiers ou les bénéficiaires de parties de la succession. « Il est crucial d’utiliser le nom légal complet de chaque héritier avec tous les deuxièmes prénoms et deuxièmes noms de famille, le cas échéant », explique Cobreiro.

« Une autre pratique exemplaire consiste à inclure les dates de naissance des héritiers sur les documents, surtout lorsque les héritiers ont un nom commun », ajoute-t-elle. « Un avocat peut suggérer d’inclure des informations supplémentaires telles qu’une copie d’un permis de conduire ou une autre pièce d’identité pour le dossier. »

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Pourquoi avez-vous besoin d’un testament

Les testaments décrivent comment vous souhaitez distribuer vos actifs financiers et vos biens aux membres de votre famille ou à vos amis après votre décès, et peuvent inclure des héritiers suppléants si l’une des personnes nommées dans votre testament décède avant vous. Un tribunal peut décider que les biens qui ne sont pas destinés à une personne vivante ou à un suppléant doivent aller à celui qui est nommé pour recevoir le reste, ou le « résidu » de la succession.

Lorsqu’une personne décède, sa dette et ses impôts sont généralement payés à l’aide de ses actifs. Le reste est divisé et réparti entre les héritiers. Mais certains héritiers se sont isolés ou se sont éloignés de la famille. Chaque État a des lois d’homologation qui décrivent les procédures à suivre dans le cas d’un héritier manquant, et les délais pour ce processus varient d’un État à l’autre.

Il peut y avoir un legs spécifique d’un certain montant en espèces ou d’articles aux héritiers, et le bienfaiteur peut donner le reste à un individu ou à une organisation. S’il n’y a pas un tel langage dans le testament, ou s’il n’y a pas de testament du tout, alors vous devez consulter la loi de l’État pour voir ce qu’elle dit sur l’endroit où l’argent doit être envoyé, ou combien de temps l’héritier manquant doit venir réclamer le l’argent, dit Zwick.

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Façons de trouver un héritier

Un représentant de la succession pourrait utiliser un ou plusieurs moyens pour localiser les héritiers :

  • Placez un avis dans le journal local et dans les régions où vous pensez que l’héritier vit. L’avis devrait inciter les éventuels héritiers à communiquer avec les exécuteurs testamentaires ou les représentants et il devrait paraître dans le journal pendant plusieurs semaines consécutives.

  • Contactez tous les héritiers connus et informez-les de la procédure.

  • Recherchez d’éventuels comptes de médias sociaux ou mentionnez-les dans les recherches Google.

  • Si un héritier disparu a un commerce ou un passe-temps organisé, contactez les organisations concernées. Par exemple, un héritier disparu qui présente des chiens de race pure peut être localisé grâce à des programmes d’exposition ou à des groupes d’élevage.

  • Recherchez dans les archives publiques, si possible, des licences de mariage, des jugements de divorce ou d’autres avis juridiques pouvant contenir une adresse récente.

  • Contactez des amis ou des parents de l’héritier disparu et demandez-leur s’ils ont connaissance des lieux ou des coordonnées.

  • Engagez un enquêteur pour retrouver l’héritier disparu.

Zwick dit que les héritiers préfèrent parfois ne pas être retrouvés ou peuvent n’avoir aucun intérêt dans l’héritage. « Dans ces cas », explique-t-il, « nous faisons simplement rapport à l’exécuteur ou au procureur et les informons de la situation. »

Rosie Wolf Williams est une rédactrice indépendante dont les travaux ont été publiés dans USA Weekend, Woman’s Day, AARP the Magazine et ailleurs.

Cet article est reproduit avec l’autorisation de NextAvenue.org©2023 Twin Cities Public Television, Inc. Tous droits réservés.

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